Foto de archivo del lanzamiento de un Falcon 9 desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California, el 11 de enero de 2019. Crédito de la foto: SpaceX

SpaceX reanudará una cadencia regular de misiones desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg para desplegar satélites de Internet Starlink en órbitas polares a partir de julio, después de una pausa en el lanzamiento de la base de cohetes más importante de Estados Unidos en la costa oeste, según el presidente y representante de SpaceX.

Con los lanzamientos de Vandenberg, la red Starlink en constante crecimiento de SpaceX puede llenar los vacíos en la cobertura y proporcionar una conexión a Internet a través de los polos.

Gwynne Shotwell, presidenta y directora de operaciones de SpaceX, dijo el martes que la compañía planea lanzar satélites Starlink adicionales a la órbita polar a partir de este verano. Hasta ahora, casi todos los satélites Starlink lanzados por SpaceX han alcanzado órbitas de 550 km inclinadas a 53 grados con respecto al ecuador.

Shotwell dijo en un panel virtual organizado como parte de la conferencia de la industria Satellite 2021 que SpaceX tiene actualmente alrededor de 1.320 satélites Starlink en órbita. Eso es más de seis veces más satélites activos que cualquier otro operador individual.

Todos estos satélites entraron en órbita desde la Costa Espacial de Florida en los propios cohetes Falcon 9 de SpaceX.

SpaceX ha lanzado 1.385 satélites Starlink hasta la fecha, incluidas naves espaciales fallidas y prototipos que ya se han retirado de la órbita.

«Tenemos alcance global, pero no tenemos conectividad total en todo el mundo», dijo Shotwell. “Esperamos que después de unos 28 lanzamientos tengamos una cobertura continua en todo el mundo. Después de eso, se planea continuar agregando satélites para proporcionar capacidad adicional. «

El próximo lanzamiento con 60 satélites Starlink está programado para el miércoles a las 12:34 p.m.EDT (1634 GMT) desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral. Será el lanzamiento número 23 del Falcon 9, dedicado al transporte de satélites operativos Starlink (versión 1.0) en órbita, y la misión número 26 del Falcon 9 en total con cargas útiles de Starlink a bordo.

SpaceX lanzó los primeros 10 satélites operativos Starlink el 24 de enero en órbita polar en un viaje compartido con otras 133 naves espaciales pequeñas.

La Comisión Federal de Comunicaciones ha autorizado a SpaceX a desplegar aproximadamente 12.000 satélites Starlink que operan en frecuencias de banda Ku, banda Ka y banda V y en diversas altitudes e inclinaciones en órbita cercana a la Tierra. En abril pasado, SpaceX solicitó a la FCC la aprobación para operar sus satélites Starlink a altitudes más bajas de lo planeado originalmente, todo entre 540 kilómetros y 570 kilómetros.

Según SpaceX, el cambio de altitud reduciría la latencia de las señales de Internet y permitiría a la empresa construir su red más rápido. La compañía señaló que el cambio propuesto también permitiría una mejor conectividad a Internet en las regiones polares, una capacidad deseada por el ejército de los EE. UU., Y reduciría el riesgo de que los satélites muertos o fallidos se conviertan en una fuente de desechos espaciales a largo plazo.

En noviembre, SpaceX solicitó a la FCC la aprobación para volar 348 satélites Starlink en órbitas sincronizadas con el sol a una altitud de 560 kilómetros. Estos satélites se lanzarían a órbitas polares inclinadas 97,6 grados desde el ecuador.

La FCC autorizó a SpaceX a lanzar los primeros 10 satélites Starlink a bordo de la misión de viaje compartido en órbita sincrónica con el sol el 24 de enero con un cohete Falcon 9. La aprobación de la FCC para el resto de los satélites Starlink en órbita síncrona con el sol a menor altitud está pendiente.

Según Shotwell, SpaceX planea lanzar más satélites Starlink en órbitas polares el martes en los próximos meses.

«Haremos algunos lanzamientos polares a partir de este verano para conectarnos a través de los polos también», dijo.

Shotwell confirmó las declaraciones anteriores de SpaceX de que los satélites en órbita polar, que viajarán alrededor de la Tierra en una trayectoria de norte a sur, tendrán enlaces láser entre satélites. Los terminales de comunicación láser estaban a bordo de los 10 satélites Starlink, que se lanzaron a la órbita polar el 24 de enero.

Utilizando enlaces láser entre satélites, SpaceX puede enrutar señales de comunicación entre las naves espaciales en la constelación Starlink, eliminando la necesidad de equipos para el tráfico de Internet a través de una estación terrestre. SpaceX está utilizando actualmente estaciones terrestres de EE. UU. Para operar la red Starlink para pruebas beta.

«Actualmente no tenemos enlaces láser en los satélites (Versión) 1.0, aunque esperamos que los satélites polares tengan un buen sistema láser funcionando para ellos», dijo Shotwell.

Durante la transmisión por Internet de SpaceX el 24 de enero de los primeros satélites de órbita polar Starlink en servicio, un funcionario de la compañía dijo que muchas de las futuras naves espaciales Starlink que se lanzarán a la órbita polar despegarán de la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg, California.

SpaceX lanzó los dos primeros prototipos de satélites Starlink desde Vandenberg en 2018, pero todas las naves espaciales Starlink se han lanzado desde Florida desde entonces.

Los representantes de la industria anunciaron recientemente que SpaceX planea comenzar a lanzar cohetes Falcon 9 desde Vandenberg con satélites Starlink a partir de julio. Según cifras oficiales, SpaceX podría lanzar una misión Starlink por mes desde la base de lanzamiento de California con vista al Pacífico, a unos 225 kilómetros al noroeste de Los Ángeles.

Sesenta satélites Starlink se preparan para desplegar una etapa superior Falcon 9 durante un lanzamiento en marzo. Crédito de la imagen: SpaceX

Mientras tanto, se espera que SpaceX continúe lanzando satélites Starlink desde Cabo Cañaveral en órbitas inclinadas a 53 grados para agregar más capacidad de red y reemplazar naves espaciales más antiguas.

Dos misiones Falcon 9 desde Cabo Cañaveral han puesto cargas útiles en órbita polar utilizando una trayectoria sur que corre paralela a la costa este de Florida. El corredor de lanzamiento sur no se ha utilizado para el lanzamiento de un cohete desde la Costa Espacial de Florida desde la década de 1960 hasta que SpaceX lo utilizó el año pasado.

Ambas misiones de lanzamiento PolarX de Space Canaveral desde Cabo Cañaveral tenían cargas útiles relativamente ligeras. La trayectoria hacia el sur requiere que el misil Falcon 9 use parte de su propulsor para cambiar de dirección ligeramente después del despegue. Esta maniobra asegura que el lanzador no arroje escombros sobre el sur de Florida.

Esta maniobra reduce el peso que el Falcon 9 puede llevar a la órbita. Un disparo directo de Vandenberg a la órbita maximizaría la carga útil del cohete.

SpaceX está construyendo los satélites Starlink en una fábrica en Redmond, Washington. Según los representantes de SpaceX, la línea de montaje puede producir hasta seis satélites Starlink por día durante el año pasado.

La versión actual de los satélites Starlink pesa alrededor de 260 kilogramos. Cada nave espacial tiene un sistema de propulsión eléctrico alimentado por criptón, antenas de comunicación, un panel solar desplegable y una visera para reducir la visibilidad del satélite desde el suelo.

Sesenta de los satélites Starlink versión 1.0 pueden caber en la cubierta de carga útil de un cohete Falcon 9. SpaceX no ha revelado cuántos satélites Starlink se lanzarán desde la Base de la Fuerza Aérea Vandenberg en cada misión Falcon 9, ni ha revelado la masa de los satélites en órbita polar con enlaces láser entre satélites.

SpaceX lanzó 16 de sus 112 misiones de misiles Falcon 9 desde Vandenberg. En los últimos dos años, sin embargo, solo dos cohetes Falcon 9 se han lanzado desde la plataforma de lanzamiento de SpaceX en Vandenberg.

Esa tasa de lanzamiento seguramente aumentará con el inicio de las misiones Starlink de Vandenberg. SpaceX ha confirmado al menos dos lanzamientos más de Falcon 9 desde Vandenberg este año: una misión en septiembre para recopilar el primer lote de satélites comerciales de observación de la tierra WorldView Legion de próxima generación para Maxar, y un vuelo en noviembre en la nave espacial Double Asteroid Redirection Test NASA .

El segundo viaje compartido dedicado a los satélites pequeños de SpaceX, conocido como Transporter-2, estaba programado para ser lanzado desde Vandenberg a principios de junio. Los funcionarios de carga útil de esta misión han anunciado en las últimas semanas que SpaceX ha trasladado el lanzamiento del Transporter-2 a Cabo Cañaveral.

SpaceX ha estado probando la velocidad y la latencia de la red Starlink como parte de un programa de prueba beta desde el año pasado. Los clientes del norte de Estados Unidos, Canadá, partes de Europa, Australia y Nueva Zelanda ya están participando en las pruebas beta.

Shotwell dijo el martes que SpaceX se centra en lograr «funciones» antes de transformar la red Starlink en un servicio comercial completo.

«Todavía tenemos mucho por hacer para que la red sea confiable», dijo Shotwell. “Todavía tenemos gotas, no necesariamente solo porque los satélites están en el cielo. Así que saldremos de la versión beta cuando tengamos un gran producto del que estemos muy orgullosos.

“La mayoría de las personas que se inscribieron en el programa beta … estaban completamente desconectadas y desesperadas y simplemente les encantó el hecho de que pueden hacer cualquier cosa en línea, o son personas bastante conocedoras de la tecnología que prueban la red y nos brindan comentarios. «Ella dijo:» Creo que la fase beta es muy útil «.

SpaceX acepta pedidos anticipados de posibles consumidores de Starlink que pueden pagar $ 99 para reservar su lugar en la fila y recibir el servicio Starlink tan pronto como esté disponible en su región. Para las personas en el sur de Estados Unidos y otras regiones de latitudes más bajas, esto debería hacerse a finales de este año, dice SpaceX.

Tras la confirmación, los clientes pagarán 499 dólares por una antena y un módem Starlink, y 50 dólares por envío y manipulación, según SpaceX. Una suscripción cuesta $ 99 por mes.

Si bien SpaceX ha insinuado que la red Starlink algún día podría tener hasta 42,000 satélites, Shotwell dijo que el número real de naves espaciales Starlink en órbita en un momento dado dependerá de la demanda del mercado.

«El plan es ejecutar una red que sea muy confiable, tenga baja latencia y sea literalmente accesible para todos en el planeta», dijo el martes. “Y vamos a agregar satélites para aumentar la capacidad. Una vez que tenemos la red, la red de malla, básicamente cada nuevo comienzo solo agrega capacidad para que podamos monitorear cómo van las cosas y cómo es nuestro servicio. Si es bueno y a la gente le gusta, seguiremos agregando satélites según nos permitan. «

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @ EstebanClark1.



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