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Una simulación colosal del clima de la Tierra durante los últimos dos millones de años proporciona evidencia de que la temperatura y otras condiciones planetarias influyeron en la migración humana temprana y pueden haber contribuido al surgimiento de la especie humana actual hace unos 300.000 años.

El resultado es uno de los muchos que han surgido del modelo más grande hasta ahora para estudiar cómo los cambios en el movimiento de la Tierra han afectado el clima y la evolución humana, publicado en Naturaleza hoy dia. «Este es otro ladrillo en la pared para apoyar el papel del clima en la formación del linaje humano», dice Peter de Menocal, director de la Institución Oceanográfica Woods Hole en Falmouth, Massachusetts.

La idea de que el clima podría desempeñar un papel importante en la evolución humana ha existido desde al menos la década de 1920, cuando los científicos comenzaron a debatir si las condiciones más secas habían llevado a los primeros ancestros humanos a caminar sobre dos piernas para adaptarse a la vida en la sabana. Sin embargo, hasta ahora, los investigadores se han esforzado por proporcionar evidencia convincente de que el clima desempeñó un papel en la formación de la humanidad.

Influencia orbital

En el último estudio, Axel Timmermann, físico climático de la Universidad Nacional de Pusan ​​​​de Corea del Sur, y sus colegas ejecutaron un modelo climático en una supercomputadora durante seis meses para reconstruir cómo la temperatura y la precipitación podrían haber afectado los recursos en los que viven los humanos unos pocos millones. años estaban disponibles en el pasado. Específicamente, los investigadores examinaron cómo la variabilidad climática a largo plazo causada por el movimiento astronómico de la Tierra podría haber creado las condiciones para impulsar la evolución humana.

El empujar y tirar de otros planetas altera el clima de la Tierra al alterar tanto la inclinación del planeta como la forma de su órbita. En ciclos de 41.000 años, la inclinación de la Tierra oscila, afectando la intensidad de las estaciones y alterando la cantidad de lluvia que cae sobre los trópicos. Y en el transcurso de ciclos de 100.000 años, la Tierra pasa de una órbita más circular, que trae más luz solar y veranos más largos, a una órbita más elíptica, que reduce la luz solar y puede conducir a períodos de formación de glaciares.

Timmermann y sus colegas utilizaron una simulación que incorporó estos cambios astronómicos, luego combinaron sus resultados con miles de fósiles y otras evidencias arqueológicas para identificar dónde y cuándo seis tipos de humanos, incluidos los primeros. Homo erectus y lo moderno Homo sapiens – podría haber vivido.

movimientos y mezcla

El estudio arrojó una cantidad asombrosa de datos, y Timmerman dice que han surgido varios patrones interesantes. Por ejemplo, el análisis de los investigadores mostró que una especie humana temprana, Homo heidelbergensis, comenzó a expandir su hábitat hace unos 700.000 años. Algunos científicos han planteado la hipótesis de que esta especie puede haber engendrado una gran cantidad de otras especies en todo el mundo, incluidos los neandertales (Homo neanderthalensis) en Eurasia y H. sapiens en algún lugar de África.

El modelo sugiere que la distribución de H. heidelbergensis La vuelta al mundo fue posible porque una órbita más elíptica creó condiciones climáticas más húmedas que permitieron a las especies migrar más lejos. La simulación también mostró que las regiones climáticas más habitables cambiaron con el tiempo y el registro fósil se rastreó con ellas.

«La colección global de cráneos y herramientas no se distribuye al azar en el tiempo», dice Timmermann. «Sigue un patrón» que se superpone con el cambio climático impulsado por el movimiento de la Tierra. «Esto es asombroso para mí: aquí hay un patrón que nadie ha visto antes».

Parte de este patrón podría proporcionar nuevos conocimientos sobre dónde y cómo se originó nuestra propia especie. Algunos estudios genéticos de grupos modernos de cazadores-recolectores en el África subsahariana, que tienden a estar aislados genéticamente, así lo sugieren. H. sapiens es el resultado de un solo evento evolutivo en el sur de África. Sin embargo, otros estudios apuntan a una historia más compleja, en la que la humanidad comenzó como una mezcolanza de muchos grupos diferentes de antiguos africanos que evolucionaron colectivamente hasta convertirse en humanos modernos.

Timmermann y sus colegas dicen que su reconstrucción climática favorece la hipótesis del camino evolutivo único. El modelo sugiere que nuestra especie evolucionó cuando H. heidelbergensis en el sur de África comenzó a perder hábitat viable durante un período inusualmente cálido. Esta población podría haber evolucionado H. sapiens adaptándose a las condiciones más cálidas y secas.

Pero es poco probable que esa comprensión termine con el debate. «Es realmente difícil argumentar que un evento climático en particular condujo a un evento de especiación», dice Tyler Faith, paleobiólogo de la Universidad de Utah en Salt Lake City, en parte debido a las lagunas en los registros genéticos y fósiles.

Lo mismo es cierto para muchos de los otros patrones informados en el documento. «Las personas que han pasado una carrera estudiando esto estarán muy de acuerdo o en desacuerdo con las propuestas aquí», dice de Menocal. Sin embargo, el modelo es un «logro fenomenal en sí mismo» y «le brinda una plantilla para hacer estas preguntas».

La mayoría de los investigadores hablaron Naturaleza dice que se necesita más evidencia para demostrar que los ciclos astronómicos influyeron en las trayectorias de los antepasados ​​humanos. «Si el misterio del cambio climático y la evolución humana pudiera resolverse en un artículo, habría sido hace 40 años», dice Faith.

Es por eso que Timmermann y sus colegas planean operar modelos aún más grandes, incluidos aquellos que integran datos genéticos.

Este artículo se reproduce con permiso y se publicó por primera vez el 13 de abril de 2022.

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