Saturno fotografiado el 21 de julio. Imagen: Luigi Morrone.

El planeta más pintoresco del sistema solar entra en oposición a las 17:00 UT del 14 de agosto (14/15 noche de domingo a lunes por la mañana) cuando se encuentra a una distancia de 1.324 millones de kilómetros (8.856 unidades astronómicas). Se puede ver entre las estrellas de la constelación austral de Capricornio la mayor parte de la noche; Mientras observa su brillo constante, considere que su luz reflejada por el sol, viajando a una velocidad increíblemente rápida de 180,000 millas por segundo, tardó aproximadamente 67 minutos en atravesar el espacio interplanetario y golpear sus ojos.

La oposición de Saturno es muy esperada ya que es una de las observaciones más destacadas del año. De hecho, Saturno está bien ubicado durante el resto de agosto y hasta septiembre y octubre. Entonces, si está nublado el domingo por la noche, no se preocupe, ya que hay muchas otras noches de observación por venir.

Saturno es el planeta que cualquier observador de estrellas casual o aspirante a astrónomo aficionado querría ver a través de un telescopio. Incluso un sabio experimentado que lo ha visto todo nunca se cansa de mirar al planeta más hermoso del sistema solar. Basta con mirar a través de un telescopio el majestuoso sistema de anillos de Saturno y se sorprenderá. Nadie olvida nunca la primera vez que vio a Saturno navegando tranquilamente a la vista.

Saturno entrará en oposición el 14 de agosto cuando se encuentre entre las estrellas de Capricornio. Un gráfico de Greg Smye-Rumsby.

Un pequeño telescopio en la clase de 80–90 mm (~ tres pulgadas) que opere a 50x es todo lo que necesita para ver los dos anillos principales de Saturno, los anillos A y B, como estructuras separadas para mostrar la llanura (planitud) de la esfera de Saturno ( es el planeta más achatado o achaparrado del sistema solar, incluso más que Júpiter) y sigue a Titán, la luna gigante de Saturno, mientras orbita alrededor de su círculo principal.

Saturno se está moviendo retrógrado (de este a oeste) entre las estrellas del este de Capricornio (ver el mapa del buscador). Viniendo del Reino Unido, la constelación de Capricornio es más un raspador de techos de pueblos y ciudades, así que encuentre un punto de observación en el horizonte sur libre de obstrucciones importantes. Brillando a una magnitud de +0.3 y con un tono amarillento notable, Saturno es una vista obvia cuando alcanza su punto máximo entre la 1:00 y la 1:30 a.m. BST. Con una declinación de 15 grados al sur, su ubicación tan al sur del ecuador celeste es menos que ideal para los observadores en las latitudes del norte medio, que incluyen Gran Bretaña.

Desde Londres, Saturno alcanza su punto máximo a una altitud de 23 grados cuando cruza (culmina) el meridiano sur. En Escocia, Saturno alcanza una elevación de entre 18 y 19 grados. Idealmente, debe atrapar a Saturno dentro de una hora a cada lado del pico para obtener mejores oportunidades de visualización. Al menos podemos decir que Saturno se está moviendo hacia el norte, aunque lentamente, desde su punto más bajo en el hemisferio norte en las oposiciones de 2017, 2018 y 2019 cuando estaba en Ofiuco y Sagitario.

Observar un cuerpo astronómico a una altitud de menos de unos 30 grados aumenta la probabilidad de soportar condiciones marinas destructivas. Cuanto más cerca esté el objeto seleccionado del horizonte, más atmósfera o aire verá a través de él, y más se deteriorará su visión y disminuirá el brillo del objeto. Para tener la mejor oportunidad de tener una vista decente, un filtro de dispersión atmosférica es un accesorio muy útil, ya que corrige la dispersión cromática atmosférica que causa franjas rojas y azules que distraen las extremidades de Saturno, ya que la atmósfera de la Tierra actúa como un prisma tenue.

Saturno y las posiciones de su luna sana puesta como se ve en la noche de oposición, 14/15 de abril. Agosto, alrededor de la 1:00 am CET.

Saturno está clasificado como un gigante gaseoso con un diámetro de 116.500 kilómetros, 10 veces el de la Tierra. A pesar de su enorme volumen y masa, es un planeta mucho más pequeño que el poderoso Júpiter y está el doble de distante. El orbe de Saturno tiene un tamaño del 40 por ciento del de Júpiter y abarca 18,8 segundos de arco en el mejor de los casos (aumentando a unos 42 segundos de arco a lo largo del eje principal del anillo). Saturno es un planeta mucho menos activo que Júpiter (aunque ocasionalmente pueden aparecer una o dos manchas blancas y pueden estallar tormentas), y visualmente no ofrece bandas tan obvias. Sin embargo, los lectores de imágenes modernos pueden atraer una sorprendente cantidad de bandas bien definidas y su capa polar norte.

Los anillos de Saturno ofrecen un aspecto cambiante año tras año. Dado que estaban completamente abiertos en 2017 (inclinados entre 26 y 27 grados hacia nosotros), se están cerrando, con el polo norte del planeta ahora inclinado casi 14 grados hacia nosotros. Estarán justo en frente de nuestra línea de visión en 2025.

El mencionado anillo A, el anillo más exterior, y el anillo B, el más brillante y ancho, están separados por la famosa División Cassini. Lo vemos como una brecha estrecha y negra que se puede resolver con un telescopio de 150 mm (seis pulgadas), aunque un telescopio de 200-250 mm (8 a 10 pulgadas) a la altitud de Saturno en 2022 puede ser más apropiado.

Un fenómeno de anillo muy interesante de observar es su claro y repentino brillo en la oposición, un aumento conocido como el efecto Seeliger. Esto se debe a que su ángulo de visión se reduce a cero, oscureciendo efectivamente las sombras de las partículas del anillo. También es posible ver la sombra negra azabache de Saturno cayendo sobre los anillos; Esto desaparece cuando el planeta está en o cerca de la oposición.

Esté atento al brillo repentino de los anillos de Saturno en oposición, conocido como el efecto Seeliger. Imágenes: Eric Suessenbach.

Saturno tiene un séquito impresionante de 62 lunas, con siete satélites principales, incluidos los gigantes Titán, Rea, Tethys y Iapetus, visibles a través de instrumentos de aficionados. Titán brilla con una magnitud de +8,4 y es lo suficientemente brillante como para verse a través de binoculares 10×50 fijos o montados. Gira alrededor de Saturno una vez cada 15,94 días.

Iapetus, la tercera luna más grande de Saturno, es una de las lunas más extrañas del sistema solar y presenta dos hemisferios muy diferentes, uno claro y otro oscuro. Cuando Iapetus está en su órbita de 79 días con la mayor elongación occidental (GEW), vemos su cara brillante y brilla con una magnitud de +10,5, lo que lo hace más de dos magnitudes más brillante que cuando está al este de Saturno. Iapetus cambió a GEW el 7 de agosto, por lo que aún debería brillar intensamente.

Saturno tomado el 29 de julio desde Bangkok, Tailandia. Imagen: Tiziano Olivetti.



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