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La primera etapa de un Atlas 5 con su motor RD-180 de fabricación rusa se prepara para apilarse frente a las instalaciones de integración vertical de ULA el miércoles por la mañana. Crédito de la foto: United Launch Alliance

El ensamblaje final de un cohete Atlas 5 de United Launch Alliance comenzó el miércoles al elevar un propulsor de primera etapa a una plataforma de lanzamiento móvil en Cabo Cañaveral, dando inicio a una campaña de preparación para el lanzamiento el 19 de mayo en un vuelo de prueba no tripulado retrasado por la cápsula de tripulación Starliner de Boeing.

El equipo de tierra de ULA levantó la primera etapa del Atlas desde su camión de remolque y una grúa levantó el cohete a la Instalación de Integración Vertical el miércoles por la mañana. Luego, la etapa del cohete de 33 metros se bajó a la plataforma de lanzamiento móvil Atlas 5 en el edificio de integración al sur de la plataforma de lanzamiento de ULA en el Space Launch Complex 41.

El evento histórico del miércoles, conocido como Launch Vehicle On Stand, agregará dos propulsores de cohetes de combustible sólido con correa AJ-60A fabricados por Aerojet Rocketdyne en los próximos días. Una etapa superior bimotor Centaur se elevará a la primera etapa Atlas para completar la construcción inicial del vehículo de lanzamiento.

A principios de mayo, Boeing y ULA trasladarán la nave espacial Starliner de su hangar en el Centro Espacial Kennedy a VIF para apilarla en el Atlas 5.

Los preparativos de lanzamiento culminarán el 18 de mayo con el lanzamiento del cohete Atlas 5 y la nave espacial Starliner en Pad 41. El lanzamiento para comenzar la misión Orbital Flight Test 2 de Boeing a la Estación Espacial Internacional está programado para las 18:54 EDT (2254 GMT).

La misión está programada para durar alrededor de una semana, con el acoplamiento en la estación espacial programado para el día posterior al lanzamiento. La cápsula Starliner regresará a la Tierra para un aterrizaje asistido por paracaídas y amortiguado por una bolsa de aire en uno de los sitios de salvamento de Boeing en el oeste de los Estados Unidos.

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Una etapa de cohete United Launch Alliance Atlas 5 se iza en la instalación de integración vertical en Cabo Cañaveral. Crédito de la foto: United Launch Alliance

La misión de demostración de Starliner, conocida como OFT-2, es una repetición de un vuelo de prueba no tripulado en diciembre de 2019 que fue interrumpido por problemas de software. Los problemas de software impidieron que la nave espacial se acoplara a la Estación Espacial Internacional y la cápsula aterrizó de manera segura en Nuevo México después de una misión abreviada.

Después de varios cambios de hardware y software, Boeing se preparó para el segundo intento de la misión de prueba de vuelo orbital de Starliner, designada OFT-2, en agosto pasado. La nave espacial fue llevada a la plataforma de lanzamiento en Cabo Cañaveral en su cohete Atlas 5, pero las pruebas revelaron válvulas atascadas en el sistema de propulsión Starliner.

Boeing y la NASA, que administra el contrato de tripulación comercial de Starliner, acordaron retirar el Starliner del cohete Atlas 5 y posponer la misión para investigar el problema de la válvula. Los ingenieros creen que los componentes de la válvula probablemente se corroyeron por la interacción del propulsor de tetróxido de nitrógeno con la humedad que ingresó a los propulsores del módulo de servicio de la nave espacial y luego penetró un sello de teflón dentro de la válvula misma.

Los técnicos retiraron el módulo de servicio del módulo de tripulación del Starliner en enero para enviarlo a una instalación de prueba en Nuevo México, donde los equipos están realizando pruebas para comprender mejor el problema de la válvula. La misión OFT-2 volará un nuevo módulo de servicio originalmente asignado a la primera misión Starliner con astronautas.

Los equipos en el hangar Starliner de Boeing conectaron el módulo de tripulación al nuevo módulo de servicio el 12 de marzo. El llenado del módulo de servicio con propulsor está programado para este mes antes de que la nave espacial se desplace al edificio de integración de cohetes de ULA para apilarse en el Atlas 5.

Según Boeing, el equipo de Starliner ha desarrollado un nuevo sistema de purga para evitar que la humedad entre en las válvulas durante la próxima campaña de lanzamiento mientras la nave espacial se encuentra en la fábrica y el sitio de lanzamiento de ULA.

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El módulo de tripulación de la nave espacial Starliner de Boeing se acopló con su módulo de servicio el 12 de marzo en la Instalación de Procesamiento de Carga y Tripulación Comercial en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Crédito de la foto: Boeing

Si tiene éxito, la misión OFT-2 allanará el camino para la prueba de vuelo de la tripulación de Starliner, que traerá un equipo de tres astronautas de la NASA a la estación espacial. En última instancia, esto dará como resultado rotaciones de la tripulación en la nave espacial Starliner, similar a las misiones Crew Dragon de SpaceX a la estación espacial, lo que le dará a la NASA dos vehículos estadounidenses capaces de transportar astronautas hacia y desde el complejo de investigación en órbita.

Después de que el OFT-2 aterrizara el año pasado, ULA eliminó la etapa Centaur bimotor del cohete Atlas 5 y los propulsores de cohetes sólidos, pero mantuvo la etapa central del vehículo de lanzamiento en su lugar en su plataforma móvil. Los equipos de tierra agregaron otra versión de la etapa superior Centaur para el lanzamiento del explorador de asteroides Lucy de la NASA en octubre pasado.

Los propulsores de cohetes sólidos y la etapa superior bimotor Centaur han estado almacenados durante los últimos ocho meses mientras los ingenieros de Boeing preparan la nave espacial Starliner para otra campaña de lanzamiento.

La semana pasada se entregó una nueva primera etapa Atlas a Cabo Cañaveral desde las instalaciones de ULA en Decatur, Alabama, en el cohete espacial Pegasus de la NASA, una nave construida originalmente para transportar tanques externos del transbordador espacial entre sus instalaciones de fabricación de Nueva Orleans y el Centro Espacial Kennedy.

Desde el desmantelamiento del transbordador, la barcaza Pegasus ha sido modificada para transportar la etapa central del cohete lunar del Sistema de Lanzamiento Espacial de la NASA. El transbordador de cohetes de ULA, denominado R/S RocketShip, se encuentra actualmente en una fase de dique seco de rutina, y las esclusas fluviales en la ruta típica de Decatur a Cabo Cañaveral están cerradas por mantenimiento, dijo ULA.

En ocasiones anteriores, cuando el buque RocketShip no estaba disponible, ULA ha utilizado aviones de carga Antonov An-124 construidos en Ucrania para volar etapas de refuerzo Atlas desde Alabama hasta el sitio de lanzamiento. Estos aviones son operados por Volga-Dnepr Airlines de Rusia. Los aviones rusos han sido prohibidos en el espacio aéreo estadounidense tras la invasión militar rusa de Ucrania.

Sin los aviones de carga Antonov, ULA recurrió a la NASA para usar su barcaza cohete para entregar la primera etapa Atlas a Cabo Cañaveral y mantener la misión OFT-2 de Starliner en camino para su lanzamiento en mayo.

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