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Los astronautas chinos Deng Qingming, Fei Junlong y Zhang Lu (de izquierda a derecha) reciben entrenamiento antes del lanzamiento de la misión Shenzhou 15. Crédito de la foto: Agencia Espacial Tripulada de China

Tres astronautas chinos se colocarán el martes en una nave espacial Shenzhou y se pondrán en órbita para perseguir la estación espacial Tiangong de China en una misión de seis meses para hacer la transición del laboratorio espacial de la fase de construcción a la fase operativa.

El comandante veterano Fei Junlong se unirá a los astronautas novatos Deng Qingming y Zhang Lu para despegar a las 10:08 a. m. EST (1508 GMT) desde la base de lanzamiento de Jiuquan, un puerto espacial remoto operado por militares en el desierto de Gobi, en el noroeste de China.

Para el lanzamiento, programado para las 23:08 hora de Beijing, se pronostican temperaturas bajo cero a medida que la rotación de la Tierra lleve el sitio de lanzamiento de Jiuquan por debajo de la órbita de la Estación Espacial Tiangong. Ninguna de las misiones de astronautas chinos se ha lanzado tan tarde en el año. Los nueve lanzamientos tripulados de China desde el primer vuelo espacial tripulado del país en 2003 han sido en junio, septiembre u octubre.

La Agencia Espacial Tripulada de China dijo que el equipo de tierra en el sitio de lanzamiento ha sido «completamente actualizado y modificado» para resistir mejor las bajas temperaturas. Los ingenieros han desarrollado procedimientos para garantizar que los tanques de combustible permanezcan a la temperatura correcta durante la cuenta regresiva, además de agregar aislamiento adicional a ciertas secciones del cohete.

Funcionarios chinos revelaron el lunes las identidades de los astronautas de la misión Shenzhou 15. A diferencia de los programas espaciales de Estados Unidos y Rusia, China suele mantener en secreto las asignaciones de sus tripulaciones hasta el día anterior al lanzamiento.

Fei, de 57 años, dirigió la misión Shenzhou 6 en 2005, el segundo vuelo tripulado en órbita terrestre baja de China. Pasó casi cinco días en órbita y está listo para lanzarse nuevamente más de 17 años después.

«Hoy estoy muy orgullosa y emocionada de volar de nuevo al espacio por mi país», dijo Fei en un breve comunicado a los medios reunidos en el sitio de lanzamiento de Jiuquan. «Especialmente cuando estamos a punto de poner un pie en nuestra propia estación espacial china, estoy profundamente orgulloso y orgulloso de nuestra gran patria».

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Los 15 astronautas de Shenzhou se entrenan para caminatas espaciales en un entorno submarino. Crédito de la foto: Agencia Espacial Tripulada de China

«La misión Shenzhou 15 no es solo la última fase de la construcción de la estación espacial china, sino también el comienzo de la próxima nueva fase», dijo Fei. «Durante el vuelo de seis meses, realizaremos más pruebas en órbita, así como la operación, mantenimiento y reparación de dispositivos».

Funcionarios chinos dijeron que los 15 astronautas de Shenzhou se embarcarán en tres o cuatro caminatas espaciales fuera de la estación espacial Tiangong para completar tareas que Fei describió como «más arduas» y «más complicadas» que las caminatas espaciales chinas anteriores.

«Por lo tanto, llevamos a cabo muchos entrenamientos específicos en tierra», dijo Fei, general de división de la Fuerza Aérea China. “El entrenamiento también nos da suficiente confianza para completar esta importante conexión entre el pasado y el futuro”.

Fei y su compañero de equipo Deng Qingming, un ex piloto de combate de la Fuerza Aérea China de 56 años, fueron seleccionados para la primera clase de astronautas de China en 1998. Pero Deng tuvo que esperar un cuarto de siglo para su primer vuelo al espacio.

«Sabemos profundamente que hay miles de científicos e ingenieros aeroespaciales que nos ayudan a volar», dijo Deng. «Aquí me gustaría expresar mi agradecimiento a todos los astronautas chinos y agradecerles por su arduo trabajo. Definitivamente completaremos esta misión con éxito”.

Zhang, de 46 años, es otro expiloto de combate de la Fuerza Aérea China. Se unió al Cuerpo de Astronautas de China en 2010.

«Tengo muchas ganas de experimentar la maravillosa sensación de ingravidez, tengo muchas ganas de construir nuestra propia casa en el espacio con mis propias manos lo antes posible y tengo muchas ganas de ver la belleza del espacio en mis ojos». presente todos mis amigos y familiares», dijo Zhang.

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Un cohete Gran Marcha 2F y la nave espacial Shenzhou 15 se encuentran en su plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Jiuquan en el noroeste de China. Crédito de la foto: Agencia Espacial Tripulada de China

La tripulación de tres en Shenzhou 15 reemplazará a los astronautas en Shenzhou 14, que se lanzó el 5 de junio y está programado para regresar a la Tierra la próxima semana. El comandante de Shenzhou 14, Chen Dong, el astronauta Liu Yang y el miembro de la tripulación Cai Xuzhe se lanzaron el 5 de junio para reemplazar la misión Shenzhou 13, que finalizó en abril.

Esta vez, el traspaso de la tripulación se llevará a cabo entre los astronautas 14 y 15 de Shenzhou a bordo de la estación espacial Tiangong. La llegada de Shenzhou 15 aumentará temporalmente la capacidad de dotación de la estación a seis.

«Actualmente, la combinación de la estación espacial se encuentra en una condición estable, con todo el equipo funcionando bien y listo para el encuentro, el acoplamiento y el traspaso de la tripulación», dijo Ji Qiming, asistente del director de la Agencia Espacial Tripulada de China. «Todos los preparativos previos al lanzamiento están bien».

Durante su misión de seis meses, los 14 astronautas de Shenzhou presenciaron la llegada del segundo y tercer elementos principales de la estación espacial Tiangong. China inauguró el Laboratorio de Ciencias Wetian el 24 de julio y el Módulo Mengtian el 31 de octubre. Los módulos primero se acoplaron con el puerto delantero del módulo central Tianhe de la estación y luego se movieron a los puertos radiales con un brazo robótico para darle al puesto avanzado de Tiangong una forma distintiva de «T».

China lanzó la nave de carga no tripulada Tianzhou 5 a la estación espacial el 12 de noviembre. Los 14 astronautas de Shenzhou también completaron tres caminatas espaciales para mejorar aún más la estación espacial.

«Usted ha sido testigo de muchos momentos históricos del vuelo espacial tripulado de China», dijo Ji sobre la tripulación del Shenzhou 14.

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Representación artística de la Estación Espacial Tiangong de China tal como aparecerá después de que se acople la nave espacial Shenzhou 15, con tres módulos de presión permanente, dos vehículos de tripulación Shenzhou y una nave de carga Tianzhou. Crédito: CASC

Los equipos de tierra chinos llevaron el cohete Gran Marcha 2F de 58 metros de altura a la plataforma de lanzamiento el 21 de noviembre en preparación para la misión Shenzhou 15. Los brazos del pórtico rodearon el vehículo de lanzamiento mientras los técnicos completaban el procesamiento final y la inspección del cohete. La carga del cohete con varios cientos de toneladas de propulsores tóxicos de hidracina y tetróxido de nitrógeno comenzó el lunes.

Los tres astronautas abordarán el módulo de tripulación Shenzhou 15 unas dos o tres horas antes del lanzamiento.

Un motor de escenario principal y cuatro propulsores acoplados se encenderán para generar 1,4 millones de libras de empuje, impulsando el cohete y la tripulación al este de Jiuquan en busca de la estación espacial china. El Gran Marcha 2F utilizará miles de galones de combustible tóxico y corrosivo para poner en órbita la nave espacial Shenzhou 15 de 8,5 toneladas.

La segunda etapa del cohete desplegará el vehículo de la tripulación aproximadamente 10 minutos después de que comience la misión. Momentos después, Shenzhou 15 está programado para desplegar sus paneles solares y comenzar a producir su propia electricidad.

La nave espacial disparará propulsores para optimizar su aproximación a la estación espacial china, culminando con un acoplamiento automatizado con el módulo central de Tianhe más tarde el martes. Los astronautas abrirán escotillas y flotarán hacia el módulo central de Tianhe para comenzar su trabajo.

“De acuerdo con el plan, la nave espacial Shenzhou 15 llevará a cabo … procedimientos rápidos de encuentro y acoplamiento autónomos. La nave espacial se acoplará con el puerto delantero del módulo central de Tianhe para formar una combinación de tres módulos y tres naves que es, con mucho, la configuración más grande de la estación espacial de China, con una masa total de casi 100 toneladas (métricas). ‘, dijo Ji.

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