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Un cohete Falcon 9 pasa junto a la luna en el cielo sobre la costa central de California, llevando al satélite militar alemán SARah 1 a la órbita. Crédito: Brian Sandoval / Vuelo espacial ahora

Un satélite de observación de radar de penetración en la nube de cuatro toneladas para el ejército alemán entró en órbita desde California el sábado en un cohete SpaceX Falcon 9, comenzando una misión de 10 años para capturar imágenes de reconocimiento en todo clima.

El cohete Falcon 9 cobró vida y salió de su plataforma de lanzamiento en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg a las 7:19:52 a. antes de despegar con el satélite de radar alemán SARah 1 hacia cielos despejados para el resto del ascenso al espacio.

La misión del sábado continuó con un programa de lanzamiento repleto de SpaceX, que lanzó un cohete Falcon 9 desde el Centro Espacial Kennedy en Florida el viernes con 53 satélites de Internet Starlink. Está previsto que otro Falcon 9 despegue de Cabo Cañaveral poco después de la medianoche del domingo con un satélite de comunicaciones Globalstar.

Diez motores Merlin quemaron un millón de libras de queroseno y oxígeno líquido en la misión del sábado. Hacia el sur, los nueve motores de la primera etapa se encendieron durante casi dos minutos y medio, luego el propulsor se separó de la etapa superior para comenzar las maniobras de regreso a Vandenberg, un puerto espacial militar en la costa central de California entre Los Ángeles y San Francisco.

El propulsor de la primera etapa, que usaba motores de gas frío, dio la vuelta para volar en una orientación de cola primero y luego encendió tres de sus motores para una quema de «retroceso» para revertir el rumbo y regresar a Vandenberg. El propulsor alcanzó una altitud máxima, o apogeo, de unos 130 kilómetros (426.000 pies) antes de volver a caer a través de la atmósfera.

El cohete se dirigió a través del aire más denso con la ayuda de aletas de rejilla hipersónicas y aterrizó en la plataforma de concreto en la zona de aterrizaje 4 en Vandenberg unos ocho minutos después del lanzamiento. El aterrizaje marcó la recuperación número 125 de un propulsor Falcon y el sexto aterrizaje del cohete Falcon en Vandenberg. Fue el tercer vuelo de este propulsor con número de cola B1071.

La transmisión de video en vivo de SpaceX siguió el regreso del propulsor Falcon 9 a la Tierra y finalizó la cobertura de las actividades de la etapa superior a pedido del ejército alemán. La etapa superior encendió su único motor Merlin para entrar en órbita tentativa, y la misión entró en un apagón de cobertura hasta que casi una hora y 20 minutos después del lanzamiento, el ejército alemán confirmó que el satélite SARah 1 había sido recuperado con éxito del misil Falcon 9. fue desplegado desde.

Los controladores terrestres de Airbus, que construyeron el satélite SARah 1, esperaban hacer contacto con la nave espacial más tarde el sábado.

SARah 1 se embarca en una misión de 10 años para proporcionar imágenes de reconocimiento a la Bundeswehr, el ejército alemán.

El Falcon 9 tenía como objetivo una órbita polar a unos cientos de millas sobre la Tierra, pero la altitud y la inclinación exactas alcanzadas en la misión del sábado no estaban disponibles de inmediato.

SARah 1 es el primero de tres satélites de radar que el gobierno federal encargó a la industria en 2013. OHB, con sede en Bremen, es el contratista principal del programa SARah y está construyendo el segundo y tercer satélite de la serie. Los equipos de Airbus en el sur de Alemania fabricaron SARah 1, el primer y más grande satélite del programa.

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El propulsor reutilizable de SpaceX, el número de cola B1071, aterrizó en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg unos ocho minutos después del despegue. Crédito de la foto: SpaceX

Cuando se firmaron los contratos de desarrollo en 2013, los lanzamientos de los satélites SARah estaban previstos para 2018 y 2019. Pero los problemas técnicos relacionados con los satélites, los esfuerzos para mejorar el cifrado en la nave espacial y los retrasos causados ​​por la pandemia de COVID-19 han retrasado el primer lanzamiento de la sonda SARah hasta 2022.

Después de que los ingenieros terminaron de probar la nave espacial SARah 1, viajó en barco desde Alemania a los Estados Unidos, llegando a Baltimore antes de realizar un viaje a través del país hasta la base de lanzamiento de California.

Según Airbus, el satélite SARah 1 pesa alrededor de cuatro toneladas. El contratista dijo en un comunicado que el satélite SARah 1 lleva «la última tecnología de radar de la más alta resolución» para recopilar imágenes de día y de noche y en todo clima de lugares de todo el mundo para el ejército alemán.

La autoridad alemana de adquisición de armamentos controla el desarrollo de los satélites SARah. El vehículo construido por Airbus, que despegó el sábado, lleva una antena de radar de matriz en fase activa basada en tecnología desarrollada para los satélites de observación de radar civil TerraSAR, TanDEM-X y Paz.

«Esta tecnología ofrece las ventajas de una alineación muy rápida y una forma muy flexible del haz de la antena para entregar imágenes en un tiempo récord», dijo Airbus en un comunicado de prensa.

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Concepto artístico del satélite de radar SARah 1 en órbita. Crédito de la foto: Airbus

Dos naves espaciales SARah más pequeñas construidas por OHB volarán con reflectores de radar pasivos de apertura sintética. El ejército alemán dijo a principios de este mes que el segundo y el tercer satélite SARah volarán juntos en un cohete Falcon 9 a finales de este año.

Los satélites de imágenes de radar tienen la ventaja de resolver la superficie de la tierra a través de la oscuridad y la cubierta de nubes, lo que evita que los satélites espías ópticos siempre vean el suelo.

Los tres satélites SARah reemplazarán a la constelación SAR-Lupe de cinco satélites de la Bundeswehr, que se lanzó entre 2006 y 2008.

«El reconocimiento, la comunicación y la navegación son casi imposibles hoy en día sin satélites», dijo la Bundeswehr en un comunicado de prensa a principios de mes.

«Los nuevos satélites SARah aseguran que la Bundeswehr tenga la capacidad de reconocimiento de imágenes globales independientemente de la hora del día y el clima», dijo la Bundeswehr. “Al mismo tiempo, apoyan la detección temprana y la gestión de crisis”.

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Representación artística del satélite de radar SARah 1 (centro) con los satélites de radar SARah 2 y 3 programados para su lanzamiento a finales de este año. Crédito de la foto: OHB

El lanzamiento de SARah 1 fue la misión número 25 de SpaceX este año y el quinto vuelo de la compañía hasta ahora desde Vandenberg en 2022. El próximo lanzamiento de SpaceX desde California no está programado hasta el 8 de julio como muy pronto con una serie de satélites de Internet Starlink.

SpaceX está en camino de lanzar más de 50 veces este año, superando el récord de 31 misiones que la compañía estableció el año pasado. El lanzamiento del sábado marcó la tercera de las seis misiones Falcon 9 en el calendario de junio de SpaceX.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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