Pregunta seria: ¿Cuánta agua necesita beber un adulto promedio al día? Probablemente haya escuchado la respuesta habitual: ocho frascos de 8 onzas, a veces indicado como 8×8. Pero no hay mucha ciencia detrás de esta recomendación omnipresente. Una revisión de investigación de 2002 esencialmente no encontró estudios confiables. Cualquier respuesta verdaderamente seria a la pregunta de cuánto comienza con una versión de «depende». ¿Estás en un lugar caliente? ¿Estás haciendo un esfuerzo? ¿Tienes buena salud? ¿Cuánto mides? ¿Comes muchos alimentos salados o comes muchas frutas y verduras?

Necesitamos agua todos los días, pero la persona promedio la obtiene de muchas fuentes: té o café, refrescos (que a menudo contienen azúcar que no necesita) y alimentos. «Por lo general, obtenemos alrededor del 20 por ciento de nuestras necesidades de líquidos de los alimentos sólidos y alrededor del 80 por ciento de las bebidas», dice Brenda M. Davy, profesora de nutrición humana en la Universidad Tecnológica de Virginia. Para mantener un equilibrio saludable de agua, minerales y sales, según los funcionarios de salud, los adultos deben consumir alrededor de un litro (34 onzas) de líquido por cada 1000 kilocalorías. Eso es poco más de ocho tazas para alguien que consume 2000 calorías al día, una posible fuente de la idea 8×8. Sin embargo, según un estudio de 2013 de casi 16 000 adultos estadounidenses, la mayoría de los estadounidenses logran este nivel de hidratación a partir de una variedad de alimentos y bebidas, y aproximadamente un tercio proviene del agua corriente.

Los mecanismos naturales de la sed son la razón por la que la mayoría de nosotros no necesitamos preocuparnos demasiado por la hidratación. El cuerpo adulto tiene aproximadamente un 60 por ciento de agua, más cerca del 80 por ciento en los pulmones y los riñones, y controla cuidadosamente la concentración de agua. Todos conocemos el aspecto sensorial de esta regulación: la garganta seca y la sed urgente. Pero recientemente, los neurocientíficos han hecho otros descubrimientos notables sobre cómo se monitorea la sed en el cuerpo y cómo se controla en el cerebro.

Los investigadores han sabido desde la década de 1950 que una estructura del tamaño de un guisante en el hipotálamo del cerebro controla la sed. En una serie de experimentos en los que inyectó sal en el cerebro de cabras, el fisiólogo sueco Bengt Andersson demostró que una región llamada órgano subfórnico (SFO) controla la concentración de agua y sales en la sangre y desencadena la necesidad de beber. La SFO juega el mismo papel en los humanos. Pero las ideas de Andersson no pudieron explicar completamente cómo sentimos la sed. Por ejemplo, cuando tragamos una bebida, nos sentimos llenos casi de inmediato, pero el líquido tarda de 10 a 15 minutos en salir de la boca, pasar por el tracto digestivo y entrar en el torrente sanguíneo. «Algo en el cerebro dice que tu condición sanguínea puede no haber cambiado, pero has bebido suficiente agua para dejar de tener sed», explica Christopher Zimmerman, neurocientífico de la Universidad de Princeton.

En una serie de elegantes experimentos en ratones, Zimmerman y colaboradores midieron la actividad de las neuronas en el SFO. “Vimos que su actividad cambiaba muy rápidamente cuando el ratón bebía agua o agua salada y cuando comía”, dice. Su investigación mostró que las señales de múltiples ubicaciones en el SFO estaban convergiendo. «Recibes una señal de la sangre que te dice tu nivel de hidratación actual, una señal de la boca que te dice cuánto líquido has bebido y una señal del intestino que te dice qué bebiste: ¿fue agua, fue ¿Algo diferente?» Las neuronas SFO, explica, «juntan estas señales» y luego transmiten la necesidad de beber o dejar de beber.

El gran beneficio del trabajo de Zimmerman es que puedes confiar en gran medida en tu sistema de sed para decirte cuándo beber, en lugar de seguir consejos arbitrarios. Pero hay excepciones. Debido a que la sensibilidad del sistema puede disminuir con la edad, es posible que los adultos mayores deban configurar recordatorios para beber: el estudio de 2013 encontró que las personas mayores de 70 años no estaban tomando suficientes líquidos en promedio. Las personas con ciertas condiciones médicas, como cálculos renales y diarrea, también necesitan agua adicional. Y la investigación realizada por Davy y otros muestra que las personas de mediana edad y mayores que intentan perder peso o mantener el peso perdido queman menos calorías cuando se llenan con 16 onzas de agua antes de las comidas.

Otras partes del cerebro, las que se usan en la planificación, deberían ayudar con la hidratación en los días calurosos y al hacer ejercicio. Sediento o no, Zimmerman dice que bebe agua antes de salir a correr: «Mis neuronas sedientas no saben que estoy a punto de correr 10 millas».

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