La migración bajo el hielo de un vehículo submarino autónomo proporciona a los científicos la primera evidencia directa de cómo y dónde el agua de mar caliente amenaza la estabilidad del glaciar Thwaites en peligro de extinción en la Antártida. Estos nuevos datos ayudarán en última instancia a los científicos a proyectar el destino del glaciar con mayor precisión: qué tan rápido se está derritiendo y retrocediendo tierra adentro, y qué tan lejos podría estar del colapso total, informó el equipo el 9 de abril. Avances en la ciencia.

«Sabemos que hay un paciente enfermo y no pueden decirnos dónde le duele», dice Eric Rignot, glaciólogo de la Universidad de California en Irvine que no participó en el nuevo estudio. «Así que este es el primer diagnóstico».

Los científicos han visto el glaciar Thwaites en Florida con creciente preocupación durante dos décadas. Las imágenes de satélite muestran que se ha retirado a un ritmo alarmante con un promedio de 0,6 a 0,8 kilómetros por año desde 2001, lo que lleva a algunos a referirse a él como el «Glaciar del Juicio Final». Sin embargo, las estimaciones de qué tan rápido se está retirando el glaciar, basadas en simulaciones por computadora, varían ampliamente de un lugar a otro en el glaciar, informaron Rignot y otros investigadores en Avances en la ciencia Esta incertidumbre es la principal dificultad cuando se trata de proyecciones futuras del aumento del nivel del mar (SN: 01/07/20).

El principal culpable del rápido retroceso del Thwaiten y otros glaciares antárticos es conocido: el agua de mar relativamente cálida se arrastra bajo las plataformas de hielo flotantes, los bordes de los glaciares que sobresalen en el océano (SN: 9/9/20). Esta agua devora el fondo de la plataforma de hielo, donde el hielo está anclado al lecho marino y protege al resto del glaciar de deslizarse hacia el mar.

Los científicos han utilizado datos satelitales para trazar un mapa aproximado de lo que se encuentra debajo de la plataforma de hielo Thwaites. Tres profundos canales excavados en la serpiente del fondo marino bajo una enorme cavidad llena de agua de 120 kilómetros de diámetro. Pero sin mediciones directas de la química y las rutas que toma el agua para llegar a la parte inferior del abdomen de Thwaites, era imposible saber de dónde provenía realmente el agua amenazante, qué tan caliente está y dónde ataca el hielo, dice Anna Wåhlin, una oceanógrafo físico de la Universidad de Gotemburgo en Suecia.

En febrero y marzo de 2019, Wåhlin y sus colegas enviaron el AUV Corrió para cruzar dos de los canales profundos. El AUV se deslizó unos 50 metros sobre el fondo del mar y recogió las primeras mediciones directas de temperatura, salinidad y contenido de oxígeno en el agua. Con base en estas mediciones, el equipo pudo rastrear el origen de varios paquetes de agua que se mezclan entre Thwaites.

Debido a su composición química, parte del agua tibia provenía de la vecina Pine Island Bay. «Nos sorprendió mucho», dice Wåhlin, «porque Pine Island Bay aún no ha sido visto como un actor importante en el futuro de Thwaites». La masa de agua de allí estaba cerca del fondo de la cavidad, a unos 500 metros de profundidad, y era menos salada que el agua de mar circundante y unos pocos grados Celsius más cálida que el punto de congelación. Esta es una situación inestable que puede causar turbulencias y aumentar el potencial de erosión del hielo, dice Wåhlin.

El hallazgo también sugiere que lo que sucede en Pine Island Bay no necesariamente se queda en Pine Island Bay, y que el destino de los Thwaites puede estar entrelazado con el del Pine Island Glacier, otro río de hielo que se derrite rápidamente, dice Wåhlin. Juntos, los dos glaciares son responsables de la mayor parte del hielo y el agua que la Antártida está derramando actualmente. Pero mientras Thwaites todavía está adherido al fondo del océano en algunos lugares, lo que ralentiza su deslizamiento hacia el océano, esos cimientos desaparecieron hace mucho tiempo para Pine Island, dice ella.

En abril, los científicos identificaron tres puntos de inflexión para el precario glaciar Pine Island. Estos umbrales podrían superarse si las condiciones climáticas cambian, dando lugar a períodos de retroceso rápido e irreversible. El tercer y último umbral, provocado por un aumento en la temperatura del agua de mar de alrededor de 1,2 grados centígrados en comparación con las temperaturas actuales del mar, haría que el glaciar colapsara por completo, encontró el equipo.

Una próxima expedición, que Wåhlin y otros planean para enero de 2022, utilizará dos AUV para adentrarse mucho más en la cueva debajo de Thwaites. Idealmente, el AUVS se acercará a la costa varios cientos de kilómetros hasta la línea de conexión a tierra, donde la base del glaciar está en tierra.

«Eso es clave en todos los ámbitos», dice Rignot. Observar cómo las masas de agua interactúan con la línea del suelo del glaciar será fundamental para comprender el futuro del glaciar, dice. «Aquí es donde el derretimiento marca la mayor diferencia en la estabilidad del glaciar».

Y hay muchas cosas que los investigadores aún no saben sobre la vasta cueva de agua debajo de la plataforma de hielo Thwaites, incluidas las dimensiones exactas y las mejores ubicaciones para que exploren los AUV, agrega. «Estamos sólo al principio».

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