Representación de un artista de un exoplaneta de luz recién descubierto alrededor de Próxima Centauri, el tercer planeta que se cree que orbita la estrella más cercana al Sol. Imagen: ESO

Los astrónomos han descubierto lo que parece ser un tercer planeta que orbita Próxima Centauri, la estrella más cercana al Sol. El mundo recién descubierto, llamado Proxima d, tiene solo el 25 por ciento de la masa de la Tierra y la orbita a una distancia de 4 millones de kilómetros (2,5 millones de millas), y solo tarda cuatro días en orbitar su estrella una vez.

El planeta orbita entre la enana roja y la zona habitable de la estrella, la región donde el agua puede existir como líquido en la superficie y es poco probable que albergue algún tipo de entorno habitable conocido en la Tierra.

Ubicada a solo 4,2 años luz de la Tierra, Proxima Centauri es el miembro más cercano de un sistema estelar triple. Otros dos parientes de exoplanetas fueron descubiertos anteriormente orbitando la estrella enana: Proxima b, con una masa similar a la de la Tierra que completa una órbita en la zona habitable cada 11 días, y Proxima c, que se encuentra en una órbita de cinco años.

«El descubrimiento muestra que nuestro vecino estelar más cercano parece estar lleno de mundos nuevos e interesantes que están al alcance de un mayor estudio y exploración futura», dijo João Faria, investigador del Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço, Portugal, y autor principal. del estudio publicado en Astronomy & Astrophysics.

El nuevo candidato a planeta se encontró utilizando el Very Large Telescope del Observatorio Europeo Austral en Chile con un instrumento, ESPRESSO, que midió con precisión el ligero bamboleo en el movimiento de Próxima Centauri causado por las interacciones gravitacionales con los planetas en órbita.

La contribución de Proxima d a este bamboleo fue de solo 1,44 kilómetros por hora. El exoplaneta es el más ligero hasta ahora descubierto usando la técnica de velocidad radial.

«Este logro es extremadamente importante», dijo Pedro Figueira, científico del instrumento ESPRESSO en ESO en Chile. «Muestra que la técnica de velocidad radial tiene el potencial de revelar una población de planetas ligeros como el nuestro, que se espera que sean los más abundantes en nuestra galaxia y que potencialmente pueden albergar vida tal como la conocemos».



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