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Un cohete Falcon 9 despega el jueves con otros 53 satélites de Internet Starlink. Crédito de la foto: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography

SpaceX lanzó 53 satélites Starlink más desde Cabo Cañaveral el jueves, expandiendo la red comercial de Internet de la compañía mientras los equipos terrestres intentan aumentar el ritmo ya rápido de las misiones del cohete Falcon 9.

Un Falcon 9 despegó el jueves a la 1:51:40 p. m. EDT (17:51:40 GMT) desde Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral en Florida para comenzar el lanzamiento número 42 de SpaceX, que comenzará a desplegar satélites para la red Starlink.

El equipo de lanzamiento de SpaceX retrasó el lanzamiento de una oportunidad de lanzamiento el jueves por la mañana debido a los fuertes vientos en el puerto espacial de Florida. Las condiciones mejoraron lo suficiente como para permitir que el Falcon 9 se lanzara unas horas más tarde.

La misión del jueves, denominada Starlink 4-14, marcó el lanzamiento número 15 de Falcon 9 de SpaceX este año y el vuelo número 149 de un cohete Falcon 9 desde el debut del lanzador de caballos de batalla el 4 de junio de 2010.

Siguiendo un perfil familiar para los observadores de lanzamiento, el Falcon 9 voló hacia el noreste desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, volando a través de las nubes y subiendo a la atmósfera superior debajo del Océano Atlántico. Los nueve motores Merlin 1D del cohete produjeron alrededor de 1,7 millones de libras de empuje a plena potencia.

Aproximadamente dos minutos y medio después del despegue, los motores se apagaron y el propulsor se separó de la segunda etapa del Falcon 9. El único motor Merlin de la segunda etapa se encendió para colocar las 53 cargas útiles de Starlink en una órbita de estacionamiento tentativa mientras el propulsor se recuperaba configurado para un salto abrasador. de vuelta a la atmósfera.

La primera etapa extendió cuatro aletas de rejilla hipersónicas de titanio para pilotarse a través de la atmósfera superior enrarecida. Una quema de entrada que involucró a tres de los motores de la primera etapa, luego una quema de freno final que involucró a un solo motor, redujo la velocidad del cohete para aterrizar en la nave no tripulada «solo lea las instrucciones» del tamaño de un campo de fútbol.

La plataforma de aterrizaje estaba en el Océano Atlántico, a unos cientos de millas al este de Charleston, Carolina del Sur. Después de que el cohete aterrice, el barco teledirigido devolverá el propulsor de 15 pisos a Cabo Cañaveral para su renovación.

El propulsor que voló en la misión del jueves realizó su vuelo número 12 al espacio, empatando un número récord de vuelos para la flota de cohetes reutilizables de SpaceX. El misil, número de cola B1060, se lanzó por primera vez el 30 de junio de 2020 utilizando un satélite de navegación GPS militar de EE. UU.

Más recientemente, el refuerzo se lanzó el 3 de marzo con un lote anterior de satélites de Internet Starlink.

El motor de la etapa superior del Falcon 9 se apagó casi nueve minutos después de la misión, poco después de que la primera etapa aterrizara en el Océano Atlántico.

Después de que la etapa superior atravesó el Atlántico Norte, Europa y el Medio Oriente, y luego el Océano Índico, la etapa superior encendió su motor durante una breve ráfaga de un segundo para maniobrar los 53 satélites Starlink en la órbita adecuada para la separación.

La computadora de guía del Falcon 9 tenía como objetivo colocar los satélites planos en una órbita entre 189 millas y 197 millas (304 por 318 kilómetros) sobre la Tierra con una inclinación de 53,2 grados con respecto al ecuador, poco menos de una hora después del lanzamiento.

SpaceX confirmó que la etapa superior entregó los 53 satélites, cada uno con un peso de poco más de un cuarto de tonelada, en la órbita esperada.

Los satélites Starlink aumentarán los paneles solares y utilizarán motores de iones a bordo para alcanzar su órbita operativa a una altitud de 540 kilómetros (335 millas), donde comenzarán el servicio comercial para SpaceX.

Con la misión del jueves, SpaceX ha lanzado 2.388 satélites Starlink hasta el momento. Alrededor de 2121 de esos satélites todavía están en órbita y parecen estar funcionando, y el resto ha fallado o se ha salido de la órbita, según una lista proporcionada por Jonathan McDowell, un astrofísico que sigue de cerca la actividad espacial.

Eso es casi cinco veces la cantidad de satélites activos que vuelan actualmente en la segunda flota más grande de naves espaciales: la constelación de Internet del competidor de Starlink, OneWeb. El tercero es Planet, que opera una flota de más de 200 pequeños satélites de imágenes terrestres.

SpaceX está en proceso de lanzar unos 4.400 satélites Starlink en cinco «sobres» orbitales a más de 300 millas sobre la Tierra. Los proyectiles están colocados en diferentes inclinaciones y SpaceX completó los lanzamientos del primero de los cinco grupos Starlink en mayo pasado.

En última instancia, SpaceX tiene la intención de lanzar hasta 42.000 satélites de Internet. La cifra final depende de la demanda del mercado por el servicio Starlink, que ofrece conexiones de alta velocidad y baja latencia.

Según SpaceX, el servicio es más adecuado para clientes en áreas remotas y de difícil acceso, como comunidades rurales, hogares remotos, islas y barcos. Los clientes pueden suscribirse al servicio Starlink en línea pagando una tarifa de reserva y pagando $599 por una antena y un módem. SpaceX cobra $ 110 por mes por el servicio Starlink de clase consumidor.

SpaceX se ha asociado con el ejército de EE. UU. para demostrar la conectividad Starlink para aviones. Delta Air Lines también ha estado realizando pruebas «exploratorias» del sistema Starlink para un posible uso futuro en aviones de pasajeros, según el Wall Street Journal.

Horas después del lanzamiento de Starlink el jueves, la aerolínea JSX anunció que equipará 100 de sus jets privados para usar el servicio de Internet de SpaceX para WiFi en vuelo. El primer avión JSX equipado con Starlink está programado para volar a finales de este año, dijo la compañía.

«Internet de alta velocidad y baja latencia es fundamental en nuestra era moderna, y durante los viajes aéreos, no es una excepción», dijo Jonathan Hofeller, vicepresidente de ventas comerciales de Starlink de SpaceX, en un comunicado de prensa. “Con Starlink, podemos ofrecer una experiencia de Internet similar o mejor que la que experimentan los pasajeros en casa. Estamos creando un futuro en el que Internet simplemente funcione cuando todos los clientes aborden el avión, sin problemas ni registros. Como la primera aerolínea en adoptar Starlink, JSX está estableciendo este nuevo estándar para los viajes aéreos”.

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Un cohete Falcon 9 lanzará otros 53 satélites Starlink el jueves, mientras que otro Falcon 9 y la nave espacial Dragon Freedom de SpaceX están a unas pocas millas de distancia en otra plataforma de lanzamiento. Crédito de la foto: SpaceX

El lanzamiento de la misión Starlink 4-14 será seguido por el vuelo de otro cohete Falcon 9 actualmente basado en Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA, unas pocas millas al norte de Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral.

El lanzamiento desde Pad 39A llevará a cuatro astronautas a la órbita a bordo de la nave espacial Dragon Freedom de SpaceX en la misión Crew-4 de la NASA a la Estación Espacial Internacional. El lanzamiento está previsto como muy pronto el próximo martes 26 de abril, tres días más tarde de lo previsto anteriormente debido a retrasos meteorológicos que han retrasado el regreso de otra cápsula SpaceX Dragon Crew desde la estación espacial.

La próxima misión Starlink de SpaceX también está programada para lanzarse desde Pad 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral no antes del próximo viernes 29 de abril. Este lanzamiento utilizará la misma nave no tripulada utilizada en la misión Starlink 4-14 del jueves. El equipo de naves no tripuladas de SpaceX intentará devolver un propulsor Falcon 9 al puerto dentro de los ocho días y luego volver a desplegarlo para el próximo aterrizaje del cohete.

El fundador y director ejecutivo de SpaceX, Elon Musk, dijo que la compañía está realizando remodelaciones y mejoras de rendimiento para mejorar la frecuencia de lanzamiento de Falcon 9 y Falcon Heavy.

«¡El equipo SpaceX Falcon está haciendo grandes avances!», tuiteó Musk a principios de esta semana. «Apunte a una cadencia de lanzamiento de 5 días con muchas mejoras de rendimiento y renovación».

Musk dijo el mes pasado que SpaceX planea lanzar hasta 60 misiones de cohetes Falcon este año.

Dos cohetes Falcon 9 más están programados para ser lanzados a misiones Starlink el 8 de mayo, seguidos de hasta tres lanzamientos más de Falcon 9 a finales del próximo mes desde plataformas en Florida y California.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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