Un cohete SpaceX Falcon 9 se lanza desde la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg en California, con 50 satélites de Internet Starlink. Crédito de la foto: William G. Hartenstein

SpaceX lanzó un cohete Falcon 9 que transportaba un lote de otros 50 satélites de Internet Starlink desde la costa central de California el viernes, la segunda misión Starlink de la compañía en cuatro días. Se planean dos lanzamientos más de Starlink desde Florida en la primera quincena de marzo.

Los 50 nuevos satélites Starlink se lanzaron el viernes a las 9:12:10 a. cielo azul claro desde el puerto espacial en la costa oeste.

Los nueve motores Merlin del cohete Falcon 9, que producen 1,7 millones de libras de empuje, dirigieron el vehículo de lanzamiento al sureste de Vandenberg a lo largo de una ruta a lo largo de la costa sur de California. La primera etapa se cerró, separando dos minutos y medio de la misión para comenzar un descenso de regreso a la nave no tripulada de SpaceX «Por supuesto que todavía te amo», estacionada en el Océano Pacífico al este de Baja California.

El propulsor volvió a entrar en la atmósfera cuando la etapa superior del Falcon 9 se hizo cargo de la misión, utilizando su único motor Merlin para guiar a los 50 satélites Starlink a la órbita de transferencia preliminar.

La primera etapa hizo su aterrizaje en la nave no tripulada, completando su cuarto viaje al espacio y la recuperación número 108 de un propulsor Falcon desde el primer aterrizaje de SpaceX en diciembre de 2015.

La etapa superior viajó por medio mundo antes de volver a encender sus motores por un breve segundo sobre el Océano Índico y lanzar los 50 satélites Starlink en una órbita casi circular a unas 196 millas (316 kilómetros) sobre la Tierra.

Unos minutos más tarde, más de una hora después del lanzamiento, se soltaron las ataduras para permitir que los 50 satélites Starlink de paquete plano volaran libres desde el cohete Falcon 9. SpaceX declaró que el lanzamiento fue un éxito, la misión número 38 de Falcon 9 dedicada al despliegue de satélites para la red de Internet Starlink.

La misión marcó el vuelo número 150 de un cohete Falcon 1, Falcon 9 o Falcon Heavy desde que SpaceX debutó con su vehículo de lanzamiento en 2006. Fue el lanzamiento número 21 de SpaceX desde Vandenberg, un puerto espacial militar en la escarpada costa central de California, entre Los Ángeles y San Francisco.

El lanzamiento también fue el segundo de esta semana en poner en órbita los satélites Starlink después de que un cohete Falcon 9 despegara el lunes con 46 de las estaciones repetidoras de banda ancha de construcción privada de Cabo Cañaveral.

SpaceX ha lanzado 2187 satélites de Internet Starlink hasta la fecha, algunos de los cuales han fallado o han sido dados de baja. Una tabla mantenida por Jonathan McDowell, astrofísico y experto en el seguimiento de la actividad espacial, sugiere que SpaceX actualmente tiene 1945 satélites en funcionamiento en órbita.

Esto convierte a SpaceX en el propietario de la flota de satélites más grande del mundo.

Cada nave espacial Starlink pesa alrededor de un cuarto de tonelada y está equipada con antenas de comunicaciones, un panel solar, enlaces láser entre satélites y motores de iones alimentados con criptón para maniobras orbitales.

La red Starlink incluirá aproximadamente 4400 satélites cuando SpaceX termine de construir la primera fase de la red, distribuidos en cinco «sobres» orbitales diferentes en diferentes elevaciones e inclinaciones. SpaceX, fundada y dirigida por Elon Musk, ha señalado que eventualmente tiene la intención de lanzar hasta 42,000 satélites.

La red transmite señales de Internet de alta velocidad y baja latencia en todo el mundo, llegando a los consumidores, las comunidades desatendidas y otros usuarios potenciales, como el ejército de los EE. UU. SpaceX dice que la red Starlink recientemente «se puso en marcha» en Brasil en Bulgaria y ahora está disponible para los consumidores en 29 mercados globales.

Los 50 satélites Starlink, impulsados ​​por sus motores de iones, alcanzarán una órbita a una altitud de 540 kilómetros (335 millas) y una inclinación de 53,2 grados con respecto al ecuador, donde iniciarán el servicio comercial.

El lanzamiento del viernes marcó la octava misión del año de SpaceX y la segunda de Vandenberg. SpaceX tiene como objetivo lanzar a un ritmo promedio de un vuelo por semana este año, con casi un lanzamiento por mes planeado en el puerto espacial de California en 2022 después de experimentar una escasez de misiones SpaceX desde Vandenberg desde principios de 2019.

Las próximas dos misiones de SpaceX están programadas para lanzarse desde Florida. El lanzamiento de un cohete Falcon 9 está programado para el próximo jueves 3 de marzo desde el Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy con otro lote de satélites Starlink. Otro Falcon 9 está programado para despegar el 8 de marzo desde Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral con más satélites Starlink.

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