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Los cosmonautas rusos Sergey Korsakov, Oleg Artemyev y Denis Matveev durante una sesión de entrenamiento en su nave espacial Soyuz MS-21. Crédito de la foto: Roscosmos

Tres cosmonautas programados para lanzar una expedición en órbita de seis meses y medio se embarcarán el viernes en la primera misión de Rusia a la Estación Espacial Internacional desde la invasión del país a Ucrania.

Está programado el lanzamiento de un cohete Soyuz a las 11:55 a. m. EDT (15:55 GMT) desde el sitio 31 del cosmódromo de Baikonur en Kazajstán que transporta la nave espacial Soyuz MS-21 que transporta al veterano cosmonauta ruso Oleg Artemyev y a los caminantes espaciales novatos Denis Matveev y Sergey Korsakov.

El inicio está previsto para las 20:55 hora local de Baikonur.

Dmitry Rogozin, jefe de la agencia espacial rusa, dijo que la tripulación fue aprobada oficialmente por una comisión estatal rusa el jueves.

«Los muchachos están con ganas de luchar», tuiteó Rogozin.

Rogozin, político y aliado del presidente ruso Vladimir Putin, ha realizado una serie de declaraciones incendiarias desde que el ejército ruso invadió Ucrania el 24 de febrero. Ha amenazado el futuro de la asociación de la estación espacial con la NASA, Europa, Japón y Canadá y ha retirado a los equipos terrestres rusos de una base de lanzamiento Soyuz de propiedad europea en la Guayana Francesa.

También emitió un ultimátum a OneWeb, que está construyendo una red de Internet por satélite, y pidió al gobierno del Reino Unido que vendiera su participación en la empresa. El gobierno del Reino Unido se negó y OneWeb dijo que suspendería sus futuros lanzamientos desde Baikonur utilizando cohetes Soyuz.

Hasta ahora, la Estación Espacial Internacional ha capeado la crisis. Todos los socios de transmisión, incluidos EE. UU. y Rusia, tienen algo que perder si el programa termina. Y la operación de la estación espacial depende de cada uno de los socios principales, con el segmento estadounidense generando la mayor parte de la energía eléctrica y proporcionando control de actitud. La sección rusa proporciona capacidades de propulsión y refuerzo orbital.

Artemyev despegará en el asiento central de la nave espacial Soyuz. Matveev ocupará el asiento izquierdo como ingeniero jefe de vuelo y Korsakov se sentará en el lado derecho de la cápsula para el viaje a la estación espacial.

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Un cohete ruso Soyuz 2.1a llegó a la plataforma de lanzamiento el martes con la nave espacial Soyuz MS-21. Crédito de la foto: Roscosmos

Es el primer vuelo de un equipo de cosmonautas profesionales de toda Rusia desde el año 2000, cuando dos cosmonautas volaron a la estación espacial rusa Mir. Una tripulación totalmente rusa se lanzó a la Estación Espacial Internacional en octubre, pero esa misión incluía a una actriz y directora rusa que estaba filmando escenas para una película en la estación.

«Por primera vez en muchos años, una tripulación totalmente rusa», tuiteó Rogozin.

El cohete Soyuz de tres etapas, que quema queroseno y oxígeno líquido, volará hacia el noreste desde Baikonur después del lanzamiento. El lanzamiento está programado para el momento en que la estación espacial esté casi directamente sobre Baikonur, lo que permitirá que la nave espacial Soyuz MS-21 comience una cita acelerada de dos órbitas, tres horas y 10 minutos con el complejo.

El cohete Soyuz 2.1a pondrá en órbita la cápsula tripulada Soyuz casi nueve minutos después del lanzamiento. La Soyuz desplegará sus paneles solares y antenas de navegación, luego comenzará una serie de encendidos de alineación de la órbita para alinearse con el módulo Prichal de la estación espacial, el elemento más nuevo del segmento ruso.

La misión Soyuz será la primera en conectarse al nuevo nodo de acoplamiento Prichal, que llegó a la estación en noviembre.

El acoplamiento con el módulo Prichal está programado para las 15:05 EDT (1905 GMT). Después de una serie de pasos de ecualización de presión y controles de fugas, los cosmonautas abrirán escotillas y volarán hacia la estación espacial unas horas más tarde.

Artemyev, de 51 años, nació en Letonia y creció en Kazajstán. Se graduó en física en la Universidad Técnica Estatal Baumann de Moscú y luego trabajó como ingeniero en Energia, el contratista principal del programa espacial tripulado de Rusia. Seleccionado para el Cuerpo de Cosmonautas de Rusia en 2003, pasó casi 366 días en órbita en dos expediciones anteriores a la Estación Espacial Internacional.

Asumirá el mando de la tripulación de la estación espacial a finales de este año. En una conferencia de prensa previa al lanzamiento, Artemyev dijo que él y Matveev se están preparando para hasta siete caminatas espaciales fuera de la estación espacial durante su misión. La tripulación de la Soyuz MS-21 tiene previsto regresar a la Tierra el 29 de septiembre.

Matveev es un astronauta novato de 38 años que pasó los primeros años de su carrera como ingeniero en el Centro de Entrenamiento de Cosmonautas en Star City, Rusia. Korsakov, nativo de la ex república soviética de Kirguistán, tiene 37 años y es licenciado en motores de cohetes.

Los tres cosmonautas se unirán a otros siete miembros de la tripulación en la estación, aumentando temporalmente el tamaño de la tripulación de la instalación a 10. Reemplazarán a los cosmonautas rusos Anton Shkaplerov, Pyotr Dubrov y el astronauta de la NASA Mark Vande Hei, quienes regresarán a la Tierra en su nave espacial Soyuz MS-19 el 30 de marzo.

Otra rotación de la tripulación está programada para abril, cuando una nueva nave espacial SpaceX Crew Dragon que transporta a tres astronautas de la NASA y un miembro de la tripulación italiano se lanzará desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. Tomarán el lugar de un equipo de Dragon de cuatro hombres que ha estado en la estación desde noviembre.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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