Un ecosistema efímero de túneles en la nieve alberga insectos, ranas, roedores e incluso plantas con flores. Pero si el clima cambia, ¿está al borde del colapso?

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14 de diciembre de 2022

Fotografía de vida silvestre de un zorro rojo que se sumerge en la nieve profunda para capturar presas invernales en el Parque Nacional de Yellowstone.  Algunos naturalistas creen que los zorros rojos no solo usan su increíble sentido del oído, sino que en realidad pueden usar el sentido del campo magnético del planeta para guiar su trayectoria.  Habiendo observado y documentado muchos de estos saltos, hacen un argumento muy persuasivo que se suma a la mística de estos animales.

Un zorro rojo se sumerge en la nieve en busca de roedores escondidos debajo de la superficie.

cindy gödel

El ecologista Jonathan Pauli solía pasar gran parte de su tiempo rastreando animales en invierno, a menudo a través de paisajes fríos y duros que parecían inhóspitos para la vida. Siempre le sorprendía que los insectos aparecieran tan pronto como el clima se pusiera más cálido en primavera. «Las pulgas de nieve salían de debajo de la nieve», recuerda Pauli. ¿Dónde, se preguntó, se escondían?

Eventualmente, descubrió algunos artículos científicos antiguos de las décadas de 1940 y 1960. Revelaron un mundo secreto que Pauli, investigador de la Universidad de Wisconsin-Madison, ha estado estudiando desde entonces: un ecosistema oculto bajo la nieve. Reside en un espacio secreto entre la capa de nieve y el suelo subyacente, protegido del frío intenso, donde algunos insectos, arañas, ranas e incluso pequeños mamíferos pasan al menos parte del invierno. Escondido del mundo superior, las moscas zumban, las plantas prosperan y los animales buscan, cazan y dan a luz en este llamado subnivium (del latín subsignificado debajo, y Nivis, que significa nieve). Pero, ¿qué pasará con este país de las maravillas invernal y todas las criaturas que alberga a medida que el clima se calienta? Este es el tema de la última investigación de Pauli.

Cada invierno, cuando la materia blanca cubre hasta 40 millones de kilómetros cuadrados del hemisferio norte, el subnivium se forma donde y cuando las condiciones sean las adecuadas. «Tiene que haber unas ocho pulgadas de nieve que no sea demasiado densa», dice Ben Zuckerberg, también de la Universidad de Wisconsin-Madison. …

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