Un enorme agujero en la gorguera huesuda de un triceratops Apodado «Big John», podría ser una cicatriz de batalla de uno de sus compañeros.

El volante que rodea la cabeza. triceratops es una parte icónica de su look. Igualmente icónicos, al menos para los paleontólogos, son los agujeros que dañan el casco. Durante más de un siglo, los investigadores han debatido varias explicaciones para los agujeros, llamados fenestrae, desde cicatrices de batalla hasta procesos naturales de envejecimiento. Ahora, un análisis microscópico de la lesión parcialmente curada de Big John sugiere que podría ser una lesión traumática de una pelea con otro triceratopsLos investigadores informan el 7 de abril en Informes científicos.

En el verano de 2021, Flavio Bacchia, director de Zoic LLC en Trieste, Italia, reconstruyó el esqueleto de Big John, el más grande conocido triceratops hasta hoy, cuando notó una fenestra en forma de ojo de cerradura en el lado derecho de su volante. Bacchia recurrió entonces a Ruggero D’Anastasio, paleopatólogo del «G. D’Annunzio” de la Universidad de Chieti-Pescara en Italia, que estudia lesiones y enfermedades en restos humanos y de otros animales antiguos.

«Cuando vi la apertura por primera vez, me di cuenta de que había algo extraño allí», dice D’Anastasio. En particular, los bordes irregulares del agujero eran extraños. Nunca había visto algo así.

Esqueleto de triceratops con un círculo que resalta el agujero en el volante
Una muestra de hueso tomada del borde de un espacio en forma de ojo de cerradura (círculo) en la gorguera ósea de Big John muestra evidencia de curación ósea, lo que sugiere que el agujero es una cicatriz de batalla.Cortesía de A. Ferrara e I. Briano; R.D’Anastasio y otros/Informes científicos 2022

Para analizar el tejido fosilizado alrededor de la ventana, le dieron un trozo de hueso del tamaño de una batería de 9 voltios, cortado del fondo del ojo de la cerradura. El resto de Big John se vendió en una subasta por $ 7,7 millones, el más caro que no seatirano-saurio Rex fósil de dinosaurio de todos los tiempos.

D’Anastasio y su equipo examinaron el hueso bajo un microscopio electrónico de barrido y encontraron evidencia consistente con los procesos de formación de hueso nuevo que normalmente se observan en los mamíferos. El crecimiento de hueso nuevo generalmente está sostenido por vasos sanguíneos, y en el hueso cerca del borde del orificio, el tejido era poroso y estaba plagado de canales vasculares. Más lejos de la fenestra, el hueso mostraba poca evidencia de los vasos.

El equipo descubrió que la irregularidad en los bordes de los agujeros observada por D’Anastasio también estaba presente a nivel microscópico. El borde estaba salpicado de pozos microscópicos llamados lagunas de Howship, donde en uno de los primeros pasos en la curación ósea, las células óseas erosionaron el hueso existente para reemplazarlo con hueso sano. Los investigadores también observaron osteonas primarias, formaciones que surgen durante el crecimiento de hueso nuevo.

Además, el análisis químico reveló altos niveles de azufre, que indican proteínas involucradas en la formación de nuevos huesos. En los huesos maduros, el azufre solo está presente en pequeñas cantidades.

Con todo, estaba claro que esta ventana en particular era una herida parcialmente curada. «La presencia de hueso en proceso de curación es típica de la respuesta a un evento traumático», dice D’Anastasio.

Los científicos solo pueden adivinar lo que sucedió hace tanto tiempo. Pero la ubicación y la forma de la herida sugieren que la gorguera de Big John fue empalada por detrás por un triceratops rival, agregando evidencia a la idea de que triceratops lucharon entre sí (Número de serie: 27/01/09). Probablemente fue un pinchazo inicial que se bajó para crear la forma del ojo de la cerradura, dicen los investigadores.

Ilustración de un triceratops apuñalando a otro triceratops
La ubicación y la forma de un agujero en la gorguera ósea de Big John sugiere que el agujero fue hecho por otra persona. triceratops Ataca por la espalda como se muestra en esta imagen.© R. D’Anastasio; R.D’Anastasio y otros/Informes científicos 2022

«La patología es una gran herramienta para comprender el comportamiento de los dinosaurios», dice Filippo Bertozzo, paleontólogo de dinosaurios del Real Instituto Belga de Ciencias Naturales en Bruselas, que no participó en el estudio. El comportamiento de los dinosaurios ha sido especulación durante mucho tiempo, dice, pero análisis como este podrían proporcionar una idea de cómo vivían estos animales.

Agrega que esta herida en particular «no es una piedra de Rosetta» porque es poco probable que todas las Fenestrae sean heridas de combate. «La ventana sigue siendo un gran misterio».

Lo que también es un misterio, dice D’Anastasio, es por qué se ve aquí la remodelación ósea. triceratops El espécimen era más similar a la curación observada en los mamíferos que en otros dinosaurios. Y el propio Big John puede estar ocultando más secretos.

“Publicamos un aspecto, un caso paleopatológico”, dice D’Anastasio. «El esqueleto completo de Big John necesita ser examinado».

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