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SpaceX desplegó un cohete Falcon 9 verticalmente en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el jueves por la noche. Crédito de la foto: Stephen Clark / Vuelo espacial ahora

SpaceX elevó un propulsor veterano Falcon 9 verticalmente a una plataforma de lanzamiento en Cabo Cañaveral el jueves por la noche, listo para una 12ª misión récord el viernes por la noche con otros 53 satélites de Internet Starlink.

El Falcon 9 está programado para despegar de la plataforma 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral a las 11:23 pm EDT (03:23 GMT del sábado) el viernes.

La misión orbitará otro lote de naves espaciales para la red de banda ancha Starlink, de financiación privada, de SpaceX, el sexto lanzamiento consecutivo de la compañía dedicado a elevar satélites para la megaconstelación de Internet.

SpaceX tiene una hora de lanzamiento de respaldo a las 00:43 EDT (0443 GMT) del sábado, seguida de dos oportunidades de lanzamiento más desde el sábado por la noche hasta el domingo por la mañana.

En el pronóstico meteorológico oficial del lanzamiento, los meteorólogos del 45º Escuadrón Meteorológico de la Fuerza Espacial de EE. UU. en Cabo Cañaveral predicen un 70% de posibilidades de condiciones favorables para el lanzamiento del cohete Falcon 9 el viernes por la noche.

«Las corrientes terrestres dominarán el puerto espacial, lo que dará como resultado lluvias aisladas sobre el océano, algunas probablemente se desplacen hacia el interior», escribieron los meteorólogos en una perspectiva publicada el jueves. «Entonces, la principal preocupación para el día del lanzamiento es la regla de la nube Cumulus».

El lanzamiento marca el vuelo número 12 de un propulsor Falcon 9, que debutó en marzo de 2019 con el vuelo de prueba no tripulado de la nave espacial Crew Dragon de SpaceX, allanando el camino para los lanzamientos posteriores de SpaceX con astronautas. Este propulsor, designado B1051, se lanzó desde las tres plataformas activas de SpaceX en Florida y California.

Desde el vuelo de prueba de Crew Dragon en 2019, el propulsor ha lanzado una misión en la que participan tres satélites canadienses de imágenes terrestres Radarsat, el satélite de radio SXM 7 de SiriusXM y ocho vuelos Starlink.

Más recientemente, el cohete se lanzó desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California el 18 de diciembre y luego aterrizó en una nave no tripulada SpaceX que flota en el Océano Pacífico.

Cuando la versión actual del cohete Falcon 9, conocido como Block 5, se lanzó por primera vez en 2018, los funcionarios de SpaceX dijeron que el propulsor podría volar 10 veces antes de requerir una remodelación importante. Después de observar a los equipos de tierra restaurar y reutilizar los propulsores Falcon 9, y navegar con un récord de 119 lanzamientos consecutivos exitosos de cohetes Falcon, SpaceX ahora está superando los límites de la esperanza de vida del cohete.

Tres propulsores Falcon han volado 11 veces, y el propulsor más lanzado de SpaceX llegará a 12 misiones con el próximo vuelo de Starlink el viernes por la noche.

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El cohete Falcon 9 de SpaceX para la misión Starlink 4-12 se encuentra en el Pad 40 de la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. Crédito de la foto: Stephen Clark / Vuelo espacial ahora

El Falcon 9, cuyo lanzamiento está programado para el viernes por la noche, volará hacia el noreste desde Cabo Cañaveral y se lanzará al espacio sobre el Océano Atlántico con la nueva carga de paquete plano de SpaceX, que consta de 53 satélites Starlink.

La misión continuará con la práctica de SpaceX de lanzar satélites Starlink en caminos al noreste de la Costa Espacial de Florida. Desde principios de año, SpaceX ha lanzado misiones Starlink en el sureste con la esperanza de tener mejores posibilidades de que el clima y las condiciones del mar sean más favorables para aterrizar el propulsor Falcon 9 en un barco no tripulado en alta mar.

SpaceX dijo que volará misiones Starlink hacia el sureste durante los meses de invierno y colocará la plataforma de aterrizaje de cohetes en el Océano Atlántico al noreste de las Bahamas. La trayectoria requiere que la segunda etapa del Falcon 9 realice una maniobra de dirección en vuelo para garantizar que el misil no vuele sobre el territorio de las Bahamas.

La maniobra de dirección, o «pata de perro», consumió parte de la capacidad de elevación del Falcon 9 y limitó su carga a menos de 50 satélites Starlink en lanzamientos hacia el sureste. Volviendo al lanzamiento en dirección noreste, el Falcon 9 puede transportar una carga completa de 53 satélites Starlink.

A medida que la primera etapa del cohete Falcon 9 regresa a la Tierra para un aterrizaje en alta mar al este de las Carolinas, la segunda etapa encenderá su motor único para alcanzar la órbita de transferencia preliminar. Otra quema unos 45 minutos después del lanzamiento tiene como objetivo poner los satélites Starlink en órbita a una altitud de entre 189 millas y 197 millas (304 por 318 kilómetros) con una inclinación de 53,2 grados con respecto al ecuador.

Los satélites Starlink aumentarán los paneles solares y utilizarán motores iónicos a bordo para alcanzar su órbita operativa a una altitud de 540 kilómetros (335 millas), donde entrarán en servicio comercial para SpaceX.

SpaceX ha lanzado 2282 satélites Starlink hasta la fecha, y el lanzamiento de 53 más elevará ese número a 2335. Alrededor de 2.033 de esos satélites todavía están en órbita y parecen estar funcionando, y el resto ha fallado o se ha salido de la órbita, según una lista proporcionada por Jonathan McDowell, un astrofísico que sigue de cerca la actividad espacial.

Eso es casi cinco veces la cantidad de satélites que vuelan actualmente en la segunda flota más grande de naves espaciales: la constelación de Internet del competidor de Starlink, OneWeb. El tercero es Planet, que opera una flota de más de 200 pequeños satélites de imágenes terrestres.

SpaceX está en proceso de lanzar unos 4.400 satélites Starlink en cinco «sobres» orbitales a más de 300 millas sobre la Tierra. Los proyectiles están colocados en diferentes inclinaciones y SpaceX completó los lanzamientos del primero de los cinco grupos Starlink en mayo pasado.

En última instancia, SpaceX tiene la intención de lanzar hasta 42.000 satélites de Internet. La cifra final depende de la demanda del mercado por el servicio Starlink, que ofrece conexiones de alta velocidad y baja latencia.

Según SpaceX, el servicio es más adecuado para clientes en áreas remotas y de difícil acceso, como comunidades rurales, hogares remotos, islas y barcos. SpaceX también se asoció con el ejército de EE. UU. para demostrar la conectividad Starlink para aviones.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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