Otros elementos de la vida se han encontrado en los meteoritos.

Las rocas espaciales que han caído a la Tierra durante el último siglo contienen las cinco bases que almacenan información en el ADN y el ARN, informan los científicos el 26 de marzo. comunicación de la naturaleza.

Estas «bases nitrogenadas» (adenina, guanina, citosina, timina y uracilo) se combinan con azúcares y fosfatos para formar el código genético de toda la vida en la tierra. Todavía no está claro si estos ingredientes básicos de la vida vinieron primero del espacio o se formaron en una sopa tibia de química terrestre (Número de serie: 24/09/20). Pero el descubrimiento se suma a la evidencia que sugiere que los progenitores de la vida vinieron originalmente del espacio exterior, dicen los investigadores.

Los científicos han descubierto adenina, guanina y otros compuestos orgánicos en meteoritos desde la década de 1960 (Número de serie: 10/08/11, Número de serie: 4/12/20). Los investigadores también han visto evidencia de uracilo, pero la citosina y la timina han permanecido escurridizas hasta el momento.

«Hemos completado el conjunto de todas las bases que se encuentran en el ADN y el ARN y en la vida en la Tierra y están presentes en los meteoritos», dice el astroquímico Daniel Glavin del Centro de Vuelo Espacial Goddard de la NASA en Greenbelt, Maryland.

Hace unos años, el geoquímico Yasuhiro Oba de la Universidad de Hokkaido en Sapporo, Japón, y sus colegas desarrollaron una técnica para extraer y separar suavemente diferentes compuestos químicos en polvo de meteorito licuado y luego analizarlos.

«Nuestro método de detección tiene una sensibilidad que es mucho mayor que la utilizada en estudios anteriores», dice Oba. Hace tres años, utilizando la misma técnica, los investigadores descubrieron ribosa, un azúcar esencial, en tres meteoritos (Número de serie: 22/11/19).

En el nuevo estudio, Oba y sus colegas se asociaron con astroquímicos de la NASA para analizar una de esas tres muestras de meteoritos y otras tres, en busca de otro tipo de ingrediente crucial para la vida: las nucleobases.

Los investigadores creen que su técnica de extracción más suave, que utiliza agua fría en lugar del ácido habitual, mantiene intactos los compuestos. «Encontramos que este enfoque de extracción es muy adecuado para estas nucleobases frágiles», dice Glavin. «Es más una bebida fría que un té caliente».

Usando esta técnica, Glavin, Oba y sus colegas midieron la abundancia de bases y otros compuestos relevantes para la vida en cuatro muestras de meteoritos que cayeron en Australia, Kentucky y Columbia Británica hace décadas. En los cuatro, el equipo detectó y midió adenina, guanina, citosina, uracilo, timina, varios compuestos relacionados con estas bases y algunos aminoácidos.

Usando la misma técnica, el equipo también midió la abundancia química en el suelo recolectado en el sitio de Australia y luego comparó los recuentos de meteoritos medidos con los del suelo. Para algunos compuestos detectados, los valores de meteoritos fueron mayores que los del suelo circundante, lo que sugiere que los compuestos en estas rocas llegaron a la Tierra.

Pero para otros compuestos detectados, como la citosina y el uracilo, la abundancia en el suelo es hasta 20 veces mayor que la de los meteoritos. Eso podría indicar contaminación de la Tierra, dice el cosmoquímico Michael Callahan de la Universidad Estatal de Boise en Idaho.

«Pienso [the researchers] identificó claramente estas conexiones”, dice Callahan. Pero “no han presentado suficientes datos convincentes para convencerme de que son realmente extraterrestres.” Callahan trabajó anteriormente en la NASA y trabajó con Glavin y otros para medir materiales orgánicos en meteoritos.

Pero Glavin y sus colegas apuntan a algunas sustancias químicas específicas identificadas para respaldar la hipótesis de un origen interplanetario. En el nuevo análisis, los investigadores midieron más de una docena de otros compuestos relevantes para la vida, incluidos los isómeros de nucleobase, dice Glavin. Los isómeros tienen las mismas fórmulas químicas que sus bases correspondientes, pero sus constituyentes están organizados de manera diferente. El equipo encontró algunos de estos isómeros en los meteoritos pero no en el suelo. «Si hubiera habido contaminación del suelo, también deberíamos haber visto estos isómeros en el suelo. Y no tenemos eso”, dice.

Ir directamente a la fuente de tales meteoritos, asteroides prístinos, podría aclarar las cosas. Oba y sus colegas ya están aplicando su técnica de extracción a piezas de la superficie del asteroide Ryugu, que la misión japonesa Hayabusa2 trajo a la Tierra a finales de 2020 (Número de serie: 7.12.20). Se espera que la misión OSIRIS-REx de la NASA se lance en septiembre de 2023 con muestras similares del asteroide Bennu (Número de serie: 15/01/19).

«Estamos muy emocionados de ver las historias que estos materiales tienen para contar», dice Glavin.

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