Foto de archivo del prototipo Starship SN8 que voló con tres motores Raptor el año pasado. Crédito de la foto: Elon Musk / SpaceX

El fundador de SpaceX, Elon Musk, dijo el lunes que una fuga de metano «relativamente pequeña» la semana pasada en un vuelo de prueba sobre el sur de Texas provocó la explosión del último cohete de prueba Starship de la compañía.

El vehículo de prueba de la nave espacial de 50 metros de altura, conocido como número de serie 11, despegó de las instalaciones de desarrollo de SpaceX cerca de Brownsville el 30 de marzo para un vuelo de prueba atmosférico a una altitud de aproximadamente 10,000 metros.

Tres motores Raptor, cada uno de los cuales consumía propelentes de oxígeno líquido y metano superenfriados, impulsaron el cohete de acero inoxidable desde su soporte de lanzamiento con más de un millón de libras de empuje.

Después de escalar directamente sobre una espesa capa de niebla, la nave espacial apagó los motores Raptor uno por uno como estaba planeado antes de girar horizontalmente para comenzar un descenso controlado de regreso al suelo. Los flaps aerodinámicos ayudaron a estabilizar el vehículo gigante mientras volvía a caer a la tierra antes de que los motores Raptor se volvieran a encender y el cohete girara verticalmente para aterrizar en una plataforma de aterrizaje junto al sitio de lanzamiento de la nave espacial.

La espesa niebla impidió una visión clara de lo que estaba sucediendo, pero la vista de una cámara a bordo de la transmisión en vivo de SpaceX se congeló cuando los motores Raptor giraron para aterrizar. Otras vistas de la cámara mostraron escombros que se derramaban sobre el sitio de prueba, que Musk llama Starbase, después de que un estruendoso estallido crepitara sobre la instalación.

Los fragmentos de escombros ligeros de la nave espacial aparentemente viajaron hasta 5 millas desde el sitio de lanzamiento y aterrizaron a la vista del público, aunque el material puede haber sido arrojado desde el cohete cuando no subió a la cúspide de su trayectoria durante la explosión justo antes del aterrizaje.

Musk tuiteó el lunes que la fase de ascenso del vuelo de prueba Starship SN11 iba de acuerdo con el plan. La transición a horizontal y control durante la caída libre de regreso a la Tierra también es buena, dijo.

Sin embargo, una pequeña fuga de metano provocó un incendio en uno de los motores Raptor del vehículo y una parte «frita» de un sistema de aviónica. Esto provocó un «arranque difícil» en la turbobomba de metano del motor al comienzo del incendio de aterrizaje, dijo Musk.

«Eso se arreglará, dice seis hasta el domingo», tuiteó Musk.

La explosión del 30 de marzo marcó la cuarta nave espacial consecutiva que SpaceX ha perdido desde que lanzó vuelos de prueba a gran altitud en diciembre.

Un aterrizaje forzoso en un vuelo de prueba exitoso el 9 de diciembre fue causado por la baja presión de los tanques de recolección que alimentaban los motores Raptor del vehículo para una combustión crítica justo antes del aterrizaje, y uno de los motores Raptor pudo prepararse para el aterrizaje. un vuelo de prueba sin encendido el 2 de febrero.

El cohete SN10 realizó el primer aterrizaje suave de un vehículo espacial de tamaño completo al final de un vuelo de prueba el 3 de marzo, pero el cohete explotó minutos después.

SpaceX está desarrollando el vehículo Starship como el cohete, la tripulación y el transportador de carga de próxima generación de la compañía para eventualmente reemplazar los vehículos de lanzamiento Falcon 9 y la cápsula Dragon. El vehículo Starship, que ahora se está probando en Texas, formará el nivel superior del nuevo cohete gigante, que tendrá casi 120 metros de altura, con el Starship apilado en un nivel de refuerzo gigante.

El misil de tamaño completo configurado para misiones orbitales tendrá 28 motores Raptor en su primer nivel y seis motores Raptor en el nivel superior de la nave espacial. SpaceX dice que podrá poner en órbita más de 220.000 libras, o 100 toneladas de masa de carga útil.

Una vez que la nave espacial está en órbita, puede recibir un nuevo suministro de metano y oxígeno líquido para transportar su carga pesada, y eventualmente personas, y trasladarla a destinos más distantes como la Luna y Marte, según SpaceX.

El nivel de refuerzo, conocido como Super Heavy, y el vehículo Starship se pueden reutilizar por completo para limitar los costos de inicio.

Pero primero, SpaceX debe dominar la maniobra de aterrizaje de Starship, que es muy diferente de la forma en que SpaceX aterriza sus propulsores de cohetes Falcon operativos. SpaceX también está planeando vuelos de prueba del primer prototipo de propulsor súper pesado.

La nave espacial SN11 antes de su vuelo de prueba el 30 de marzo. Crédito de la imagen: SpaceX

El próximo cohete de la nave espacial de SpaceX, llamado SN15, se está preparando para lanzarse desde su hangar de ensamblaje en el sitio de prueba cerca de la playa de Boca Chica en el sur de Texas. Una vez que esté en la plataforma de lanzamiento, los ingenieros de SpaceX pasarán por una serie de comprobaciones y probablemente intentarán una prueba de reabastecimiento de combustible y una prueba de retención antes de pasar a un vuelo de prueba.

El complejo de fabricación de Starship se encuentra a unas pocas millas tierra adentro de los lugares de despegue y aterrizaje.

SpaceX se ha saltado los edificios SN12, SN13 y SN14 a favor de una configuración Starship actualizada que debutará con SN15.

«Tiene cientos de mejoras de diseño en términos de estructura, aviónica / software y motor», tuiteó Musk la semana pasada. “Con suerte, una de estas mejoras cubrirá este problema (con SN11). De lo contrario, la actualización tardará unos días más. «

SpaceX planea lanzar el primer Super Heavy y Starship completamente apilados en un intento de lanzamiento orbital desde el sur de Texas en julio. «Ese es nuestro objetivo», tuiteó Musk.

Un intento de lanzamiento en órbita para julio es un objetivo agresivo, como muchos programas establecidos por el tenaz fundador y director ejecutivo de SpaceX.

La próxima gran actualización tecnológica para el vehículo Starship llegará a finales de este año con el SN20, según Musk.

«Estas naves estarán en órbita con un escudo térmico y un sistema de separación de escenario», tuiteó Musk. “La probabilidad de éxito en el avance es alta. Sin embargo, los vehículos SN20 + probablemente necesitarán muchos intentos de vuelo para sobrevivir al calentamiento de entrada Mach 25 y aterrizar intactos. «

SpaceX ha apilado el primer banco de pruebas Super Heavy Booster, conocido como BN1, en el sitio de lanzamiento en el sur de Texas. Pero Musk dijo que el vehículo es un pionero en probar técnicas de fabricación y producción y no volar. Los equipos están construyendo el segundo prototipo Super Heavy, BN2, para vuelos de prueba atmosféricos antes de proceder a construir BN3 para un posible intento de lanzamiento en órbita.

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