Un cohete Falcon 9 se encuentra en la plataforma de lanzamiento 39A el miércoles. Crédito de la foto: Vuelo espacial ahora

SpaceX lanzó un cohete Falcon 9 y 47 satélites de Internet a una plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy el miércoles, listo para despegar el jueves para impulsar la constelación Starlink días después de expandir la red a Ucrania en medio de la invasión rusa del país.

El lanzamiento, programado para el jueves a las 9:35 a. m. EST (1435 GMT), partirá desde el Pad 39A en Kennedy, continuando con el ajetreado comienzo de año de SpaceX. Será la novena misión de SpaceX desde el 1 de enero y el décimo lanzamiento desde la costa espacial de Florida este año, menos de dos días después del lanzamiento de un cohete United Launch Alliance Atlas 5.

Con los 47 nuevos satélites entrando en servicio el jueves, SpaceX habrá lanzado 2234 naves espaciales Starlink hasta la fecha, incluidos prototipos y modelos más antiguos que ya no están en servicio. Jonathan McDowell, un astrofísico que sigue regularmente la actividad espacial, estima que SpaceX tenía 1945 satélites Starlink en órbita hasta el miércoles.

SpaceX no publica información sobre la salud y el estado de sus satélites Starlink.

El lanzamiento del jueves está programado solo seis días después de la misión Starlink anterior de SpaceX desde California. SpaceX está planeando otro lanzamiento de Starlink en un cohete Falcon 9 el 8 de marzo, acercando a la compañía a su objetivo de desplegar alrededor de 4400 satélites Starlink para transportar servicios de Internet de alta velocidad y baja latencia en todo el mundo.

Finalmente, SpaceX ha señalado en presentaciones regulatorias que quiere operar hasta 42,000 satélites de Internet, todos volando en órbita terrestre baja a unos cientos de millas sobre el planeta.

La cantidad de satélites planeados por SpaceX y otras compañías ha generado dudas sobre la seguridad de las operaciones en la órbita terrestre baja, incluida la forma en que las flotas podrían generar más desechos espaciales y crear problemas para administrar la cantidad cada vez mayor de objetos que orbitan el planeta.

Los astrónomos también han criticado el programa Starlink por arruinar algunas observaciones del telescopio, pero SpaceX ha aliviado el problema al hacer que sus satélites reflejen menos la luz solar.

Pero los beneficios de los servicios de Internet basados ​​en el espacio se hicieron evidentes en los últimos días, después de que SpaceX enviara antenas Starlink a Ucrania para ayudar a los ciudadanos a mantenerse conectados durante el ataque militar ruso que comenzó el 24 de febrero.

Dos días después, Mykhailo Fedorov, viceprimer ministro de Ucrania, pidió ayuda a Elon Musk en Twitter.

“Mientras intentas colonizar Marte, ¡Rusia intenta ocupar Ucrania!”, tuiteó Fedorov en un mensaje público a Musk. “Mientras sus misiles aterrizan con éxito desde el espacio, ¡los misiles rusos están atacando a los civiles ucranianos! Le pedimos que equipe a Ucrania con estaciones Starlink y haga un llamado a los rusos sensatos para que se pongan de pie”.

Musk respondió el mismo día que se activó el servicio Starlink en Ucrania. Según Fedorov, el lunes llegó a Ucrania un envío de terminales de usuario Starlink.

«¡Starlink mantiene nuestras ciudades conectadas y los servicios de emergencia salvan vidas!», tuiteó Fedorov el miércoles, y agregó que Ucrania necesita generadores eléctricos para mantener Starlink y otros «servicios que salvan vidas» en línea luego de los ataques rusos a la infraestructura local.

El lanzamiento del Falcon 9 del jueves seguirá un perfil similar a las misiones recientes de Starlink, volando hacia el sureste a través del Atlántico para colocar los satélites en una órbita inclinada a 53,2 grados con respecto al ecuador.

La primera etapa reutilizable del cohete está programada para volar en su undécima misión, empatando un récord de reutilización del propulsor Falcon que tienen otros dos vehículos en la flota de SpaceX. Este propulsor lleva el número B1060 en el inventario de SpaceX y su vuelo inaugural tuvo lugar en junio de 2020 con un satélite GPS de la Fuerza Espacial de EE. UU.

Nueve motores Merlin alimentados con queroseno impulsarán al Falcon 9 desde la plataforma de lanzamiento con 1,7 millones de libras de empuje. La primera etapa abortará unos dos minutos y medio después de la misión y volverá a entrar en la atmósfera para aterrizar en el barco no tripulado Just Read the Instructions de SpaceX en el Océano Atlántico cerca de las Bahamas.

La segunda etapa encenderá su motor único justo antes de la expulsión del cono de nariz de dos piezas del Falcon 9, revelando los satélites Starlink de un cuarto de tonelada después de volar a través de la frontera del espacio. Los proyectiles del carenado del morro se lanzarán en paracaídas al mar para su recuperación y reutilización.

La etapa superior se corta en T+más 8 minutos, 46 segundos, luego comienza una costa sobre el Caribe, América del Sur y el Atlántico Sur. Se programa un breve reinicio del motor de la etapa superior aproximadamente 57 minutos después de la misión para colocar los satélites Starlink en órbita entre 189 millas y 197 millas (305 y 317 kilómetros) sobre la Tierra.

Los satélites Starlink se desplegarán casi 66 minutos después del lanzamiento de Falcon 9. Una vez libre del cohete, la nave espacial desplegará sus paneles solares y activará los motores iónicos para comenzar a ascender a una altitud operativa de 540 kilómetros (335 millas).

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