Los arrecifes de coral moribundos, el colapso de las capas de hielo y el deshielo del permafrost se encuentran entre los procesos fuera de control que probablemente comiencen antes de lo esperado, según una nueva evaluación.

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8 de septiembre de 2022

Investigador mirando el arrecife de coral

La extinción de los arrecifes de coral es un punto de inflexión que podría desencadenarse después de 1,5 °C de calentamiento

Imágenes de Alexis Rosenfeld/Getty

El colapso de la capa de hielo de la Antártida occidental y el deshielo abrupto del permafrost se encuentran entre los seis puntos de inflexión en el clima de la Tierra que ahora es probable que se alcancen si el calentamiento global supera los 1,5 °C, el objetivo establecido por el Acuerdo de París de 2015.

En 2008, los investigadores identificaron nueve puntos de inflexión en el sistema climático del planeta: procesos como el derretimiento del hielo que podrían volverse irreversibles y autosuficientes y acelerar el cambio climático. Ahora, David Armstrong McKay de la Universidad de Exeter, Reino Unido, y sus colegas han completado la primera evaluación integral de estos posibles cambios y cuánto calentamiento global podría ser necesario para desencadenarlos.

Si bien anteriormente se pensaba que la mayoría de los puntos de inflexión ocurrirían cuando la temperatura promedio mundial aumentara unos 3 °C por encima de la época preindustrial, el nuevo estudio encontró que algunos podrían ocurrir a temperaturas mucho más bajas.

El número de puntos de inflexión también ha aumentado a 16. Han llegado algunos nuevos, incluidos cambios en el mar de Labrador, parte del Atlántico norte que podría enfriar Europa, mientras que otros han desaparecido, como la pérdida de hielo marino en el Ártico, ya que ya no se considera una dinámica de punto de inflexión.

El mundo ya se ha calentado 1,1 °C desde la revolución industrial, momento en el que existe una pequeña posibilidad de que se desencadenen algunos puntos de inflexión. Sin embargo, entre 1,5 °C y 2 °C, es probable que ocurran seis, incluido el colapso de la capa de hielo de Groenlandia y la extinción de los arrecifes de coral. Cuatro más se vuelven posibles, desde la repentina pérdida de hielo en el Mar de Barents hasta el colapso de la vital cinta transportadora del Océano Atlántico, un importante sistema de corrientes que transporta aguas tropicales más cálidas hacia el norte, cuya interrupción podría provocar calor y frío extremos en ambos lados del océano.

«Este es un apoyo científico realmente sólido para reducir rápidamente las emisiones de acuerdo con el objetivo de 1,5 grados», dice Armstrong McKay. “Pero cuanto más te acercas a los 2 °C, más probable es que se produzcan algunos de estos puntos de inflexión. Hacia donde nos dirigimos en este momento es alrededor de 2.6C, eso definitivamente va a tocar muchos puntos de inflexión”.

El informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) del año pasado destacó el riesgo de puntos de inflexión, pero no describió las temperaturas a las que cada uno podría desencadenarse. Armstrong McKay y sus colegas revisaron la literatura científica y pidieron a los expertos que proporcionen estimaciones de cuánto calentamiento se necesitaría para desencadenar los puntos de inflexión.

La razón por la que los umbrales de temperatura han bajado desde 2008 es una explosión posterior en la investigación. Un mejor modelado fue clave, especialmente de las capas de hielo. Las burbujas de aire de miles de años de antigüedad, atrapadas en núcleos de hielo y otros registros paleoclimáticos, nos han ayudado a comprender cómo respondieron las capas de hielo en el pasado, cuando el mundo estaba 1,5 °C más caliente. Los últimos años también han proporcionado observaciones que muestran los primeros signos de desestabilización de la capa de hielo de Groenlandia y el debilitamiento de la cinta transportadora del Atlántico.

“La ciencia del cambio climático ha avanzado enormemente en los últimos 14 años [the study authors] ahora una reevaluación basada en los últimos conocimientos científicos. Y esas no son buenas noticias», dice Mark Maslin del University College London, que no participó en la investigación.

Los puntos de inflexión ahora se esperan mucho antes de lo esperado. Muchos consideran probable o posible alrededor de 1,5 °C de calentamiento, lo que, según el IPCC, podría ocurrir en la década de 2030. «Todo está mucho más cerca de lo que nos sentíamos antes», dice Armstrong McKay.

Un consuelo es que los puntos de inflexión inminentes, como el colapso de la capa de hielo de la Antártida occidental, que algunos científicos creen que ya ha comenzado, no tendrán un efecto de retroalimentación importante que conduzca a un calentamiento descontrolado. Armstrong McKay dice: «Algunas personas mirarán esto y dirán: ‘Bueno, si alcanzamos el punto de inflexión en 1,5 °C, se acabó el juego’. Pero estamos diciendo que tendrían algunos efectos realmente desagradables durante mucho tiempo, pero no están causando un calentamiento global descontrolado».

No obstante, dice que existe una necesidad urgente de que las sociedades actúen para evitar que se alcancen puntos de inflexión, para evitar impactos como el enorme aumento del nivel del mar resultante de la pérdida de las capas de hielo en la Antártida y Groenlandia durante milenios o siglos. “Encerraríamos a las generaciones futuras en un planeta completamente diferente con un aumento del nivel del mar de 10 metros o más. Remodelaría por completo las costas de todos los continentes”, dice Armstrong McKay.

Como señala su equipo, la mayoría de los sistemas que evalúan «contribuyen significativamente al bienestar de las personas». Maslin dice que eventos como un deshielo abrupto del permafrost serían «devastadores para la sociedad humana y deberían evitarse a toda costa».

Una cosa que la nueva investigación no considera es cómo los puntos de inflexión podrían interactuar entre sí. Algunos pueden agravar a otros, mientras que algunos tienen un efecto refrescante que compensa el efecto cálido de otros.

Armstrong McKay dice que el punto de inflexión que más le preocupa es la conversión del Amazonas de selva tropical a sabana, lo que liberaría más dióxido de carbono. Los modelos predicen que esto no es de esperar a menos que el calentamiento supere los 2°C, pero eso no explica la deforestación allí.

El colapso de la capa de hielo es más un problema de un futuro lejano que puede parecer abstracto, mientras que el colapso del Amazonas podría ocurrir durante nuestra vida, y hay señales de que la transición ya ha comenzado en algunas áreas. «Ese es el que realmente verías en tiempo real», dice.

Referencia de la revista: CienciasDOI: 10.1126/ciencia.abn7950

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