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De izquierda a derecha: el comandante Chen Dong, el astronauta Liu Yang y el astronauta Cai Xuzhe después de aterrizar en la nave espacial Shenzhou 14. Crédito de la foto: Agencia Espacial Tripulada de China

Tres astronautas chinos aterrizaron en la estación espacial Tiangong de China el domingo después de 182 días, completando la misión más ocupada hasta ahora para el programa espacial tripulado del país. Los astronautas realizaron tres caminatas espaciales y ayudaron en la llegada y equipamiento de dos nuevos módulos de laboratorio en Tiangong Outpost.

La cápsula de tripulación Shenzhou 14 aterrizó bajo un paracaídas en la región de Mongolia Interior, en el noroeste de China, a las 7:09 a. m. EST (12:09 GMT) del domingo, unas nueve horas después de desacoplarse de la estación espacial Tiangong, a unos 390 kilómetros sobre la Tierra.

La nave espacial llevó al comandante Chen Dong y a los astronautas Liu Yang y Cai Xuzhe a la remota zona de aterrizaje de Dongfeng en el desierto de Gobi, donde el aterrizaje tuvo lugar en la oscuridad. Los equipos de salvamento chinos se reunieron en la cápsula de la tripulación, que aterrizó de lado, para abrir la escotilla y ayudar a los astronautas a salir de la nave espacial.

Los miembros del equipo llevaron a cada uno de los astronautas a una silla cerca de la cápsula para hacer comentarios breves en la televisión estatal china y luego los llevaron a vehículos cercanos para exámenes médicos mientras los astronautas se acostumbraban a la gravedad después de seis meses en órbita. Posteriormente, un avión llevó a los astronautas a Beijing para reunirlos con sus familias.

Según la Agencia Espacial Tripulada de China, los astronautas gozaban de «buena salud» después del aterrizaje.

La nave espacial Shenzhou 14 se desacopló el sábado a las 22:01 EST (domingo 03:01 GMT) del nadir, o puerto terrestre del módulo central Tianhe de la Estación Espacial Tiangong, para comenzar el vuelo de aproximadamente nueve horas de regreso a la Tierra.

El desacoplamiento puso fin a cinco días de operaciones conjuntas en la estación espacial con la tripulación de tres personas del Shenzhou 15, que se lanzó el 29 de noviembre y se acopló al complejo. Fue la primera vez que seis astronautas chinos estuvieron en órbita simultáneamente y marcó el primer traspaso de la tripulación a bordo de la estación espacial Tiangong. Los traspasos de tripulación se convertirán en un evento regular cada seis meses durante la vida útil del complejo Tiangong, lo que permitirá a China mantener una presencia humana constante en la órbita terrestre baja.

Tripulaciones multinacionales han vivido y trabajado continuamente en la Estación Espacial Internacional desde el año 2000.

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Representación artística de la Estación Espacial Tiangong de China tal como aparecerá después de que se acople la nave espacial Shenzhou 15, con tres módulos de presión permanente, dos vehículos de tripulación Shenzhou y una nave de carga Tianzhou. Crédito: CASC

Los 14 astronautas de Shenzhou estuvieron presentes en la Estación Espacial Tiangong para la llegada de dos nuevos módulos importantes, los Laboratorios Wentian y Mengtian, que triplicaron el tamaño del puesto avanzado. China inauguró el Laboratorio de Ciencias Wetian el 24 de julio y el Módulo Mengtian el 31 de octubre. Los módulos primero se acoplaron con el puerto delantero del módulo central Tianhe de la estación y luego se movieron a los puertos radiales con un brazo robótico para darle al puesto avanzado de Tiangong una forma distintiva de «T».

Los astronautas también realizaron tres caminatas espaciales para equipar la estación espacial Tiangong y prepararla para las operaciones normales, y estuvieron a bordo del complejo para el acoplamiento el 12 de noviembre de la nave de carga no tripulada Tianzhou 5 con la estación espacial.

«Ustedes han sido testigos de muchos momentos históricos de los vuelos espaciales tripulados de China», dijo Ji Qiming, subdirector de la Agencia Espacial Tripulada de China.

La misión Shenzhou 14 se lanzó el 4 de junio (hora de EE. UU.) y se acopló al módulo central de Tianhe unas siete horas después. Reemplazaron a la tripulación del Shenzhou 13, que partió de la estación Tiangong en abril después de seis meses en órbita.

Después de salir de la estación Tiangong, la nave espacial Shenzhou encendió 14 propulsores para moverse a una distancia segura de la estación espacial, luego se deshizo de su módulo de habitación orbital, que permanecerá en órbita hasta que la resistencia aerodinámica lo arrastre de regreso a la atmósfera. Luego, los motores de la nave se encendieron para desorbitar y reducir la velocidad para el reingreso, luego el módulo de propulsión Shenzhou se separó, dejando la cápsula de aterrizaje para devolver a los tres astronautas a la Tierra.

Protegida por un escudo térmico, la cápsula de reentrada estuvo expuesta a temperaturas de varios miles de grados. Después de una breve acumulación de fuerzas G, la nave espacial desplegó un paracaídas principal de casi 1200 metros cuadrados para frenar su descenso y aterrizar en el aeródromo de Dongfeng.

Se dispararon cohetes de aterrizaje suave justo antes del aterrizaje para amortiguar el impacto de los tres astronautas.

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Izquierda: Shenzhou 14 astronautas Cai Xuzhe, Chen Dong y Liu Yang en la Estación Espacial Tiangong. Derecha: Deng Qingming, Fei Junlong y Zhang Lu, astronautas del Shenzhou 15. El lanzamiento de la tripulación del Shenzhou 15 marcó la primera vez que seis astronautas chinos estuvieron en órbita al mismo tiempo. Crédito de la foto: Agencia Espacial Tripulada de China

La lancha de desembarco Shenzhou 14 pareció sufrir una anomalía después de aterrizar cuando la cápsula no pudo liberar su línea principal de paracaídas. Las naves espaciales chinas anteriores han cortado la línea del paracaídas poco después del aterrizaje para evitar que el viento arrastre la cápsula por el suelo. El equipo de recuperación en el lugar de aterrizaje fue visto en vivo por la televisión estatal china cortando la línea del paracaídas con un cuchillo.

Chen Dong, el comandante de Shenzhou 14, completó su segunda misión espacial. Ha pasado 214 días en órbita, más que cualquier otro astronauta chino. Liu Yang, quien se convirtió en la primera mujer china en viajar al espacio en 2012, también completó su segundo vuelo espacial. Shenzhou 14 fue la primera misión espacial de Cai Xuzhe.

Los tres astronautas son ex pilotos de la Fuerza Aérea China.

En breves comentarios después del aterrizaje, Liu dijo que estaba «muy feliz de ver a los miembros de mi familia y también a mis amigos. La estación espacial de China siempre cumplirá con sus expectativas».

«Durante seis meses, realmente experimenté esta magnífica vista», dijo Cai. «Y espero que algún día regrese a nuestro hogar en el espacio».

Shenzhou 14 fue el noveno vuelo espacial tripulado en el programa espacial de China y la tercera misión tripulada a la nueva estación espacial Tiangong de China.

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