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Las pintadas moteadas flotan en el jardín donde se sienta Tulio de Oliveira mientras describe a dos nuevos miembros de la creciente familia Omicron de coronavirus SARS-CoV-2. Las subvariantes, denominadas BA.4 y BA.5, ahora se están volviendo más comunes en Sudáfrica, donde el virólogo dirige uno de los programas de vigilancia genómica más sólidos del mundo para el SARS-CoV-2 en el Centro de Respuesta e Innovación ante Epidemias de la Universidad de Stellenbosch. En Sudáfrica.

Los virus han llamado la atención de la Organización Mundial de la Salud (OMS) porque sus mutaciones podrían permitirles evadir la inmunidad obtenida de las vacunas COVID-19 o infecciones previas más que las versiones existentes de Omicron, según estudios de laboratorio. Sin embargo, De Oliveira tiene claro que no le asustan BA.4 y BA.5. Aunque las subvariantes han estado ganando terreno rápidamente en Sudáfrica durante el último mes, las tasas de casos de COVID-19 y hospitalizaciones en el país se mantienen estables. También está tranquilo porque ya lo ha pasado antes: su equipo ha hecho descubrimientos similares durante la pandemia y conoce el procedimiento. Ahora mismo, dice, “es el momento de trabajar con cuidado y conciencia, pero con calma”.

Los científicos ahora están examinando estas subvariantes, detectadas en nueve países hasta ahora, para determinar si su impacto es lo suficientemente grave como para justificar una intervención. El SARS-CoV-2 continuará mutando a medida que evolucione, pero no todas las variantes serán de interés periodístico. Para determinar qué merece atención, Wendy Barclay, viróloga del Imperial College London, dice que los investigadores se están enfocando en dos factores: «Estamos viendo una diferencia en la gravedad de la enfermedad y estamos viendo una variante que evade las vacunas». — porque incluso si tenemos la misma gravedad, un aumento en los casos aún tiene un gran impacto en la vida”.

Al mismo tiempo, los investigadores están lidiando con la forma de comunicar abiertamente sus preocupaciones e incertidumbres sobre las variantes sin provocar miedo y políticas gubernamentales innecesarias. Cuando el equipo de de Oliveira descubrió el Omicron original a fines del año pasado, países como Estados Unidos y el Reino Unido impusieron prohibiciones de viaje a Sudáfrica. Las prohibiciones no pudieron evitar la propagación de la variante, pero dañaron gravemente la ya enferma economía sudafricana. Si eso vuelve a suceder, dice de Oliveira, «dejaría de compartir datos en tiempo real con el mundo, pero continuaría compartiéndolos con mi gobierno para guiar nuestra propia respuesta».

Las nuevas variantes

El 1 de abril, Eduan Wilkinson, bioinformático del equipo de de Oliveira en Stellenbosch, vio que los investigadores del laboratorio del centro y del Instituto Nacional de Enfermedades Transmisibles de Johannesburgo habían identificado múltiples secuencias anormales del genoma del SARS-CoV-2 en sus datos más recientes. Las secuencias revelaron algunas mutaciones notables en la región del SARS-CoV-2 que codifica su proteína espiga. Debido a que la proteína espiga es clave para que las células ingresen al virus, Wilkinson reconoció la urgente necesidad de buscar estas mutaciones en todos los genomas que se han secuenciado en el país en los últimos meses, para ver si pasaron desapercibidas.

Él y sus colegas trabajaron durante el fin de semana y descubrieron que lo habían logrado. Un mes antes, en la primera semana de marzo, las secuencias BA.4 y BA.5 representaron alrededor del 5% de los aproximadamente 500 genomas secuenciados en Sudáfrica. Para la primera semana de abril, esa proporción había aumentado al 50%. Esta semana, un grupo internacional de clasificación de virus determinó que BA.4 y BA.5 eran, de hecho, sus propios linajes separados en el árbol genealógico de Omicron y les dio sus nombres.

Además de las secuencias acumuladas de Sudáfrica, en las últimas dos semanas se ha subido a la plataforma de datos GISAID un número relativamente pequeño de secuencias BA.4 de Botswana, Bélgica, Dinamarca y el Reino Unido, y ha surgido BA.5 de China, Francia, Alemania y Portugal.

Una cosa que hace que BA.4 y BA.5 se destaquen para los virólogos es una mutación de aminoácido común llamada F486V. Se encuentra en la proteína espiga del virus, cerca de donde la proteína se une al receptor ACE2 en las células, una interacción que abre la puerta a la infección. Los anticuerpos importantes generados en respuesta a las vacunas COVID-19 y las infecciones previas por SARS-CoV-2 neutralizan el virus adhiriéndose a este sitio.

Desde el año pasado, los virólogos notaron la susceptibilidad de esta área en experimentos de laboratorio. Por ejemplo, el virólogo Benhur Lee de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en la ciudad de Nueva York y sus colegas ayudaron a validar un prometedor tratamiento con anticuerpos monoclonales al exponerlo a un virus artificial que podría producir muchas versiones del virus SARS-CoV. proteína transportada. Solo una versión de la proteína espiga eludió sus anticuerpos. Tenía una mutación casi idéntica a F486V.

En ese momento, Lee se sintió aliviado de que la mutación fuera extremadamente rara en la vida real, lo que sugiere que el virus la estaba perjudicando de alguna manera. Solo alrededor de 50 de los casi 10 millones de secuencias de SARS-CoV-2 en GISAID contenían la mutación, por lo que Lee confiaba en que el tratamiento con anticuerpos seguiría siendo universalmente útil. Pero con el rápido aumento de BA.4 y BA.5 en Sudáfrica, el coronavirus parece haber evolucionado más allá de la mutación que lo frena, explica Lee.

análisis de riesgo

Lorenzo Subissi, virólogo de la OMS, dice que la agencia está rastreando las dos sublíneas. Sin embargo, antes de sacar una conclusión sobre si representan una amenaza adicional en comparación con otras variantes de Omicron, tiene más que aprender de los estudios epidemiológicos en humanos. Los inmunólogos también abordan el problema del escape inmunitario al exponer muestras de sangre BA.4 y BA.5 extraídas de personas previamente infectadas y vacunadas con el SARS-CoV-2.

«Es por eso que inmediatamente entregamos muestras a investigadores de todo el mundo», dice de Oliveira. Estos incluyeron investigadores en Sudáfrica y el Reino Unido, así como investigadores de los Institutos Nacionales de Salud de EE. UU. y el Centro para el Control y la Prevención de Enfermedades de China.

Inmediatamente después de identificar BA.4 y BA.5, de Oliveira también se reunió con el gobierno de Sudáfrica y un consorcio de unos 200 investigadores en el país para planificar los próximos pasos. Dado que las hospitalizaciones en Sudáfrica no aumentan, y solo alrededor de 1200 casos por día, aconsejó al gobierno que no establezca pautas más estrictas que las que ya tiene el país. Hasta ahora, el gobierno no ha cambiado sus reglas.

De Oliveira ha sido particularmente cauteloso con la forma en que transmitió mensajes sobre variantes a funcionarios de salud de otros países, instándolos a hacer guardia, pero sin desencadenar políticas en gran parte inútiles como prohibiciones de viaje, que pueden hacer más daño que bien. “Tenemos mucha presión sobre nosotros”, dice de Oliviera. «Cuando denunciamos a Omicron, mis compañeros y yo recibimos amenazas de muerte. Tuvimos que anteponer la seguridad al laboratorio”.

Ante tales tensiones, Barclay elogia el trabajo de vigilancia y transparencia de Sudáfrica. Aunque las variantes del SARS-CoV-2 de este año causan una enfermedad menos grave en promedio que las versiones anteriores del virus, esto no es una señal de que el coronavirus se esté debilitando. Además de adquirir mutaciones comunes, el SARS-CoV-2 puede evolucionar rápidamente a través de la recombinación, insertando parte de una secuencia de una variante en el genoma de otra. Si una variante de omicron se recombina con otra variante de SARS-CoV-2, podría producir un virus que evade la inmunidad y hace que las personas se enfermen más, dice Barclay. «Sería genial si estas nuevas variantes fueran parte de una tendencia en la que el virus se está volviendo más leve, pero no hay ninguna razón biológica para pensar que siempre será así».

Esta historia fue apoyada por el Centro Pulitzer.

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 15 de abril de 2022.

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