Finalmente se descubrió un grupo de cráteres en la Tierra, formados a partir de material volado mientras se tallaba otro cráter más grande, un proceso conocido como formación de cráteres secundarios. Varios grupos de cráteres en el sureste de Wyoming, incluidas docenas de marcas de viruela en total, muestran las características de la formación de cráteres secundarios, informan los investigadores el 11 de febrero. Boletín GSA.

Cuando un asteroide u otra roca espacial golpea un planeta o una luna, expulsa material de la superficie y crea un cráter (Número de serie: 18/12/18). Grandes trozos de este material pueden expulsarse lejos del cráter original y abrir sus propios agujeros al aterrizar, explica Thomas Kenkmann, científico planetario de la Universidad Albert Ludwigs de Freiburg en Alemania. Los astrónomos han observado durante mucho tiempo cráteres secundarios en nuestra Luna, Marte y otros orbes del Sistema Solar, pero nunca en la Tierra.

Cuando Kenkmann y sus colegas examinaron por primera vez una serie de cráteres cerca de Douglas, Wyoming, en 2018, pensaron que las marcas de viruela estaban formadas por fragmentos de un gran meteorito que se había roto en la atmósfera. Pero Kenkmann y su equipo descubrieron más tarde grupos similares de cráteres de la misma edad, que datan de unos 280 millones de años, en toda la región.

En total, el equipo encontró más de 30 cráteres de impacto con diámetros de entre 10 y 70 metros en seis lugares diferentes.. Sobre la base de diferencias sutiles pero claras en la orientación de los cráteres elípticos en los grupos, los investigadores sugieren que los impactadores que hicieron estallar cada grupo de cráteres golpearon el suelo desde direcciones ligeramente diferentes.

Los impactadores que crearon estos cráteres secundarios tenían probablemente entre 4 y 8 metros de diámetro y golpeaban el suelo a velocidades de entre 2520 y 3600 kilómetros por hora, dice Kenkmann. La extrapolación de las trayectorias de estos impactadores a sus supuestas fuentes sugiere que el cráter original desde el que volaron se extendía por la frontera entre Wyoming y Nebraska al noreste de Cheyenne.

La evidencia del equipo «se combina muy bien para contar una historia convincente», dice Gareth Collins, científico planetario del Imperial College London que no participó en el nuevo estudio.

El cráter original probablemente tenía entre 50 y 65 kilómetros de diámetro y fue creado por un impactador de 4 a 5,4 kilómetros de ancho, estiman Kenkmann y el equipo. Es probable que el cráter también esté enterrado bajo más de 2 kilómetros de sedimentos que se han acumulado durante los 280 millones de años desde su formación. Se eliminó una cantidad equivalente de sedimento para revelar los cráteres secundarios a medida que las Montañas Rocosas se elevaban intermitentemente.

«Qué descubrimiento accidental hicieron estas personas», dice Beau Bierhaus, científico planetario de Lockheed Martin Space Systems en Littleton, Colorado. Él compara el breve intervalo geológico en el que estos cráteres pudieron ser descubiertos con el breve intervalo entre cuando un fósil se expone por primera vez a los elementos y cuando se erosiona hasta convertirse en polvo.

Las mediciones de escaneo de los campos magnéticos y gravitatorios de la región en busca de anomalías podrían ayudar a descubrir el cráter enterrado, señalan los investigadores. El equipo también podría buscar rocas muy fracturadas y otras evidencias del antiguo cráter en núcleos de sedimentos perforados durante la exploración de petróleo y gas en la región, dice Kenkmann.

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