El cerebro de un perro está conectado para el olfato. Ahora, un nuevo mapa muestra cuán extenso es este cableado.

Potentes conexiones nerviosas conectan la nariz del perro con grandes partes del cerebro, informan los investigadores el 11 de julio en el Revista de neurociencia. Una de estas conexiones caninas, una poderosa conexión entre los dominios relacionados con el olfato y la vista, no se ha visto en ninguna especie, incluidos los humanos.

Los resultados proporcionan una descripción anatómica única de cómo los perros «ven» el mundo con sus narices. El nuevo mapa cerebral es «un gran trabajo preliminar», dice Eileen Jenkins, una veterinaria retirada del ejército y experta en perros de trabajo. «Decir que tienen todas estas conexiones que tenemos en los humanos y algunas más revolucionará nuestra comprensión de la cognición en los perros».

En cierto modo, los resultados no son sorprendentes, dice Pip Johnson, radiólogo veterinario y experto en neuroimagen de la Facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cornell. Los perros son excelentes olfateadores. Sus narices contienen entre 200 millones y mil millones de sensores de moléculas de olor, en comparación con los 5 millones de receptores que se estima que residen en una nariz humana. Y los bulbos olfativos de los perros pueden ser hasta 30 veces más grandes que los de los humanos. Pero Johnson quería saber cómo llega la información olfativa a las regiones del cerebro más allá del equipo de olfato obvio.

Para crear el mapa, Johnson y sus colegas realizaron resonancias magnéticas en 20 perros mestizos y tres beagles. Todos los sujetos tenían narices largas y cabezas de tamaño mediano, y probablemente todos eran fisgones decentes. Luego, los investigadores identificaron vías de fibras de materia blanca que transmiten señales entre las regiones del cerebro. Un método llamado imágenes de tensor de difusión, que se basa en el movimiento de las moléculas de agua a lo largo del tejido, reveló las vías subyacentes, que Johnson compara con la «red de carreteras» del cerebro.

Después de que la información olfativa ingresa a la nariz, se precipita hacia el bulbo olfativo, una estructura cerebral ubicada detrás de los ojos de los perros. Pero a partir de ese momento, no estaba claro hacia dónde se dirigían las señales a continuación. Cuando Johnson buscó los tractos en los datos de resonancia magnética del perro, se quedó atónita. «Seguí encontrando estos senderos gigantes», dice ella. «Actúan como autopistas de la información que van desde la nariz hasta el cerebro».

Este nuevo mapa del cerebro canino incluye algunas vías familiares, incluidas las que conectan el bulbo olfativo con las áreas del cerebro asociadas con los recuerdos y las emociones. En los humanos, estas calles explican por qué un toque de perfume puede hacer retroceder a una persona en el tiempo.

Pero un ala era completamente nueva. Este camino grueso y obvio conectaba el bulbo olfatorio con el lóbulo occipital, la parte del cerebro canino responsable de la visión. «Muchas personas han teorizado que este vínculo existe en función del comportamiento de los perros entrenados y los perros rastreadores», dice Jenkins, quien actualmente trabaja con Huntsville Veterinary Specialists & Emergency en Alabama y no participó en este estudio. «Pero nadie pudo probarlo. Esto es fabuloso.»

Los perros utilizan todos sus sentidos para evaluar su entorno. Pero este vínculo recién descubierto entre el olfato y la vista sugiere que los dos están estrechamente relacionados. Tal vez esta conexión anatómica podría ser la razón por la cual el olfato a menudo puede compensar cuando la visión de un perro se desvanece, dice Johnson. «Los perros ciegos todavía pueden jugar a buscar».

La reproducción puede afectar la forma del cerebro de un perro, según han descubierto la neurocientífica de la Universidad de Harvard Erin Hecht y sus colegas (Número de serie: 9/2/19). Sería interesante ver cómo se ven estas vías olfativas en diferentes razas de perros, incluidos los perros rastreadores criados y entrenados para trabajos como la caza, la búsqueda de sobrevivientes de desastres o la identificación de enfermedades como el cáncer o el COVID-19, dice Hecht (Número de serie: 1.6.22). «Este estudio sienta las bases para el trabajo futuro», dice ella.

Johnson y sus colegas quieren investigar el tracto olfativo de otros animales. «De hecho, jugué con algunas citas de gatos», dice ella. “Los gatos también tienen el sistema olfativo más increíble y probablemente más conexiones que el perro que puedo ver.” Pero gente canina, cálmense. «Estos son solo datos preliminares», agrega rápidamente.

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