ARTÍCULO ESCRITO PARA CBS NEWS Y UTILIZADO CON PERMISO

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Con la llegada de tres nuevos cosmonautas, la Estación Espacial Internacional alberga una tripulación de 10 hasta el 30 de marzo. Crédito de la foto: Roscosmos

Tres cosmonautas lanzados desde el cosmódromo de Baikonur en Kazajstán el viernes, alcanzaron la Estación Espacial Internacional después de un encuentro de dos órbitas y se acoplaron con un módulo ruso recién llegado. Los cosmonautas reemplazarán a tres miembros de la tripulación, dos rusos y un estadounidense, que volarán a casa a fines de mes para completar un vuelo sin precedentes.

El lanzamiento se produjo en medio de altas tensiones y relaciones tensas luego de la invasión de Ucrania en curso por parte de Rusia, la cancelación de colaboraciones comerciales en respuesta a las sanciones y un flujo constante de comentarios muy críticos del director de la Agencia Espacial Rusa, lo que genera preocupación sobre el futuro de las estaciones. .

El administrador de la NASA, Bill Nelson, dijo el viernes por la mañana que confía en que las dos naciones continuarán su colaboración de décadas en el espacio, que se remonta a la Guerra Fría. Pero dijo que la agencia está trabajando en planes de contingencia por si acaso.

“Tenemos nuestros problemas con el presidente Putin en la Tierra”, dijo Nelson en una entrevista con CBS News. “Gracias a Dios hemos visto a Europa unirse y un fortalecimiento de la OTAN como nunca antes habíamos visto.

“Lo interesante es que ya en 1975, durante la Unión Soviética, la Guerra Fría, pudimos trabajar con los rusos en el espacio civil como parte del proyecto Apollo-Soyuz. Y eso ha continuado. En este día, tres cosmonautas (lanzamiento) de Kazajstán a la Estación Espacial Internacional.

«Te unirás a cuatro estadounidenses, dos rusos y un astronauta alemán», continuó Nelson. «Eso significa que esta colaboración, esta relación profesional entre nuestros astronautas y cosmonautas, es permanente y permanecerá».

A juzgar por las sonrisas, los abrazos y los apretones de manos que la tripulación de la estación ofreció a los cosmonautas que llegaban, esperan lo mismo.

El comandante de Soyuz MS-21/67S, Oleg Artemyev, un veterano espacial, y dos recién llegados, Denis Matveev y Sergey Korsakov, despegaron de Baikonur a las 11:55 a. m. EDT (8:55 p. m. hora local) en un cohete Soyuz 2.1a. Ocho minutos y 45 segundos después, la Soyuz estaba en el espacio y en curso para encontrarse con la estación espacial de doble órbita.

Artemyev tomó el control manual en la aproximación final y guió la nave hasta un acoplamiento suave con el nuevo módulo Prichal multipuerto a las 15:12. Después de extensas pruebas de fugas, las escotillas se abrieron a las 1748.

De pie para darles la bienvenida a bordo estaban el comandante de la Expedición 66, Anton Shkaplerov, y sus dos compañeros de tripulación de la Soyuz, Pyotr Dubrov y Mark Vande Hei, junto con los astronautas de la Crew Dragon de la NASA, Raja Chari, Thomas Marshburn, Kayla Barron y el astronauta alemán Matthias Maurer.

A pesar de las severas tensiones en las relaciones, las operaciones de la estación espacial continuaron sin interrupciones, y la televisión de la NASA brindó, como de costumbre, cobertura en vivo del lanzamiento de Soyuz, junto con comentarios del Control de la Misión en el Centro Espacial Johnson.

Vestidos con overoles de color amarillo brillante con ribetes azules, Artemyev y sus compañeros de tripulación flotaron hasta Prichal para recibir una entusiasta bienvenida, sin señales de las tensiones que caracterizaron las relaciones entre Rusia, la NASA y la Agencia Espacial Europea en la Tierra. Los 10 astronautas y cosmonautas, que se conocen bien antes del vuelo, parecen muy felices de verse.

Después de un «traspaso» de 12 días, Artemyev, Matveev y Korsakov reemplazarán a Shkaplerov, Dubrov y Vande Hei, quienes planean regresar a la Tierra el 30 de marzo a bordo de otra Soyuz. El día anterior, Shkaplerov entregará el mando de la estación a Marshburn.

Vande Hei y Dubrov fueron lanzados desde Baikonur a bordo de un avión Soyuz el pasado 9 de abril, completando una misión de 355 días, el vuelo individual más largo de un astronauta estadounidense. Vande Hei superó el récord anterior de 340 días establecido por el astronauta Scott Kelly el 15 de marzo.

Oleg Novitskiy, que se unió a Dubrov y Vande Hei para el lanzamiento, regresó a la Tierra en octubre pasado a bordo de la misma Soyuz, dejando a sus dos tripulantes a bordo de la estación como estaba previsto y trayendo a casa a una actriz rusa y su director en sus asientos.

Vande Hei y Dubrov planean regresar a la Tierra el 30 de marzo a bordo de la nave espacial Soyuz MS-19/65S, junto con Shkaplerov, quien llevó a la actriz Yulia Peresild y Klim Shipenko al laboratorio el otoño pasado.

En una entrevista de enero con CBS News, Vande Hei dijo que él y Shkaplerov hablaron sobre las crecientes tensiones en ese momento, pero «realmente no desarrollamos sentimientos sobre cómo nos hizo sentir».

«Apreciaré las amistades que tengo con Anton, Pyotr y mis antiguos (compañeros de tripulación rusos)», dijo Vande Hei. «Son personas maravillosas, así que realmente espero que las cosas vayan bien.

«Definitivamente creo que la estación espacial y especialmente nuestra colaboración con los rusos en la estación espacial es una gran señal de cuán exitosos podemos ser al conocernos unos a otros y las cosas que son cooperativas en lugar de encontrar puntos de conflicto».

Pero a raíz de la invasión y las sanciones posteriores de EE. UU. y Europa, los rusos cancelaron las ventas y los servicios de motores de cohetes ampliamente utilizados a empresas estadounidenses y europeas y detuvieron las operaciones comerciales Soyuz en el sitio de lanzamiento de la Agencia Espacial Europea en Kourou, Guayana Francesa.

La agencia espacial rusa Roscosmos también canceló un lanzamiento previamente planificado de 36 satélites de Internet en un cohete Soyuz, que ya había sido pagado por OneWeb, un consorcio internacional financiado en parte por el Reino Unido.

Sin embargo, el funcionamiento de la estación espacial aún no se ha visto afectado de forma notable. Los ejecutivos de la NASA han mantenido deliberadamente un perfil bajo, evitando comentarios que podrían agravar una relación ya tensa.

El diseño de la estación exige operaciones conjuntas, con Rusia proporcionando el combustible y los propulsores necesarios para mantener el puesto de avanzada en órbita, mientras que la NASA proporciona energía, comunicaciones por satélite y los giroscopios masivos que mantienen la orientación de la estación.

Si un lado se retirara del proyecto, sería extremadamente difícil mantener la estación en funcionamiento. La NASA quiere mantener el laboratorio en funcionamiento hasta 2030, pero aún no está claro si Rusia lo aceptará.

Nelson es optimista de que Putin no se retirará del proyecto de la estación espacial y dice que es ventajoso para Rusia continuar.

“Él no va a desconectarse”, dijo Nelson a CBS News. “¿Pero si dices (qué) si salen de la estación espacial? Lo lograríamos, lo descubriríamos. … Sabemos que podemos continuar en el corto plazo. Tendríamos que hacer otras cosas y esos planes de contingencia ya están en marcha. Pero no esperamos eso».

La relación cooperativa ha «sobrevivido todos los años desde 1975», dijo Nelson, «no terminará ahora».



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