Cuando tenía ocho años, una tarea secular cambió mi vida. En mi clase en la escuela primaria Lomond en Shaker Heights, Ohio, tuve que escribir un informe escolar sobre uno de los planetas. Para asegurar la variedad, el maestro seleccionó un planeta para cada alumno. La mayoría de las veces, los niños querían Saturno (el de los anillos fríos) o Marte (de donde venían los marcianos). Tengo … Neptuno.

Demasiado. ¿Quién quiere a Neptuno? ¿Qué es Neptuno de todos modos? ¡También quería Saturno o Marte! He desenterrado una copia antigua del Libro de oro de la astronomía que mis padres compraron para mi hermano mayor. Empecé a leer sobre Neptuno. Y me enganché.

Neptuno es frío, oscuro, distante, lento, extraño, enigmático, exótico, solo. (Recuerde, esto fue muchos años antes de que la Voyager 2 pasara por el planeta, por lo que era realmente desconocido en ese momento). Para mi yo joven, que se sentía como un tipo extraño en una nueva escuela en una nueva ciudad, Neptuno parecía un alma gemela. ser – estar. Daba vueltas allí, 30 veces más lejos del sol que la tierra, y se enfriaba en un crepúsculo constante, orgullosamente misterioso y lleno de promesas. Neptuno no tenía que ser conocido, pero se podía saber si realmente queríamos hacer un esfuerzo.

Indudablemente respondía a la inevitable tendencia humana a proyectar cualidades personales en objetos inanimados. Pero en un nivel semi-comprensible, también me di cuenta de que la astronomía, como toda ciencia, es un proceso maravillosamente personal. La única razón por la que sabíamos algo sobre Neptuno fue porque alguien se preguntó y trató de averiguarlo. Todas las cosas que no sabíamos sobre el planeta estaban esperando que alguien más viniera y realizara esfuerzos nuevos y más efectivos.

En ese momento, no podía articular por qué me preocupaban los planetas y las estrellas. No hubo ningún beneficio práctico inmediato para el estudio de Neptuno, y no hubo ningún beneficio práctico inmediato para mí al saber algo sobre Neptuno. ¿Y qué? El beneficio para mí fue que saber acerca de Neptuno y todas las otras maravillas astronómicas a las que me llevó me dio una nueva y emocionante perspectiva de mi vida. El universo se sintió más grande y rico para la parte de mí asociada con las creencias religiosas. Se sentía más grande y rico que la parte que no era tan buena.

Desde mi perspectiva adulta actual, hacer una lista de avances pragmáticos que justifiquen una inversión en astronomía es bastante fácil. Si lee historias de divulgación científica con regularidad, es probable que se haya encontrado con algunos de estos argumentos: a lo largo de los siglos, la exploración astronómica y espacial ha logrado avances significativos en el cronometraje, la navegación, la tecnología óptica, las imágenes digitales y la computación de alta velocidad. Pero pagar dólares y centavos no es el punto.

O más bien, las ventajas específicas son solo una parte del asunto. Son el efecto secundario, el bono colosal que viene con un sentido de curiosidad activado. La curiosidad y el asombro conducen inevitablemente a estos beneficios. El proceso no funciona al revés. Los beneficios tangibles no necesariamente inducen a una sensación de asombro. Las personas pueden tocar sus iPhones sin cesar, vivir libres de enfermedades y hartas en sus hogares modernos, y no aprecian mucho cómo sucedieron estas cosas.

Para ser claros, no culpo a nadie por sentir esta ruptura. La vida es ajetreada y muchos de los conceptos científicos son desafiantes o francamente intimidantes, como se dice en términos generales. Por el contrario, lamento que tantas personas estén alienadas de los alegres descubrimientos que les rodean. Siempre estoy buscando formas de traerlos de vuelta.

Veo la astronomía como una cuña que ayuda a abrir la mente de las personas y a despertar o reforzar el instinto milagroso con el que todos nacimos. Miramos las estrellas y miramos atrás en el tiempo. A simple vista podemos ver la galaxia de Andrómeda, hace 2,5 millones de años, aproximadamente en el momento en que la primera homo Las especies evolucionaron. A través de grandes telescopios, podemos mirar fácilmente hacia atrás a un tiempo antes de que existiera la Tierra. Y dondequiera que miremos en todas direcciones, miramos más allá de sistemas planetarios distantes a los que la vida, incluso la vida inteligente, podría mirar hacia atrás.

La astronomía no desencadena las mismas respuestas políticas y culturales reflexivas que el cambio climático («¿Subirán mis impuestos?») O la salud pública («Debería ser libre de hacer lo que quiera»). Literalmente les da a las personas mucho espacio para pensar en lo que la mente humana puede hacer cuando se libera, para recopilar información, formar ideas, probar hipótesis y buscar mejores respuestas. Y luego tal vez puedan volver a los problemas politizados y descubrir que allí también el camino hacia mejores respuestas es exactamente el mismo.

La razón por la que la astronomía es una cuña eficaz es precisamente porque es impráctica y emocional. Muestra la posibilidad de responder preguntas que parecen increíblemente difíciles, la posibilidad de arrojar luz a la oscuridad. También funciona como una cuña porque muestra cuánto de nuestra experiencia del mundo depende de la igualdad y la justicia. Los milagros y la curiosidad no están completamente disponibles para las personas que se mueren de hambre, no son saludables, están económicamente desesperadas o no tienen acceso a la educación, ni a las otras herramientas que ayudan a una mente curiosa a vagar por cualquier parte.

Wonder debería estar disponible para todos.

Vivimos una época de grandes desafíos, pero la verdad es que la gente siempre lo ha hecho. A medida que las capacidades tecnológicas de nuestra especie se han expandido, también lo ha hecho la gama de peligros que enfrentamos, muchos de los cuales son peligros que nosotros mismos creamos. Los viajes globales y la reducción de las áreas silvestres están impulsando el aumento de pandemias como Covid-19. Las actividades humanas cambian el clima de la tierra y llevan a las especies a la extinción. Dependemos de sistemas frágiles de conexiones eléctricas, software y materiales modernos que construimos más rápido de lo que podemos protegerlos.



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