No es del todo el amanecer cuando a mi grupo turístico se le permite ir a la playa en Playa Ostional para ver una gran arribada., una llegada de tortugas golfinas. Casi damos un gran paso en falso. Algunos de nosotros estamos a centímetros de pisar una de las tortugas gigantes que anidan en la arena para poner sus huevos. Nos damos cuenta justo a tiempo de que las tortugas están por todas partes, y será mejor que tengamos mucho, mucho cuidado.

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Llegamos a este pueblo en Costa Rica alrededor de las 4:30 am después de conducir durante dos horas por caminos en mal estado. Aparentemente, nuestro autobús incluso atravesó un río poco profundo para traernos aquí, no es que hubiera suficiente luz para ver. Estoy viajando con un pequeño grupo de personas recorriendo Costa Rica con Choose Life Sober Adventures. El líder de nuestro grupo, naturalista y experto costarricense completo, Marco Fallas, se asoció con la guía de Playa Ostional, María Avilés, para presentarnos la forma de vida de las tortugas marinas.

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“Mi abuelo empezó el proyecto”, dice Avilés en español mientras Fallas traduce. «Es por eso que está en mi corazón». Ostional es un pueblo pobre y aislado. La gente aquí tiene una intensa relación simbiótica con los visitantes bombardeados. Ellos protegen a las tortugas y las tortugas alimentan el motor económico del pueblo.

Una tortuga tirada en la arena

Cómo es visitar Playa Ostional

Si quieres ver tortugas en Playa Ostional, tienes que seguir las reglas. No toques nada en la playa, ni siquiera basura. Cuando una tortuga camine hacia el mar, no te interpongas entre ella y el agua. No entres al agua con las tortugas. Cuando una tortuga pone huevos, está en trance, así que puedes acercarte y tomar fotos. Quédate con tu grupo. Además de Avilés asegurándose de que nos comportáramos, guardaparques uniformados de aspecto severo se alineaban en la playa.

Tuvimos una hora para caminar en grupo y ver el espectáculo de tortugas. Las tortugas llegan en el transcurso de tres días. Caminan por la playa hasta que encuentran un lugar para construir un nido. Es un negocio sucio. Las tortugas no respetan los nidos anteriores. Si otra tortuga ya cavó un hoyo y puso sus huevos, una recién llegada no tendrá reparos en superponerse al territorio y patear los huevos de otra. Debido a esto, los huevos se encuentran por toda la playa y despiden un olor horrible. ¿O son las tortugas? Probablemente algo de ambos. Más tarde, uno de mis compañeros de viaje dijo que pensaba que nunca se quitaría el olor a tortuga de su camiseta.

Además de las tortugas gigantes y los huevos, aquí y allá nacen juveniles de nidos hechos hace dos llegadas. Uno se tambaleaba en círculos, tratando de orientarse, mientras justo al lado, una gran tortuga cavaba furiosamente su nido. La cría parecía ser arrojada de vuelta al agujero en cualquier segundo. Anhelaba levantarlo y quitarlo del alcance de la aleta. Pero no, seguí las reglas y no toqué nada.

Luego están los pájaros. Nunca había visto tantos buitres felices saltando y bailando como en un festival de música. Además de pandillas de gallinas y gallos paseando por la playa. No sé por qué me sorprendió saber que las gallinas comen huevos de tortuga.

Varias tortugas tumbadas en una playa de arena oscura

Controversia sobre la cosecha de huevos

Me sorprendió aún más saber que los humanos comen huevos de tortugas marinas. Durante mucho tiempo han sido una fuente de proteínas y dinero para la comunidad local. Y algunas personas las consideran afrodisíacas y las llaman «pastillas de Viagra marina», nos dijo Fallas. Algunos bares locales las sirven como aperitivo.

Playa Ostional es el único lugar donde es legal recolectar huevos de tortugas marinas, pero aún dentro de reglas estrictas. Ya en 1984 el abuelo de Avilés Basilio Vega Figueroa fundó la Asociación de Desarrollo Integral de Ostional con algunos otros ancianos locales. Junto con investigadores de la Universidad de Costa Rica, han desarrollado un sistema que permite a los pobladores recolectar huevos de tortuga durante las primeras 36 horas después de llegar a una parte de la playa.

A juzgar por mi visita, muchos de los huevos puestos el primer día son destruidos de todos modos por las tortugas que desentierran los nidos construidos por las tortugas anteriores. Según Avilés, los lugareños retiran menos del 1% de los huevos que las tortugas ponen en la playa. Sin embargo, la recolección de huevos sigue siendo una práctica controvertida entre los conservacionistas. Algunos temen que cada cosecha abra la puerta a un mercado negro de huevos de tortuga, ya que sería muy difícil rastrear los huevos desde la cosecha hasta el punto de venta.

Otros lugares para ver tortugas marinas

El viaje de mi grupo para ver las tortugas no estaba en nuestro itinerario ya que las tortugas no mantienen un horario regular. Fue un complemento emocionante de última hora. Cuando visite Costa Rica o cualquier otro destino de tortugas, también puede tener la oportunidad de levantarse temprano en la mañana y presenciar la espectacular vista de una playa infestada de tortugas gigantes. Pida a sus guías o posaderos que lo conecten con la información local más reciente sobre las tortugas.

George Shillinger, director ejecutivo del grupo de conservación Upwell Turtles, conoce los mejores lugares para ver tortugas.

«Costa Rica y México son fantásticos para las tortugas golfinas», dijo. Para lomos de cuero, recomienda Trinidad, Gabón y Pacuare, Costa Rica. Las tortugas laúd del Atlántico occidental que anidan se pueden ver en Juno Beach y Jupiter, Florida. En Hawái, las tortugas verdes nadan en hábitats cercanos a la costa y pasan el rato en las playas de descanso. “México también tiene kilómetros de costa del Pacífico donde anidan tortugas marinas verdes (llamadas tortugas negras en México), bastardas oliva, tortugas laúd y hasta tortugas carey”, dijo. «Otro dato divertido: tenemos tortugas marinas laúd gigantes en peligro de extinción que buscan medusas en la costa oeste de los EE. UU. en aguas de California, Oregón y Washington. De hecho, son el reptil marino del estado de California”.

Fotografía por Teresa Bergen

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