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Un cohete Falcon 9 despega del Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral con el satélite Globalstar FM15. Crédito de la foto: SpaceX

SpaceX lanzó un satélite de comunicaciones Globalstar desde Cabo Cañaveral el domingo temprano, lanzando el tercer vuelo del cohete Falcon 9 en 36 horas, la secuencia más rápida de tres misiones de vehículos de lanzamiento comercial en la historia.

Una nave espacial de repuesto construida hace más de una década para la red de telefonía y mensajería satelital de Globalstar se colocó en el sobre de carga útil del cohete Falcon 9 para ser lanzada a las 00:27:36 EDT (0427:36 GMT) desde el despegue de la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. .

El Falcon 9 salió disparado de la plataforma de lanzamiento en Cabo Cañaveral con 1,7 millones de libras de empuje de nueve motores principales Merlin. Los motores dirigieron sus toberas para dirigir el cohete de 70 metros de altura al noreste de la costa espacial de Florida y alinearse con un avión orbital en la flota de satélites de Globalstar.

El cohete superó la velocidad del sonido en aproximadamente un minuto y apagó su etapa de refuerzo aproximadamente a los dos minutos y medio de vuelo. Unos segundos más tarde, el propulsor cayó para dirigirse hacia una plataforma de recuperación de SpaceX o un dron estacionado en el Océano Atlántico al este de Charleston, Carolina del Sur.

La primera etapa del Falcon 9, que tiene 15 pisos de altura, aterrizó en la nave no tripulada unos 10 minutos después del despegue, agregando un noveno viaje al espacio al registro del propulsor.

La etapa superior del cohete Falcon 9 encendió su único motor Merlin tres veces y recorrió diferentes órbitas antes de finalmente alcanzar una altitud de aproximadamente 700 millas (1126 kilómetros) para desplegar el satélite de comunicaciones Globalstar FM15 casi dos horas después de la misión.

SpaceX dijo que la etapa superior alcanzó la órbita objetivo de la misión y los funcionarios celebraron el tercer lanzamiento exitoso de la compañía en menos de dos días.

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El cohete Falcon 9 de SpaceX surca el cielo nocturno después del despegue de Cabo Cañaveral a las 12:27 a. m. EDT (0427 GM) del domingo. Crédito de la foto: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography

La trifecta de las misiones Falcon 9 comenzó el viernes a las 12:09 pm EDT (1609 GMT) con el lanzamiento de 53 satélites de Internet Starlink desde el Centro Espacial Kennedy. Esa misión estableció un récord con el vuelo número 13 de un propulsor Falcon reutilizable, que volvió a aterrizar en una de las naves no tripuladas de SpaceX en el Atlántico.

Los equipos de SpaceX en la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California lanzaron otro cohete Falcon 9 que transportaba el satélite de reconocimiento de radar SARah 1 del ejército alemán a las 10:19 a. m. EDT (7:19 a. m. PDT; 14:19 GMT) el sábado. El propulsor Falcon utilizado en el SARah 1 aterrizó detrás de Vandenberg para tocar tierra.

Con la misión del domingo para Globalstar, SpaceX logró tres vuelos Falcon 9 en 36 horas y 18 minutos, el lapso más corto de tres misiones logrado por una compañía de cohetes comerciales.

Los lanzamientos marcaron los vuelos 158, 159 y 160 de un cohete Falcon 9 en general, así como las misiones 24, 25 y 26 de Falcon 9 este año, e intentaron igualar los 26 números de lanzamiento que SpaceX ha logrado durante todo el año. en 2020. SpaceX está en camino de superar la marca de 31 lanzamientos, el total del año pasado, para fines de julio.

Los funcionarios de la compañía apuntan a más de 50 lanzamientos de Falcon 9 y Falcon Heavy en 2022.

Algunos aspectos del lanzamiento del domingo llevaron a los observadores a hacer preguntas sobre otras naves espaciales que podrían haber sido desplegadas junto al satélite Globalstar.

SpaceX no mencionó ninguna otra carga útil en su webcast de lanzamiento en vivo o en la página de la misión Globalstar en su sitio web.

Pero el peso relativamente ligero del satélite Globalstar normalmente dejaría suficientes reservas de combustible en el propulsor del Falcon 9 para regresar a tierra. En cambio, la misión del domingo incluyó un aterrizaje en la plataforma de recuperación en alta mar de SpaceX.

La transmisión web en vivo del lanzamiento del domingo, proporcionada por SpaceX, no mostró vistas de la cámara a bordo del satélite Globalstar hasta una hora después de que comenzara la misión, una práctica inusual para los lanzamientos comerciales de SpaceX. Cuando las vistas en vivo de la cámara a bordo se transmitieron en vivo, se pudo ver el satélite Globalstar montado en una estructura de escenario superior aparentemente diseñada para acomodar otras cargas útiles.

Si había satélites adicionales para el lanzamiento del domingo, ya se estaban desplegando desde el cohete Falcon 9 cuando las vistas de la cámara en vivo comenzaron a mostrarse en el webcast de SpaceX.

En otro movimiento inusual, Globalstar no dio detalles sobre el lanzamiento de su satélite de respaldo antes de la misión del domingo. Globalstar emitió un comunicado en un informe financiero trimestral el mes pasado diciendo que planea lanzar la nave espacial de respaldo en un «futuro cercano». En este momento, la compañía no identificó el vehículo de lanzamiento del satélite de reemplazo.

El lanzamiento del domingo fue el primero de un satélite Globalstar desde 2013 y amplía la capacidad de la red comercial de la empresa, que proporciona conectividad de voz y datos para teléfonos satelitales, seguimiento de activos y aplicaciones de Internet de las cosas.

Globalstar opera una flota de docenas de satélites de comunicaciones en órbita terrestre baja. La compañía no respondió a múltiples solicitudes de detalles sobre el próximo lanzamiento.

La compañía lanzó 60 satélites de primera generación construidos por Space Systems/Loral en cohetes Delta-2 y Soyuz entre 1998 y 2007. Globalstar agregó 24 satélites de segunda generación, fabricados por Thales Alenia Space, en cuatro misiones de cohetes Soyuz de 2010 a 2013.

Los satélites Globalstar brindan conectividad de datos para los clientes entre las latitudes 70 grados norte y sur, y la nave espacial de segunda generación de la compañía está diseñada para una vida operativa de 15 años. Los satélites Globalstar construidos por Thales tienen forma trapezoidal y tienen 16 transpondedores de banda C y banda S y 16 receptores de banda L y banda C.

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Parche de SpaceX para la misión Globalstar FM15. Crédito de la foto: SpaceX

Globalstar es un competidor en el mercado de transmisión de datos y telefonía satelital con compañías como Iridium, Inmarsat y Orbcomm. Globalstar anunció en febrero que compraría 17 nuevos satélites de un equipo de la industria liderado por MDA y Rocket Lab para extender la vida útil de su constelación.

La compañía espera lanzar los 17 nuevos satélites para fines de 2025. Aún no se ha anunciado un proveedor de servicios de lanzamiento para los nuevos satélites.

El contrato de $327 millones para los 17 nuevos satélites será financiado principalmente por un «cliente potencial» anónimo para los servicios de Globalstar.

Globalstar no ha revelado la organización que financia los nuevos satélites, pero el operador dijo el mes pasado que había firmado una hoja de términos con un «cliente grande y global» para comenzar a proporcionar servicios de banda S en el rango de frecuencia llamado «Banda 53» para comenzar en los Estados Unidos y en otros países.

El cliente anónimo también pagó la mayoría de los costos asociados con el lanzamiento del satélite Globalstar FM15, dijo Globalstar en sus documentos financieros ante la Comisión de Bolsa y Valores.

SpaceX está planeando dos lanzamientos más de Falcon 9 este mes.

Otro conjunto de satélites de Internet Starlink está programado para despegar del Centro Espacial Kennedy el próximo sábado 25 de junio. Y se está preparando un cohete Falcon 9 para su lanzamiento el 28 de junio desde Pad 40 en Cabo Cañaveral con el satélite de televisión SES 22.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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