La técnica utilizada en la Instalación Nacional de Ignición consistió en disparar 192 láseres a una pastilla de combustible de 0,04 pulgadas (1 mm) hecha de deuterio y tritio, dos versiones del elemento hidrógeno con neutrones añadidos, colocada en un recipiente de oro. Cuando los láseres golpean el bote, producen rayos X que calientan y comprimen la pastilla de combustible a unas 20 veces la densidad del plomo y a más de 5 millones de grados Fahrenheit (3 millones de Celsius), unas 100 veces más caliente que la superficie del Sol. Si puede mantener estas condiciones el tiempo suficiente, el combustible se derretirá y liberará energía.

El combustible y el recipiente se vaporizan en unas mil millonésimas de segundo durante el experimento. Luego, los investigadores esperan que su equipo sobreviva al calor y mida con precisión la energía liberada por la reacción de fusión.

Entonces, ¿qué han logrado?

Para evaluar el éxito de un experimento de fusión, los físicos analizan la relación entre la energía liberada en el proceso de fusión y la cantidad de energía en los láseres. Esta relación se llama ganancia.

Cualquier cosa por encima de una ganancia de 1 significa que el proceso de fusión liberó más energía de la que entregaban los láseres.

El 5 de diciembre de 2022, la Instalación Nacional de Encendido lanzó una pastilla de combustible con 2 millones de julios de energía láser, aproximadamente la cantidad de energía necesaria para hacer funcionar un secador de pelo durante 15 minutos, todo en cuestión de mil millonésimas de segundo. Esto desencadenó una reacción de fusión que liberó 3 millones de julios. Esa es una ganancia de alrededor de 1,5, superando el récord anterior de 0,7 establecido por la instalación en agosto de 2021.

¿Qué tan importante es este resultado?

La energía de fusión ha sido el «Santo Grial» de la generación de energía durante casi medio siglo. Si bien, en mi opinión, una ganancia de 1,5 es un avance científico verdaderamente histórico, todavía queda un largo camino por recorrer antes de que la fusión sea una fuente de energía viable.

Si bien la energía del láser de 2 millones de julios fue menor que el rendimiento de fusión de 3 millones de julios, la instalación requirió casi 300 millones de julios para producir los láseres utilizados en este experimento. Este resultado mostró que la ignición por fusión es posible, pero se necesitará mucho trabajo para mejorar la eficiencia lo suficiente como para que la fusión pueda generar un retorno de energía positivo neto al considerar todo el sistema de extremo a extremo, no solo una sola interacción entre los láseres. y el combustible.



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