Los posibles indicios de nuevas partículas extrañas en un detector de materia oscura se han evaporado con nuevos datos.

Después de un resultado engañoso de su predecesor, el experimento XENONnT no encontró signos de señales adicionales que pudieran indicar nuevas partículas u otro fenómeno, informan los científicos el 22 de julio en Viena en la Conferencia Internacional sobre Identificación de Materia Oscura.

El experimento XENONnT (pronunciado «xenon n ton») en el Laboratorio Nacional Gran Sasso en Italia utiliza 5,9 toneladas de xenón líquido para buscar materia oscura, una sustancia escurridiza que antes solo se observaba a través de su efecto gravitatorio en el cosmos de la Tierra (Número de serie: 25/10/16). El detector está diseñado para buscar partículas de materia oscura que golpean los núcleos de los átomos de xenón y hacen que se repelan. Sin embargo, el detector también puede detectar electrones que rebotan.

En 2020, una versión más pequeña del experimento llamado XENON1T informó una cantidad mayor de lo esperado de estos electrones que rebotan (Número de serie: 17/06/20). «Hubo mucho revuelo cuando lo publicamos», dice el físico Rafael Lang de la Universidad de Purdue en West Lafayette, Indiana.

Este exceso, han sugerido algunos científicos, puede haber sido explicado por una nueva física inesperada, como partículas de luz hipotéticas que podrían haberse originado en el Sol llamadas axiones solares. Pero el exceso no fue lo suficientemente grande como para ser convincente, por lo que se necesitaban más datos.

En el nuevo análisis, que utiliza datos de aproximadamente 97 días, XENONnT detectó tantos retrocesos de electrones como se esperaba debido a interacciones de partículas conocidas, según informaron los investigadores en un artículo publicado en el sitio web del experimento. Los científicos no saben qué causó las detecciones adicionales en el experimento anterior, pero es posible que solo haya sido una coincidencia estadística, dice Lang. O podría deberse a pequeñas cantidades de tritio (átomos de hidrógeno con dos neutrones en sus núcleos) en el detector.

Con las pistas falsas fuera del camino, los investigadores de XENONnT ahora están combinando sus datos en busca de retrocesos nucleares con la esperanza de descubrir el verdadero problema.

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