Representación de un artista del telescopio espacial James Webb en funcionamiento. Imagen: NASA

El 24 de enero, 30 días después del lanzamiento del día de Navidad, el Telescopio Espacial James Webb se deslizó en órbita alrededor del Punto 2 de Lagrange y encendió un pequeño propulsor de maniobra durante unos 5 minutos para completar un viaje de 1,5 millones de kilómetros (907 500 millas) para graduarse de la Tierra. .

Ahora, en una órbita de seis meses alrededor del punto 2 de Lagrange, o L2, Webb podrá orbitar el Sol en bloqueo gravitatorio con la Tierra y permanecer en la estación con una cantidad mínima de combustible para cohetes.

La órbita también permitirá a Webb observar el Universo mientras su parasol del tamaño de una cancha de tenis mira de costado hacia el Sol, bloqueando el calor y la luz del Sistema Solar interior que, de otro modo, abrumaría los instrumentos sensibles del telescopio.

Esta representación de la NASA muestra la posición de Webb en el momento en que se disparó un propulsor, MCC-2, para orbitar alrededor del Punto 2 de Lagrange. Imagen: NASA

Ahora que Webb está seguro en la estación, el equipo de operaciones de la misión del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial en Baltimore, Maryland, se centrará en alinear con precisión los 18 segmentos que componen su espejo principal de 6,5 metros (21,3 pies).

Para lograr el enfoque nítido requerido para sus observaciones astronómicas, los segmentos del espejo deben alinearse a una pequeña fracción del ancho de un cabello humano utilizando actuadores de alta tecnología (siete por segmento) para realizar pequeños cambios en la inclinación y ajustes en el curvatura si es necesario.

Aunque el protector solar enfría el telescopio tal como se diseñó, y las temperaturas en la parte posterior del protector ya están por debajo de los 200 grados centígrados bajo cero (alrededor de 330 F bajo cero), «los 132 actuadores están funcionando nominalmente en su totalidad», dijo Lee Feinberg, director de elementos ópticos. en el Centro de Vuelo Espacial Goddard de Webb Das NASA.

El proceso de alineación comienza después de que uno de los instrumentos de Webb, la cámara de infrarrojo cercano, o NIRCam, se haya enfriado lo suficiente para que sus sensores funcionen normalmente. En este punto, Webb apuntará a HD 84406, una estrella de magnitud 6,9 en Ursa Major, y NIRCam se utilizará para obtener imágenes de los reflejos de los 18 segmentos del espejo.

«Obtenemos 18 imágenes separadas que van a estar muy borrosas porque esos (segmentos) individuales no están alineados», dijo Feinberg. «Así que las alineamos y luego superponemos estas 18 imágenes una encima de la otra. A eso lo llamamos apilamiento”.

La alineación se ajusta con precisión para que los 18 segmentos actúen como un solo espejo, trabajando en concierto con el espejo secundario de 0,7 metros (2,4 pies) para enviar un solo haz enfocado con precisión a los cuatro instrumentos de Webb.

Se espera que el proceso de alineación, que consiste en ajustar la posición de un segmento a la vez, tome alrededor de tres meses. Después de eso, el equipo planea pasar otros dos meses calibrando NIRCam, tres espectrógrafos y el sensor de guía fina de Webb.

Las primeras imágenes científicas se esperan para junio.

«Queremos asegurarnos de que las primeras imágenes que vea el mundo, que vea la humanidad, hagan justicia a este telescopio de 10.000 millones de dólares y no sean las de una estrella», dijo Jane Rigby, científica del proyecto Webb Operations en Godard.

«Así que estamos planeando una serie de imágenes ‘wow’ que se publicarán al final de la puesta en servicio, cuando comencemos las operaciones científicas normales, para mostrar lo que este telescopio puede hacer… y realmente sorprender a todos».



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