Ha sido un mes bastante volátil para SpaceX, la compañía de cohetes e Internet satelital de Elon Musk.

La mala noticia: una tormenta solar envió 40 de sus satélites Starlink de regreso a la Tierra. Se quemarán en la atmósfera de la Tierra, lo que le costará a la compañía hasta $ 100 millones y generará nuevas dudas sobre los grandes planes de Musk para Internet satelital, además de los expresados ​​recientemente por China y la NASA. ¿Las buenas noticias? Todos estos informes de que un cohete SpaceX iba a impactar en la luna eran falsos: el cohete pertenece a otra persona.

El error subraya el creciente problema de toda la basura que, como planeta, estamos lanzando al espacio y cómo nos ocupamos de ella (o no, dependiendo). No todo lo que enviamos baja, y parte se pierde. Eso es especialmente cierto una vez que deja la órbita de la Tierra, porque no hay nadie rastreando oficialmente nuestros desechos espaciales. Básicamente lo dejamos a un puñado de astrónomos dedicados que lo hacen como un pasatiempo.

Uno de esos astrónomos es Bill Gray. Desarrolló un software llamado Project Pluto que se usa para rastrear objetos en el espacio. Hace unas semanas anunció que parte de un cohete Falcon 9 de SpaceX se estrellaría en la Luna el 4 de marzo. Siguieron muchas noticias (los desastres relacionados con Musk suelen aparecer en los titulares), pero cualquier esperanza de que Musk fuera derribado se desvanecería cuando volviera a caer a la Tierra hace unos días. Gray anunció que cometió un error: lo más probable es que el objeto descarriado sea el propulsor del cohete chino Chang’e 5-T1, lanzado en 2014.

Quizás sorprendentemente, este caso de identidad equivocada no es difícil de encontrar, incluso para las relativamente pocas personas que siguen este tipo de cosas constantemente. Jonathan McDowell, astrofísico del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian, explicó que es difícil determinar la ruta exacta de un objeto no controlado a través del espacio. Hay muchas variables que pueden cambiar la trayectoria del objeto, e incluso un pequeño cambio se acumula con el tiempo y la distancia.

Además, y este es el quid de la cuestión, realmente no rastreamos estas cosas de todos modos.

Tenemos una buena idea de lo que está orbitando la Tierra, especialmente si estos objetos nos envían señales o si son capaces de poner en peligro a cualquier cosa o persona en la órbita terrestre (o en la Tierra misma). Y sabemos dónde están las cosas científicas importantes, como los telescopios espaciales, los satélites meteorológicos espaciales y las sondas.

Pero una pieza de basura espacial, digamos simplemente una etapa de cohete descartada, que flota mucho más allá de la órbita de la Tierra es más una curiosidad que una preocupación. Dado que no hay reglas para rastrear las cosas que lanzamos al espacio, la única información que podemos necesitar son las fechas de lanzamiento y las observaciones de los astrónomos que lo atrapan en su alegre camino a través del cielo nocturno, suponiendo que sea uniformemente cerca. suficiente para ser visible.

La confusión con los misiles ocurrió hace años, dijo Gray al New York Times. Calculó la órbita de un objeto observado por primera vez en marzo de 2015 y descubrió que había pasado la luna aproximadamente un mes antes. Eso coincidía con lo que él pensó que era la trayectoria de un lanzamiento reciente de SpaceX, por lo que Gray estaba bastante seguro de que el objeto era un cohete propulsor descartado de ese lanzamiento.

No fue hasta después de que anunció que un cohete SpaceX iba a estrellarse contra la luna que se dio cuenta de que no había sido lanzado hacia la luna en absoluto, por lo que probablemente no era el objeto. Pero el cohete chino Chang’e 5-T1, lanzado en octubre de 2014, fue enviado hacia la luna, lo que lo convierte en el nuevo (y actual) sospechoso más probable. También útil, dijo McDowell: un satélite de radioaficionado de Luxemburgo hizo autostop a este cohete impulsor y proporcionó varios días de datos orbitales. Después de que se descartó el cohete SpaceX, se dieron cuenta de que probablemente estaban mirando el cohete chino.

Afortunadamente, si todo esto parece una cantidad preocupante de conjeturas, somos un poco más diligentes cuando se trata de cosas que podrían estrellarse contra la Tierra. El interés propio, junto con el conocimiento de lo que probablemente les sucedió a los dinosaurios, es un motivador poderoso. Es por eso que la NASA ha estado operando el Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra desde 1998, que rastrea objetos potencialmente peligrosos para identificar colisiones catastróficas y detenerlas si es necesario. Más específicamente, el centro busca asteroides y cometas lo suficientemente grandes y que pasen lo suficientemente cerca de nuestro planeta (menos de 4,6 millones de millas se considera «cerca») para representar una amenaza potencial para él.

Aparte de eso, la NASA le dijo a Recode que solo detecta desechos espaciales cuando esos desechos podrían poner en peligro los activos de la NASA. El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra finalmente ayudó a descubrir quién probablemente era el propietario del cohete, pero eso fue solo en respuesta a la atención que estaba recibiendo sobre su inminente desaparición. La Fuerza Espacial de los Estados Unidos también rastrea los desechos orbitales, pero no respondió a las solicitudes de comentarios sobre si rastrea los desechos en la órbita lunar o cómo lo hace.

«¿Cosas que tienen más de, digamos, 100.000 kilómetros de altura? A la Fuerza Espacial no le importa», dijo McDowell. «Es una cantidad de tráfico lo suficientemente baja. Realmente no hay riesgo de que se golpeen entre sí».

Esta no será la primera vez que un objeto hecho por el hombre se estrella contra la luna. Mientras que aplastar intencionalmente objetos contra cuerpos planetarios parece más dentro del ámbito ficticio de un villano de James Bond, Cobra Commander o George Méliès, sucede. En noviembre pasado, la NASA lanzó un cohete contra un asteroide para ver si podemos desviar los asteroides de su curso si alguno amenaza con golpear la Tierra. Y en 2009, la NASA lanzó un cohete en un cráter lunar para ver si había agua en el cráter. Y hay varias misiones más a diferentes planetas de varios países que terminan con la nave espacial chocando contra los cuerpos que los orbitan después de que se quedan sin combustible o completan sus misiones.

Los choques accidentales son menos comunes, pero tuvimos un ejemplo bastante reciente de 2019, cuando la misión lunar de una compañía israelí terminó con la caída del módulo de aterrizaje, lo que podría derramar sobre su superficie los miles de tardígrados que acompañaron el viaje. UPS. Antes de eso, no habíamos tenido un choque lunar accidental desde 1971. Al menos ninguno que sepamos.

«Probablemente esta no sea la primera vez que esto sucede», dijo McDowell. «Es solo la primera vez que hemos prestado suficiente atención para darnos cuenta».

Ahora creemos que el vehículo de lanzamiento Chang’e 5-T1 impactará en la luna alrededor de las 7:30 am del 4 de marzo. Si espera verlo, no tiene suerte: va a golpear el otro lado de la luna, lo que significa que no será visible para nosotros ni ahora ni nunca. La rotación de la luna está ligada a la de la tierra, por lo que siempre vemos el mismo lado de ella. Pero es posible que algunos de los objetos en órbita lunar obtengan una imagen del cráter que dejan atrás. La NASA le dijo a Recode que su orbitador lunar no podrá ver el impacto pero buscará el cráter. Podría llevar «semanas o meses» encontrarlos.

McDowell dijo que espera que este incidente alerte al público en general sobre las lagunas en nuestro conocimiento cuando se trata de objetos hechos por el hombre que flotan en el espacio, donde sea que estén. Le gustaría una base de datos internacional de todos los lanzamientos con sus trayectorias, así como financiación para al menos una persona que los rastree. Eso será especialmente importante en las próximas décadas a medida que aumenten los viajes lunares y también aumente la cantidad de países y empresas privadas que los crean. Ahora tenemos la oportunidad de prepararnos para más adelante.

«Se está volviendo confuso por ahí. Organicémonos”, dijo McDowell.

¿En cuanto a la ubicación de ese cohete SpaceX originalmente culpado por el próximo accidente lunar? Solo podemos adivinar. Tal vez lo volvamos a ver algún día, pero nadie parece estar seguro.

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