La empresa emergente británica Stratosvir está trabajando para eliminar las barreras al desarrollo de inmunoterapias virales para el cáncer, incluida la posibilidad de administración intravenosa y la posibilidad de dosificación múltiple.

Las inmunoterapias contra el cáncer han logrado grandes avances en la última década, y algunos de los avances más notables incluyen la terapia con células CAR-T y los inhibidores de puntos de control.

Un área de la oncología que a menudo se ha visto eclipsada durante la última década son los virus oncolíticos, también conocidos como inmunoterapias virales. Esto a menudo implica manipular un virus para cazar células cancerosas, matarlas y liberar fragmentos de células cancerosas para activar el sistema inmunológico contra el tumor.

Las inmunoterapias virales recibieron un gran impulso en 2015 cuando la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA, por sus siglas en inglés) aprobó Imlygic de Amgen para el tratamiento del melanoma. Sin embargo, el campo también se vio empañado por el tibio desempeño comercial de Imlygic, además de las fallas de ensayos clínicos de alto perfil, incluido el fracaso de la Fase 3 de Transgene en 2019.

«Se siente como una modalidad no amada», dijo Chris Ullman, director ejecutivo de Stratosvir, la empresa emergente de inmunoterapia viral con sede en Stevenage. «Vemos una gran promesa en esto y las personas que trabajan con esta modalidad todavía tienen una gran confianza en que puede cumplir».

Stratosvir fue fundada en 2020 por Ullman y el cofundador Antonio Postigo con fondos de Cancer Research UK y el fundador de la empresa Deep Science Ventures (DSV). Ullman encabezó la creación de Stratosvir para expandir las fronteras de la inmunoterapia viral en el tratamiento del cáncer.

«Estaba trabajando como consultor tratando de tratar el cáncer con enfoques sintéticos como nanopartículas y nanojaulas», explicó Ullman. «Estos enfoques tienen algunas ventajas, pero siempre he mirado por encima de la cerca y he pensado que si queremos entregar genes a las células cancerosas para alterar el microambiente del tumor, los virus lo hacen de manera eficiente».

Postigo, a su vez, dejó un puesto bien remunerado en la empresa de virus de oncólisis PsiOxus Therapeutics, con sede en Oxford, para incorporarse como CSO de Stratosvir.

Hay décadas de evidencia clínica de que las infecciones virales pueden hacer que el cuerpo luche contra el cáncer. En un ejemplo reciente, un paciente con cáncer de sangre entró en remisión después de contraer COVID-19.

Sin embargo, uno de los mayores desafíos para las inmunoterapias virales actuales como Imlygic es que deben inyectarse directamente en los tumores, lo que reduce el tamaño de los tumores a los que pueden dirigirse.

«Hay una gran cantidad de datos del mundo real que muestran que los virus en realidad podrían ser una forma útil de tratar el cáncer, pero solo si pueden introducir los virus en el tumor, lo cual es un problema de transmisión», dijo Ullman. “Es difícil hacer que los virus sean más estables en el torrente sanguíneo para administrarlos por vía intravenosa en lugar de tener que inyectarlos directamente en el tumor. Necesita saber dónde está el tumor y eso limita su terapia al melanoma”.

La capacidad de administrar inmunoterapias virales en el torrente sanguíneo permitiría a las empresas tratar tumores sólidos más profundos como el cáncer de páncreas. También podría permitir que los virus ataquen cánceres terminales que se están propagando a otras partes del cuerpo.

Stratosvir está desarrollando inmunoterapias virales lo suficientemente estables como para administrarse por vía intravenosa. La empresa utiliza cepas de virus vaccinia que se cree que pueden eludir el sistema inmunitario en la sangre mejor que otros tipos de virus utilizados en inmunoterapias, como los adenovirus. El vector viral también puede transportar una carga genética de 25 kilobases, lo que abre muchas posibilidades para las moléculas terapéuticas que la compañía quiere entregar a los tumores.

“Muchas otras personas piensan que las fallas en la clínica han demostrado que las modalidades virales no funcionan, pero creemos que los datos de los ensayos clínicos muestran que la modalidad funciona; simplemente no se entrega», dijo Postigo. «Así que investigamos este problema de entrega».

Stratosvir está desarrollando actualmente candidatos líderes en inmunoterapia viral en la etapa preclínica mientras busca inversiones para avanzar en la investigación. En la última semana, la compañía envió sus primeros productos a una empresa asociada no revelada para pruebas in vitro e in vivo. Si la investigación va según lo planeado, se espera que Stratosvir entre en pruebas clínicas a fines de 2025.

A diferencia de muchas nuevas empresas de biotecnología, Stratosvir no se escindió de una universidad; Fue creado específicamente por DSV y Cancer Research UK para resolver cuellos de botella en el desarrollo de inmunoterapias virales contra el cáncer. Si bien esto significa que el equipo carece de años de datos preclínicos generados en laboratorios académicos, los beneficios son numerosos.

«En términos de derivación y atracción del interés de los inversionistas, no tenemos el problema práctico de negociar con los equipos de transferencia de tecnología y el jarabe en el proceso», agregó Ullman. «Somos una empresa bastante simple porque poseemos la propiedad intelectual, y eso es lo que obtienen los inversores: el conocimiento y la propiedad intelectual».

Stratosvir es una de un gran grupo de empresas de biotecnología que desarrollan inmunoterapias virales. Otras empresas que utilizan virus vaccinia en sus inmunoterapias incluyen la empresa estadounidense-canadiense Turnstone Biologics, la estadounidense KaliVir Immunotherapeutics y la francesa Transgene. El año pasado, Turnstone recaudó 80 millones de dólares en una ronda de financiación de la Serie D y KaliVir completó una ronda de la Serie A en marzo de 2022.

Stratosvir tiene como objetivo diferenciarse de la competencia al centrar sus esfuerzos en superar los desafíos en la administración de inmunoterapia viral.

«Otros ignoran el problema y dicen que no existe, o tienen soluciones complicadas como usar portadores de celulares», dijo Ullman. Además, el método de Stratosvir podría resultar más escalable que otros enfoques en el proceso de fabricación.

Otro problema con las inmunoterapias virales es que el sistema inmunitario reconoce la terapia como extraña y la destruye. Luego, esto entrena al sistema inmunológico para destruir el virus aún más rápido cuando se administra varias veces.

«Nos encantaría trabajar en una sola dosis, pero, siendo realistas, es posible que tengamos que volver a administrar la dosis», dijo Ullman. “O podríamos encontrarnos con pacientes que ya tienen inmunidad. No es un gran problema para nosotros con nuestro virus. Trabajamos con el virus vaccinia y hay muy pocos pacientes que ya tienen inmunidad”.

Ahora que los virus oncolíticos están en el mercado, la industria está comenzando a cambiar. En lugar de verse simplemente como torpedos contra el cáncer, estas terapias muestran cada vez más su potencial como vectores para administrar moléculas terapéuticas y estimulantes del sistema inmunológico en un ataque múltiple contra los tumores.

El campo de la inmunoterapia viral se encuentra actualmente en transición. Parte del nuevo entusiasmo es el gran impulso en la concientización que los adenovirus están obteniendo a partir de la aprobación de vacunas contra el COVID-19 como la que está desarrollando AstraZeneca. Con un enfoque láser en la brecha de suministro, Stratosvir tiene como objetivo poner las inmunoterapias virales en la misma liga que CAR-T y los inhibidores de puntos de control.

«Creo que cada vez que hay un error, no solo en esta área, muchas personas se van pensando que la modalidad en su conjunto no es práctica», dijo Postigo. «Si te enfocas en los cuellos de botella, puedes dar un paso adelante».

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