Desde una vista lejana ampliada, la nube de formación estelar L483 parece normal. Pero a medida que un equipo de astrofísicos dirigido por la Universidad de Northwestern se acercó más y más, las cosas se pusieron más raras.

Al observar más de cerca la nube, los investigadores notaron que su campo magnético estaba extrañamente retorcido. Y luego, mientras examinaban una estrella recién nacida en la nube, descubrieron una estrella oculta detrás de ella.

«Es básicamente el hermano de la estrella», dijo Erin Cox de Northwestern, quien dirigió el nuevo estudio. «Creemos que estas estrellas se formaron muy separadas y una se acercó a la otra para formar una estrella binaria. A medida que la estrella se acercaba a su hermana, alteró la dinámica de la nube para torcer su campo magnético”.

Los nuevos hallazgos brindan información sobre la formación de estrellas binarias y cómo los campos magnéticos influyen en las primeras etapas de la formación estelar.

Cox presentará esta investigación en la reunión número 240 de la Sociedad Astronómica Estadounidense (AAS) en Pasadena, California. El Campo Magnético Torcido de L483 tendrá lugar el martes 14 de junio como parte de una sesión sobre Campos Magnéticos y Galaxias. El diario astrofísico También publicará el estudio la próxima semana.

Cox es becario postdoctoral en el Centro Noroeste para la Exploración e Investigación Interdisciplinaria en Astrofísica (CIERA).

Secreto retorcido

Los viveros de estrellas son lugares salvajes y maravillosos. Cuando densas nubes de gas y polvo colapsan y forman estrellas, expulsan material estelar a velocidades supersónicas. Un campo magnético que rodea una nube de formación de estrellas suele ser paralelo a estos flujos de salida. Cuando Cox y sus colaboradores observaron la nube a gran escala L483, descubrieron precisamente eso: el campo magnético coincidía con este perfil típico.

Pero luego los astrofísicos decidieron usar el Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA) de la NASA para observar más de cerca, y ahí es donde se puso raro. De hecho, el campo magnético no era paralelo a los flujos de salida de las estrellas recién nacidas. En cambio, el campo se torció en un ángulo de 45 grados con respecto a los drenajes.

«Inicialmente, era consistente con lo que predecía la teoría», dijo Cox. «Si tienes un colapso magnetizado, entonces el campo magnético controla cómo se forma la estrella. Esperamos ver este paralelismo. Pero la teoría puede decir una cosa y las observaciones pueden decir otra”.

Educación binaria inusual

Aunque se necesitan más observaciones, Cox cree que una estrella hermana previamente oculta podría ser responsable del campo retorcido. Usando SOFIA, el equipo de astrofísica descubrió una estrella recién nacida formándose en una capa de material. Pero en una inspección más cercana utilizando radiotelescopios en Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) en Chile, los investigadores detectaron la segunda estrella que comparte la misma envoltura estelar.

«Estas estrellas aún son jóvenes y aún se están formando», dijo Cox. “La envoltura estelar proporciona el material para formar las estrellas. Es similar a hacer rodar una bola de nieve en la nieve para hacerla más y más grande. Las estrellas jóvenes ‘ruedan’ en material para construir masa”.

Aproximadamente a la misma distancia que nuestro Sol de Plutón, las dos estrellas jóvenes forman un sistema binario. Actualmente, los astrofísicos están de acuerdo en que las estrellas binarias pueden formarse cuando las nubes de formación de estrellas son lo suficientemente grandes como para producir dos estrellas, o cuando el disco que gira alrededor de una estrella joven colapsa parcialmente para formar una segunda estrella.

Pero para las estrellas gemelas en L483, Cox sospecha que algo inusual está en juego.

«Hay un trabajo reciente que sugiere que es posible que dos estrellas se formen muy separadas y luego una estrella se acerque para formar una estrella binaria», dijo Cox. “Creemos que eso es exactamente lo que está sucediendo aquí. No sabemos por qué una estrella se mueve hacia otra, pero creemos que la estrella en movimiento cambió la dinámica del sistema para torcer el campo magnético».

Cox cree que este nuevo trabajo podría, en última instancia, proporcionar nuevos conocimientos sobre cómo se forman las estrellas binarias y los planetas que las orbitan. La mayoría de la gente está familiarizada con la escena icónica de «Star Wars» en la que Luke Skywalker mira con nostalgia las estrellas binarias que orbitan su planeta natal, Tatooine. Ahora los científicos saben que este escenario no es solo ciencia ficción; Los planetas que orbitan estrellas binarias podrían ser potencialmente mundos habitables.

«Aprender cómo se forman los binarios es emocionante porque la formación de planetas y estrellas ocurren simultáneamente y los binarios interactúan dinámicamente entre sí», dijo Cox. «En nuestro censo de exoplanetas, sabemos que existen planetas alrededor de estas estrellas binarias, pero no sabemos mucho acerca de cómo estos planetas se diferencian de los que viven alrededor de estrellas aisladas. Con nuevos instrumentos en línea para descubrir y estudiar nuevos sistemas de estrellas binarias, podremos probar estos resultados con una muestra estadística».

El estudio «El campo magnético retorcido del protobinario L483» fue apoyado por la NASA y la Fundación Nacional de Ciencias.

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