Hoy puedes comprar un par de zapatillas hechas en parte con dióxido de carbono extraído de la atmósfera. Pero medir los beneficios de reducción de carbono de hacer este par de zapatillas con CO2 es complejo. Allí, el combustible fósil que queda en el suelo es definitivamente un ahorrador de carbono. Pero, ¿qué pasa con los costos de energía para enfriar el CO?2 en forma líquida y el transporte a una planta de fabricación? ¿Y qué sucede si a su hijo se le quedan pequeños los zapatos en seis meses y no se pueden reciclar en un nuevo producto porque esos sistemas aún no existen?

A medida que las empresas buscan reducir su huella de carbono, muchas realizan evaluaciones del ciclo de vida para cuantificar el costo total de carbono de los productos, desde el abastecimiento de materiales y el uso de energía en la fabricación hasta el transporte del producto, el comportamiento del usuario y la eliminación al final de su vida útil. Es una métrica increíblemente difícil, pero ese conteo de guisantes es necesario para mantener el planeta a una temperatura tolerable, dice Andrea Ramirez Ramirez, experta en sistemas bajos en carbono de la Universidad Tecnológica de Delft en los Países Bajos.

Es fácil equivocarse cuando se trata de la contabilidad del carbono, dice. Los diferentes puntos de partida para determinar la «vida útil» de un producto o las suposiciones sobre las fuentes de energía pueden afectar las matemáticas.

El consumo de carbono se puede reducir en muchos puntos a lo largo de la cadena de producción, por ejemplo, mediante el uso de energías renovables en el proceso de fabricación o mediante la adición de CO atmosférico.2 al producto Pero si otros puntos a lo largo de la cadena consumen mucha energía o emiten CO2si anota, el saldo final puede ser un número positivo en lugar de negativo.

Un producto solo es CO2 negativo si su producción elimina temporal o permanentemente el carbono del medio ambiente. El CO global2 La iniciativa, junto con universidades europeas y estadounidenses, creó un conjunto de pautas LCA para estandarizar la medición para que la contabilidad del carbono sea consistente y términos como «carbono neutral» o «carbono negativo» tengan un significado verificable.

Sin embargo, en su afán por desarrollar productos que puedan promocionarse para luchar contra el cambio climático, algunas empresas han sido acusadas de «lavado verde»: hacer que los productos o las empresas parezcan más ecológicos de lo que realmente son. Los ejemplos de lavado verde, según un análisis de marzo de 2022 realizado por los ingenieros mecánicos Grant Faber y Volker Sick de la Universidad de Michigan en Ann Arbor, incluyen etiquetar bolsas de basura de plástico como reciclables cuando su único propósito es tirarlas; Uso de etiquetas como «ecológico» o «100% natural» sin certificación oficial; y reclamar una mejor huella de carbono sin reconocer la existencia de alternativas aún mejores. Un ejemplo serían los SUV «eficientes en combustible», que son eficientes en combustible solo cuando se comparan con otros SUV y no con automóviles más pequeños, transporte público o bicicletas.

Un buen análisis de LCA, dice Sick, puede distinguir las empresas que son amigables con el carbono solo en el nombre de aquellas que realmente están ayudando al mundo a limpiar el aire.

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