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“El cartílago no se cura.” Eso es lo que los médicos suelen decirnos cuando nos lesionamos el tejido flexible que recubre nuestras caderas, rodillas y hombros, o cuando la osteoartritis lo ha erosionado de modo que nos duelen las articulaciones cuando nos movemos. Ciertamente lo escuché de los cirujanos ortopédicos que explican que el cartílago carece de un suministro de sangre para llevar células de reparación y nutrientes al sitio de la lesión. Aún así, siempre me pareció poco probable que el tejido vivo no pudiera reemplazar las células dañadas. Resulta que investigaciones recientes sugieren que el cartílago articular, el tipo que se encuentra en nuestras articulaciones, tiene una capacidad de reparación limitada. Los nuevos conocimientos sobre esta capacidad aumentan las esperanzas de tratamientos que podrían mejorar la curación o proteger el cartílago dañado de una mayor degradación.

Para visualizar el cartílago articular, imagine la capa dura y blanca en el extremo de un hueso de pollo. La mayor parte es un material esponjoso llamado matriz extracelular, una mezcla de agua y proteínas fibrosas que son expulsadas por células llamadas condrocitos. «Hay una regeneración intrínseca, donde se forma tejido nuevo y el tejido viejo se mastica y se lava, como ocurre en todos los tejidos, excepto en el esmalte dental», explica Virginia Kraus, reumatóloga de la Facultad de Medicina de la Universidad de Duke. Pero, enfatiza, el proceso de renovación en el cartílago es lento. Y es cierto que en los adultos los tejidos no se irrigan con sangre. En cambio, el cartílago recibe ayuda de lo que los expertos llaman carga dinámica, al poner tensión o tensión en la articulación, lo que hace que el líquido sinovial que transporta nutrientes fluya hacia adentro y hacia afuera. «Es por eso que el ejercicio es tan importante para la salud de las articulaciones», señala Kraus. «La forma de obtener nutrientes para el cartílago es a través del ejercicio».

Kraus es uno de los pocos científicos que estudian la lenta renovación de este tejido. En un descubrimiento sorprendente, ella y su equipo informaron en 2019 que la producción de proteínas asociadas con la reparación y la regeneración difiere según la articulación: es mayor en el tobillo que en la rodilla y mayor en la rodilla que en la cadera. Kraus se refiere a este gradiente como «nuestra salamandra interior» y explica que en las salamandras y otros animales que pueden regenerar una extremidad perdida, esta capacidad es más robusta en el pie que más arriba en la pierna.

Su estudio también mostró que el material genético relacionado con la reparación es más común en las articulaciones artríticas que en las sanas. Así como una lesión en una extremidad desencadena un programa de reparación en una salamandra, la osteoartritis lo activa en los humanos, sospecha Kraus, aunque «el programa que tenemos obviamente no es suficiente». Aun así, el proceso de reparación puede funcionar en el tobillo, que, según ella, es mucho menos susceptible a la artritis grave que la rodilla o la cadera.

Hay otra evidencia de que el cartílago humano puede regenerarse. Se está probando un procedimiento llamado distracción articular para promover la curación en pacientes con artritis de hueso con hueso que son demasiado jóvenes para ser buenos candidatos para un reemplazo total de rodilla. (Las prótesis de rodilla duran de 15 a 20 años, después de lo cual deben reemplazarse en un procedimiento quirúrgico complejo). El procedimiento consiste en colocar clavos por encima y por debajo de la rodilla y usar un dispositivo externo para separar los huesos de la parte superior e inferior de la pierna en cinco milímetros para seis semanas. Esto abre el espacio articular. Se alienta a los pacientes a caminar, pero el dispositivo alivia el estrés, por lo que la rodilla se baña en un líquido rico en nutrientes sin sobrecargarse.

Investigadores holandeses han demostrado que el procedimiento da como resultado un ligero aumento del cartílago en la articulación y menos dolor, beneficios que duran al menos dos años y en algunos pacientes hasta 10 años. Se necesitan ensayos clínicos más grandes de la técnica, «pero es un modelo intrigante», dice el reumatólogo Philip Conaghan de la Universidad de Leeds en Inglaterra.

Conaghan está estudiando nuevos medicamentos para la artritis, incluido un factor de crecimiento llamado esprifermina que parece retardar la pérdida de cartílago en algunos pacientes. También analiza el canakinumab, un fármaco antiinflamatorio que se estaba probando como fármaco cardiovascular y mostró un efecto secundario sorprendente: un reemplazo articular significativamente menor en los receptores que en un grupo de placebo. Sin embargo, Conaghan advierte que encontrar medicamentos que puedan espesar el cartílago es difícil debido a la naturaleza lenta e incierta de la reparación: «El cambio es tan sutil y difícil de ver incluso con las mejores imágenes».

Por ahora, los ejercicios de fortalecimiento siguen siendo la mejor estrategia para aquellos de nosotros con las articulaciones desgastadas. Conaghan recomienda ir a una piscina. «Los cuádriceps fuertes reducen significativamente el dolor de rodilla sin importar lo que estés haciendo», dice. «Toda la vida gira en torno a unos músculos fuertes».

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