La empresa de lanzamiento espacial basada en centrífugas, SpinLaunch, recibió un bienvenido voto de confianza cuando anunció que había firmado un Acuerdo de la Ley del Espacio para un lanzamiento suborbital de una carga útil de la NASA a finales de este año.

El acuerdo, realizado como parte del Programa de Oportunidades de Vuelo de la NASA, no es único. Financiado por la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA, la NASA ha realizado estos acuerdos con una variedad de compañías enfocadas en el espacio como Blue Origin, SpaceWorks, Honeybee Robotics (desde que fue adquirida por Blue Origin) y otras. Lo que hace que esto sea diferente es el método de SpinLaunch: lanzar proyectiles al espacio en lugar de usar cohetes químicos.

El objetivo de SpinLaunch es acelerar proyectiles esféricos a más de siete veces la velocidad del sonido usando una centrífuga gigante de 100 metros en una cámara de vacío aún más grande y luego liberarlos a la atmósfera desde un tubo de lanzamiento. El proyectil se eleva hacia la atmósfera superior, donde su capa exterior de compuestos resistentes al calor se cae y un pequeño cohete lleva la carga útil hasta LEO.

Este enfoque es único entre los vehículos de lanzamiento. Debido a que el ascenso inicial es la parte más difícil y que consume más combustible de cualquier lanzamiento, no son las únicas empresas que investigan las primeras etapas sin propulsión: Virgin Galactic, por ejemplo, realiza lanzamientos bajo un avión de carga quadjet, y la propia SpaceRyde de Canadá está trabajando en el lanzamiento de cohetes. en el desgaste de los globos estratosféricos. Pero SpinLaunch son los únicos que intentan adoptar este enfoque de cabestrillo a órbita.

Si funciona, será revolucionario. Cambiar de combustibles para cohetes a lanzamientos eléctricos reduciría drásticamente la huella de carbono y el impacto ambiental de los lanzamientos espaciales, así como los recursos que consumen. Reduciría los costos de lanzamiento: SpinLaunch tiene como objetivo reducir los costos a menos de $ 2000 por kg, potencialmente cientos de dólares por kg cuando el sistema madure. No es adecuado para personas que no pueden soportar las fuerzas G involucradas, pero podría ser ideal para satélites pequeños.

Vea todo el proceso de lanzamiento de una carga útil en LEO con nuestro Mass Accelerator. Crédito de la foto: SpinLaunch.

Pero si funcionará es escéptico. Será un desafío liberar la carga útil en el momento justo para el lanzamiento. El rotor se mueve tan rápido que tiene que liberarse en un milisegundo. Si no se activa exactamente en el momento adecuado, la carga útil golpeará la pared de la cámara con resultados potencialmente catastróficos.

También será bastante difícil mantener una cámara de vacío enorme, ya que incluso los pequeños agujeros pueden causar problemas graves. Manténgalo sellado con una centrífuga de 300 pies en el interior y seguir recreando el vacío después de cada arranque? Eso podría ser un obstáculo enorme, incluso insuperable.

(Ben Millas miró sus patentesy concluyó que no apuntan a un vacío total y, por lo tanto, «cae dentro del ámbito de la posibilidad»)

Escepticismo o no, SpinLaunch ya ha tenido algunos éxitos. Su lanzador de prueba más pequeño, el acelerador suborbital con sede en Nuevo México, tuvo un lanzamiento de prueba exitoso en octubre de 2021. El lanzador de prueba de 33 metros de diámetro disparó con éxito un proyectil de 3 metros de largo hacia el cielo que alcanzó una altura de (según el director ejecutivo de SpinLaunch, Jonathan Yaney) «decenas de miles de pies». Pero esta prueba fue solo al 20% de la potencia máxima, y ​​la cámara de vacío es significativamente más pequeña que la cámara de tamaño completo. El jurado aún está deliberando sobre si se puede escalar.

Debido a esto, la aprobación de la NASA podría ser una señal importante de rentabilidad. La NASA trabajará con SpinLaunch para usar este acelerador suborbital para (según el comunicado de prensa) «manifestar y hacer volar la primera carga útil de la NASA a finales de este año en un vuelo de prueba de desarrollo y proporcionar fondos para la recuperación de la carga útil posterior al vuelo a la NASA». SpinLaunch tomará la carga útil de la NASA, la enviará al cielo, luego trabajarán juntos para evaluar si la NASA puede usar el sistema y cómo puede llevar pequeñas cargas útiles a LEO.

Yaney dijo que el acuerdo con la NASA «marca un punto de inflexión importante a medida que SpinLaunch cambia el enfoque del desarrollo tecnológico a las ofertas comerciales», y que el acuerdo muestra que SpinLaunch «ha madurado hasta convertirse en un enfoque de lanzamiento técnicamente maduro y revolucionario». SpinLaunch tiene como objetivo tener su lanzador de tamaño completo operativo para 2025.

Dónde se ubicarán sus lanzadores es un debate en curso; mientras que ha habido especulaciones de que SpinLaunch podría asociarse con Maritime Launch Services, aunque no ha habido anuncios al respecto.

Dado el gran interés en la empresa por parte del Departamento de Defensa de EE. UU. y su Unidad de Innovación de Defensa, parece probable un complejo de lanzamiento estadounidense. Incluso Rocket Lab construyó un complejo de lanzamiento con sede en Estados Unidos para servir al lucrativo mercado de defensa estadounidense. Pero si hay suficiente demanda internacional y se superan los desafíos, se podrían construir otras centrífugas de lanzamiento SpinLaunch en otros lugares. La MLS podría ser uno de esos lugares, pero es difícil decirlo en este momento.

Una mirada al interior: prueba de vuelo de SpinLaunch n.º 7. Crédito de la imagen: SpinLaunch.



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