Un cohete Falcon 9 se lanza desde la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral el lunes. Crédito de la foto: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography

SpaceX lanzó el lunes un cohete Falcon 9 desde Cabo Cañaveral con otros 46 satélites para la red de banda ancha Starlink de la compañía, desplegando las cargas útiles en una órbita más alta que los vuelos recientes después de que el arrastre aplastara a casi 40 naves espaciales Starlink de la misión anterior.

El lanzamiento del lunes fue el primero de los tres lanzamientos de SpaceX programados para la red de Internet de Starlink durante los próximos 10 días, continuando el ritmo de la compañía de promediar un lanzamiento por semana desde principios de año.

Un cohete Falcon 9 de 70 metros de altura disparó nueve motores Merlin 1D a las 9:44:20 am EST (14:44:20 GMT) y se alejó del Complejo de Lanzamiento Espacial 40 en la Estación de la Fuerza Espacial de Cabo Cañaveral, lanzando la séptima misión de SpaceX en 2022.

Los nueve motores de queroseno impulsaron el cohete en una trayectoria al sureste de Cabo Cañaveral con 1,7 millones de libras de empuje. En un minuto, el Falcon 9 había superado la velocidad del sonido al atravesar un cielo cristalino.

Los nueve motores de la primera etapa se apagaron a los dos minutos y medio de vuelo. Momentos después, el propulsor se deshizo de la segunda etapa del Falcon 9 y comenzó las maniobras para regresar a la Tierra y aterrizar en la nave no tripulada de SpaceX, ubicada cerca de las Bahamas, a unas 400 millas (650 kilómetros) de la Costa Espacial de Florida.

Mientras tanto, la segunda etapa encendió su único motor Merlin durante un tiempo de combustión de seis minutos para alcanzar la órbita de estacionamiento. Cuando la segunda etapa comenzó a arder, el cohete expulsó su carcasa de carga útil de dos piezas, que también fue lanzada en paracaídas de regreso a la Tierra para su recuperación desde el Atlántico.

La etapa de refuerzo del Falcon 9 clavó su aterrizaje en la nave del dron, aterrizando en la cubierta del tamaño de un campo de fútbol de la plataforma de aterrizaje casi nueve minutos después del despegue. El aterrizaje marcó el undécimo viaje al espacio para este propulsor, número de cola B1058, en la flota de SpaceX.

El barco teledirigido devolverá el escenario del portaaviones a Florida para su renovación y preparación para una futura misión. Las dos mitades del carenado, botadas cada una por quinta vez el lunes, también tenían programado regresar a Cabo Cañaveral en barco.

El cohete Falcon 9 de SpaceX vuela con 46 satélites de Internet Starlink. Crédito de la foto: Michael Cain / Spaceflight Now / Coldlife Photography

La segunda etapa del Falcon 9 apagó su motor Merlin después de alcanzar la órbita de transferencia preliminar. Un breve reinicio del motor de la etapa superior Merlin en T+plus 56 minutos colocó a los satélites en una órbita casi circular a más de 320 kilómetros sobre la Tierra.

Eso preparó el escenario para el despliegue de los 46 satélites Starlink compactos a las 10:47 a. m. EST (15:47 GMT). La separación ocurrió mientras el cohete volaba fuera del alcance de las estaciones terrestres, pero los equipos de SpaceX confirmaron el despliegue cuando el Falcon 9 pasó por un lugar en Alaska.

Se esperaba que los satélites, cada uno de un cuarto de tonelada de masa, desplegaran sus paneles solares y activaran los propulsores de iones alimentados con criptón para comenzar a ascender a su altitud operativa de 335 millas (540 kilómetros).

El lanzamiento del lunes puso en órbita los 46 nuevos satélites Starlink con una órbita inclinada a 53,2 grados con respecto al ecuador.

SpaceX comenzó a lanzar satélites Starlink en rutas del sureste de Florida el mes pasado. La compañía dijo que lanzará más misiones Starlink hacia el sureste durante los meses de invierno para aprovechar las mejores posibilidades de buen clima en la zona de aterrizaje de la primera etapa.

Las misiones anteriores de Starlink comenzaron en el noreste con aterrizajes de refuerzo en el Océano Atlántico al este de Carolina del Sur. El lanzamiento hacia el sureste requiere que el cohete Falcon 9 navegue alrededor de las Bahamas, lo que reduce la cantidad de satélites Starlink de generación actual que el cohete puede transportar de 52 a 49.

Las recientes misiones Starlink de SpaceX usaron una sola quemadura del motor de segunda etapa, mientras que el vuelo del lunes usó dos quemadas. Este cambio reduce la cantidad de satélites Starlink transportados por el cohete Falcon 9 de 49 a 46.

La misión Starlink anterior, lanzada el 3 de febrero, colocó 49 satélites en una órbita más ovalada o elíptica con un perigeo, o punto bajo, a unas 130 millas (210 kilómetros) sobre la Tierra.

Pero una tormenta geomagnética provocada por una llamarada solar resultó en la destrucción de al menos 38 de esos satélites. La llamarada solar envió una ráfaga de radiación al sistema solar, lo que provocó que la atmósfera de la Tierra se calentara y se hinchara, lo que resultó en un aumento de la resistencia atmosférica que actúa contra los satélites en órbita terrestre baja.

Los 49 satélites Starlink lanzados el 3 de febrero fueron particularmente vulnerables a la tormenta geomagnética porque volaron muy cerca de la Tierra, aproximadamente a la mitad de la Estación Espacial Internacional.

Los controladores terrestres de SpaceX ordenaron los nuevos satélites Starlink en modo seguro y los alinearon para volar de borde a borde para minimizar la resistencia. Pero el arrastre aún redujo la velocidad de los satélites lo suficiente como para volver a entrar en la atmósfera, donde se quemarían antes de impactar con la superficie de la Tierra.

La primera etapa reutilizable de SpaceX, designada B1058, en la cubierta de la nave no tripulada «A Shortfall of Gravitas» en el Océano Atlántico después del lanzamiento el lunes. Crédito de la foto: SpaceX

SpaceX generalmente despliega satélites Starlink en órbitas bajas para que, si fallan, puedan volver a caer rápidamente a la atmósfera para garantizar que no se conviertan en basura espacial. Una vez que SpaceX confirme que un satélite está bien, los equipos enviarán comandos para comenzar a elevar la órbita a la red operativa Starlink utilizando propulsores de iones.

Los funcionarios esperaban que hasta 40 de los satélites lanzados el 3 de febrero volverían a entrar en la atmósfera después de la tormenta geomagnética. SpaceX finalmente perdió 38 de las 49 nuevas naves espaciales, mientras que las 11 restantes ahora están elevando su órbita.

Lanzar a órbita baja tiene otra ventaja. Un cohete Falcon 9 puede transportar más naves espaciales Starlink en una sola misión cuando se apunta a una altitud más baja.

Con el vuelo del lunes, SpaceX ha lanzado 2137 naves espaciales Starlink desde 2018, incluidos prototipos. Más de 200 de los satélites han caído de la órbita después de una falla o desmantelamiento, según una tabla mantenida por Jonathan McDowell, astrofísico y experto en el seguimiento de la actividad espacial.

El gráfico de McDowell muestra que más de 1.500 satélites Starlink están actualmente operativos y brindan servicios de Internet. SpaceX no publica regularmente detalles sobre la cantidad de satélites en su constelación activa.

SpaceX está en proceso de desplegar alrededor de 4400 satélites Starlink en cinco «sobres» orbitales a altitudes ligeramente diferentes y con diferentes inclinaciones o ángulos con respecto al ecuador para proporcionar una conexión global a Internet. Los lanzamientos recientes de la compañía, incluida la misión del lunes, han tenido como objetivo una envoltura orbital con una inclinación de 53,2 grados y una elevación de 335 millas (540 kilómetros).

La compañía planea lanzar eventualmente hasta 42,000 satélites Starlink para expandir la cobertura de Internet, una meta ambiciosa que podría verse favorecida por el lanzamiento de misiones en el cohete de carga pesada Starship de próxima generación de SpaceX.

SpaceX tiene dos misiones Starlink más programadas para su lanzamiento en los próximos 10 días, con más cohetes Falcon 9 programados para despegar de California y Florida el 25 de febrero y el 3 de marzo.

Representación artística de un satélite Starlink. Crédito de la foto: SpaceX

El lanzamiento del 25 de febrero partirá de la Base de la Fuerza Espacial Vandenberg al noroeste de Los Ángeles. Se espera que este vuelo incluya un aterrizaje de primera etapa del Falcon 9 en un barco no tripulado en el Océano Pacífico.

SpaceX seguirá con una misión el 3 de marzo que se lanzará desde Pad 39A en el Centro Espacial Kennedy de la NASA y una vez más pondrá en órbita una pila de satélites de Internet Starlink.

Más misiones de Starlink estarán disponibles más adelante en marzo.

La próxima misión de SpaceX no dedicada al programa Starlink está programada para el 30 de marzo, cuando un cohete Falcon 9 transportará una nave espacial Crew Dragon desde el Centro Espacial Kennedy con una tripulación de cuatro astronautas comerciales y turistas espaciales hacia la Estación Espacial Internacional en órbita.

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