Imagen: ESA/Hubble y NASA/V. Antonio

Entre las muchas cosas que hacen de NGC 2336 una galaxia asombrosa están sus ocho brazos espirales en expansión, un contraste dramático con los cuatro brazos espirales de nuestra Vía Láctea o los dos brazos de la galaxia Whirlpool. Estos ocho brazos son un paraíso de formación de estrellas, con 78 nebulosas de formación de estrellas importantes conocidas, incluidas algunas comparables en tamaño a otra maravilla cósmica de múltiples ramas, la Nebulosa Tarántula gigante en la cercana Gran Nube de Magallanes. La tasa de formación de estrellas en NGC 2336 es unas diez veces mayor que en nuestra galaxia.

NGC 2336 también es una galaxia masiva, visiblemente de 200.000 años luz de diámetro, incrustada en un disco de gas hidrógeno que, según muestran las observaciones de longitud de onda de radio, se está expandiendo aún más. Compare eso con nuestra Vía Láctea, que tiene unos 100.000 años luz de diámetro. Dentro de la protuberancia de NGC 2336 hay una barra de 40.000 años luz de largo, en cuyo centro acecha un agujero negro supermasivo inactivo de 30 millones de veces la masa de nuestro Sol. A menudo, las galaxias comienzan a formar estrellas en una variedad de nebulosas después de experimentar un encuentro cercano gravitatorio con otra galaxia. Este no es el caso con NGC 2336. Aunque hay otra galaxia, IC 467, relativamente cerca de ella, las dos no interactúan gravitacionalmente. Podemos ver esto por lo imperturbables que están los brazos espirales de NGC 2336 y lo inactivo que está el agujero negro central. En toda esta formación estelar, hay una muerte estelar correspondiente. El año 1987 es famoso por la supernova en la Gran Nube de Magallanes (cf. actualización de las noticias, página 20), pero también fue el año de la única supernova conocida, SN 1987L, en NGC 2336, que explotó en agosto. NGC 2336 tiene otro reclamo a la fama: es la galaxia brillante más cercana en el cielo a Polaris, pero la proximidad es ilusoria: NGC 2336 se encuentra a 100 millones de años luz de distancia en la constelación Camelopardalis, la jirafa.



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