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Cuando pensamos en vidas significativas, a menudo nos enfocamos en personas cuyas grandes contribuciones han beneficiado a la humanidad. Abraham Lincoln, Martin Luther King, Jr. y Nelson Mandela ciertamente sintieron que estaban viviendo vidas que valían la pena. Pero, ¿qué pasa con nosotros, gente humilde que lucha en una existencia típica?

Muchos académicos están de acuerdo en que la existencia subjetivamente significativa a menudo se reduce a tres factores: sentir que la vida de uno es coherente y «significativa», tener metas claras y satisfactorias a largo plazo y creer que la vida de uno importa en el gran esquema de las cosas. Los psicólogos llaman a estas tres cosas coherencia, propósito e importancia existencial.

Pero creemos que hay otro elemento a considerar. Piense en la primera mariposa que admire después de un largo invierno, o imagine el paisaje en la cima de una colina después de una nueva caminata. A veces la existencia nos regala pequeños momentos de belleza. Cuando las personas están abiertas a apreciar tales experiencias, estos momentos pueden mejorar su perspectiva de la vida. Llamamos a este elemento apreciación experiencial. El fenómeno refleja un sentimiento de profunda conexión con los eventos a medida que ocurren y la capacidad de obtener valor de esa conexión. Representa el descubrimiento y la admiración de la belleza inherente de la vida.

Recientemente nos propusimos comprender mejor esta forma de apreciación en una serie de estudios publicados en naturaleza del comportamiento humano, en el que participaron más de 3.000 participantes. En estos estudios, nos interesaba saber si la apreciación experiencial está relacionada con el sentido de propósito de una persona, incluso cuando se consideran las implicaciones del trío clásico de coherencia, propósito e importancia existencial. Si este es el caso, entonces la apreciación experiencial podría ser una contribución única al significado y no simplemente un producto de estas otras variables.

Como primera prueba de nuestra idea, hicimos que los participantes calificaran su acuerdo con varias estrategias de afrontamiento para reducir su estrés durante las primeras etapas de la pandemia de COVID. Descubrimos que las personas que manejaron el estrés enfocándose en su apreciación por la belleza de la vida también informaron que experimentaron la vida como algo muy significativo. En el siguiente estudio, les pedimos a los participantes que calificaran hasta qué punto estaban de acuerdo con varias declaraciones como «Valoro mucho la belleza de la vida» y «Valoro una variedad de experiencias», así como otras declaraciones relacionadas con la coherencia, el propósito , importancia existencial y obtener un sentido general del sentido de la vida. Nuestros resultados mostraron que mientras más personas decían que “apreciaban” la vida y sus muchas experiencias, más valiosas encontraban su existencia. De hecho, estos dos elementos estaban fuertemente interconectados incluso cuando controlábamos otros aspectos de una vida significativa. En estudios posteriores, exploramos más a fondo la conexión entre estos conceptos. Por ejemplo, descubrimos que los participantes a los que se les pidió que recordaran el evento más significativo de la semana pasada generalmente informaron una gran apreciación experiencial de esos momentos.

Finalmente, llevamos a cabo una serie de experimentos en los que les dimos a las personas tareas específicas y nuevamente les pedimos que informaran cuán fuertemente se identificaban con declaraciones asociadas con el propósito, el significado, etc. En un caso, encontramos participantes viendo un video impresionante, como: B. la secuencia inicial del documental de la BBC planeta Tierra, informó que, en comparación con los participantes que vieron videos más neutrales, como De manera similar, los participantes que escribieron sobre una experiencia reciente por la que estaban agradecidos tuvieron un mayor sentido de propósito y apreciación de la experiencia después que los participantes que simplemente escribieron sobre un lugar común que habían visitado la semana pasada.

Los resultados confirmaron nuestra teoría original: apreciar las cosas pequeñas puede hacer que la vida se sienta más significativa. Pero aplicar esta idea puede ser difícil. Nuestro estilo de vida moderno, acelerado y orientado a proyectos llena el día de metas y objetivos. Estamos en movimiento, tratando de maximizar el rendimiento tanto en el trabajo como en el juego. Este enfoque en los resultados futuros hace que sea demasiado fácil pasar por alto lo que está sucediendo en este momento. Pero la vida está en el momento presente. Debemos ir más despacio, dejar que la vida nos sorprenda y aceptar la importancia del día a día. Como escribió el ex primer ministro indio Jawaharlal Nehru en 1950: «Vivimos en un mundo maravilloso… Las aventuras que podemos tener no tienen fin si las buscamos con los ojos abiertos».

¿Eres un científico especializado en neurociencia, ciencia cognitiva o psicología? ¿Y ha leído un artículo reciente revisado por pares sobre el que le gustaría escribir para Mind Matters? Envíe sus sugerencias a Daisy Yuhas, editora de Scientific American, Mind Matters, a pitchmindmatters@gmail.com.

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