Otros 60 satélites de Internet Starlink entraron en órbita la madrugada del miércoles a bordo de un cohete Falcon 9 desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida, la 25ª misión de lanzamiento de naves espaciales para la red de banda ancha de SpaceX.

El Falcon 9 despegó del Pad 40 el miércoles a las 4:28:24 a.m.EDT (0828: 24 GMT), propulsado por nueve motores principales Merlin 1D alimentados con queroseno. Los motores impulsaron el cohete con 1.7 millones de libras de empuje desde Cabo Cañaveral hacia el noreste.

Después de formar un arco a través de una capa de nubes a gran altitud, el lanzador bajó su propulsor de primera etapa y encendió un motor de segunda etapa para acelerar los 60 satélites Starlink en órbita.

El propulsor de 15 pisos aterrizó en un barco de aviones no tripulados SpaceX que estaba estacionado en el Atlántico a unos 630 kilómetros al noreste de la costa espacial de Florida. La plataforma de aterrizaje regresa a Puerto Cañaveral para que SpaceX pueda inspeccionar, revisar y reutilizar el propulsor en otro vuelo.

El propulsor, que se desplegó el miércoles para la misión y se denominó B1060 en la flota de SpaceX, ha realizado su sexto viaje al espacio y viceversa desde su debut en junio pasado. Fue la 78a recuperación exitosa de un refuerzo Falcon desde 2015.

Un cohete Falcon 9 vuela al espacio sobre la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral la madrugada del miércoles. Crédito de la imagen: SpaceX

Se esperaba que la cubierta de carga útil traqueteante que cubría los satélites Starlink durante los primeros minutos de vuelo se lanzara en paracaídas al Océano Atlántico, donde un barco de salvamento estaba a punto de recoger las dos mitades del carenado para llevarlas de regreso a Florida para su renovación.

El motor de la segunda etapa puso la pila de satélites Starlink en una órbita de parque casi nueve minutos después del lanzamiento. El misil cruzó el Atlántico, voló sobre Europa y Medio Oriente y volvió a encender su motor para quemar una órbita de un segundo sobre el Océano Índico.

El cohete desplegó los 60 satélites de pantalla plana de banda ancha poco más de una hora después de que la misión comenzara a las 5:13 a.m.EDT (0913 GMT), lo que marca el noveno lanzamiento del Falcon 9 de SpaceX del año y el cuarto desde principios de marzo.

Fue el lanzamiento número 23 de Falcon 9 dedicado al uso de satélites Starlink. Otras dos misiones llevaron cargas útiles de Starlink como pasajeros secundarios.

El próximo lanzamiento de SpaceX con Falcon 9 está programado para principios de abril para poner en órbita otro lote de satélites Starlink, continuando así una rápida cadencia de misiones.

El lanzamiento del miércoles fue el vuelo número 120 de un cohete Falcon, 15 años después del primer lanzamiento del cohete SpaceX Falcon 1 el 24 de marzo de 2006. El Falcon 1 falló segundos después del despegue, causado por una fuga de combustible y un incendio en el motor, lo que provocó que el misil se estrellara cerca de su plataforma de lanzamiento en una isla del atolón Kwajalein en el Pacífico.

SpaceX ha lanzado 87 misiones consecutivas con éxito con sus cohetes Falcon 9 y Falcon Heavy desde que una explosión previa al lanzamiento en septiembre de 2016 destruyó un cohete que transportaba su satélite de comunicaciones israelí. Sin este accidente, SpaceX ha alineado una serie de 96 lanzamientos de Falcon seguidos desde la última falla al final de la misión.

Un cohete Falcon 9 se lanza desde el Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el miércoles a las 4:28:24 a.m.EDT (0828: 24 GMT). Crédito de la foto: Stephen Clark / Spaceflight Now

A partir del miércoles, SpaceX ha puesto en órbita 1.385 satélites Starlink en una serie de misiones Falcon 9. Algunos de estos satélites eran prototipos y volvieron a entrar en la atmósfera y se quemaron. Jonathan McDowell, astrónomo del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica y respetado seguidor de la actividad espacial, dijo que SpaceX tenía alrededor de 1.260 satélites Starlink en órbita antes de la misión del domingo.

La red Starlink eventualmente podría tener más de 10,000 satélites, pero la primera entrega de Starlinks tendrá 1,584 satélites orbitando a 550 kilómetros sobre la tierra en trayectorias inclinadas a 53 grados desde el ecuador. Los 60 nuevos satélites, que se lanzaron el miércoles, desplegarán sus paneles solares y activarán propulsores de iones alimentados con criptón para elevar su altitud antes de unirse a la red Starlink.

SpaceX ha recibido la aprobación de la Comisión Federal de Comunicaciones para aproximadamente 12.000 satélites Starlink en varias elevaciones e inclinaciones, todos los cuales se encuentran a unos pocos cientos de millas del planeta. La baja altitud permite que los satélites proporcionen conectividad de alta velocidad y baja latencia a los clientes, y asegura que la nave espacial regrese naturalmente a la atmósfera más rápido que si estuviera más lejos de la Tierra.

Starlink ya ofrece servicios beta provisionales en regiones de alta latitud, como el norte de Estados Unidos, Canadá e Inglaterra. Otros lanzamientos de Starlink este año permitirán un área de cobertura ampliada.

SpaceX anunció a principios de este mes que el servicio beta de Starlink pronto llegará a clientes en Alemania, Nueva Zelanda y otras regiones del Reino Unido, incluidas Gales, Escocia, Irlanda del Norte e Inglaterra del Norte. Estas áreas podrían recibir servicio beta en las «próximas semanas», dijo SpaceX.

SpaceX acepta pedidos anticipados de posibles consumidores de Starlink que pueden pagar $ 99 para reservar su lugar en la fila y recibir el servicio Starlink tan pronto como esté disponible en su región. Para las personas en el sur de los Estados Unidos y otras regiones de latitudes más bajas, esto debería hacerse para fines de 2021, dice SpaceX.

Tras la confirmación, los clientes pagarán 499 dólares por una antena y un módem Starlink, y 50 dólares por envío y manipulación, según SpaceX. Una suscripción cuesta $ 99 por mes.

Los satélites Starlink son construidos por SpaceX en Redmond, Washington, y cada nave espacial pesa alrededor de un cuarto de tonelada cuando se lanza. Una pila completamente cargada de 60 satélites Starlink pesa aproximadamente 34,400 libras o 15,6 toneladas.

SpaceX ha equipado las versiones más nuevas de los satélites con miras para reducir su brillo para las personas en tierra. Los ingenieros introdujeron el cambio en los satélites Starlink el año pasado después de que los astrónomos expresaran su preocupación de que la nave espacial arruinaría algunas observaciones del telescopio.

Envíe un correo electrónico al autor.

Siga a Stephen Clark en Twitter: @ EstebanClark1.



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