Los humanos han inventado una galería rebelde de extraterrestres ficticios de pesadilla durante décadas: xenomorfos de sangre ácida que intentan comernos y poner sus huevos en nuestras cavidades torácicas; zona de penumbra Canamitas que quieren engordarnos y comernos como vacas; esas criaturas lagarto en la miniserie de 1980 v que quieren cosecharnos para comer. (Puede sentir un tema aquí.)

Pero la visión más aterradora no es un ser extraterrestre en absoluto, es un programa de computadora.

En el drama de ciencia ficción de 1961 A de Andrómeda, escrito por el cosmólogo británico Fred Hoyle, un grupo de científicos que operan un radiotelescopio reciben una señal procedente de la Nebulosa de Andrómeda en el espacio. Se dan cuenta de que el mensaje contiene planos para el desarrollo de una computadora sofisticada que creará un organismo vivo llamado Andrómeda.

Andromeda es rápidamente cooptado por los militares por su destreza tecnológica, pero los científicos descubren que su verdadero propósito, y el de la computadora y la señal original del espacio, es subyugar a la humanidad y allanar el camino para la colonización alienígena.

Nadie se come en él A de Andrómeda, pero es escalofriante precisamente porque describe un escenario que algunos científicos creen que podría representar una amenaza existencial genuina desde el espacio exterior, que explota la curiosidad que nos impulsa a mirar las estrellas. Si los alienígenas avanzados realmente quisieran conquistar la Tierra, la forma más efectiva probablemente no sería a través de flotas de naves de guerra que atraviesen la extensión estelar. Sería a través de información que podría enviarse mucho más rápido. Llámalo «malware cósmico».

Llamar hora del Este

Discutir seriamente la posibilidad de vida extraterrestre significa aventurarse en un mar inexplorado de hipótesis. Personalmente, caigo en el extremo de la Agente Scully del espectro extraterrestre-creyente. La revelación de extraterrestres inteligentes sería un evento extraordinario, y como el mismo pionero de SETI, Carl Sagan, dijo una vez: «Las afirmaciones extraordinarias requieren evidencia extraordinaria».

Aún más extraordinarios serían los extraterrestres inteligentes que también quieren hackear nuestro planeta. Pero ese escenario se volvió un poco más fácil de imaginar esta semana.

El miércoles, una historia publicada en el Science and Technology Daily, patrocinado por el estado de China, informó que el radiotelescopio gigante Sky Eye del país había captado señales inusuales del espacio. Según el artículo, que cita al líder de un equipo de búsqueda de civilizaciones extraterrestres lanzado en China en 2020, las señales electromagnéticas de banda estrecha detectadas por el telescopio diferían de las señales anteriores y actualmente se están estudiando.

Aparentemente, la historia se eliminó de Internet por razones desconocidas, pero no antes de que otros medios la recogieran. En este punto, es difícil saber qué hacer con la historia o su desaparición. No sería la primera vez que un equipo de búsqueda alienígena encuentra una señal que parecía notable, solo para descartarla después de una investigación más profunda. Pero el mensaje es un recordatorio de que hay poco consenso claro sobre cómo el mundo debería lidiar con un mensaje autenticado de lo que parece ser una civilización extraterrestre, o incluso si se puede hacer de manera segura.

Con todo el interés reciente en los avistamientos de ovnis, incluido el anuncio sorpresa de la NASA la semana pasada de que desplegaría un equipo de estudio para investigar lo que llama «fenómenos aéreos no identificados», la probabilidad de que los extraterrestres visiten físicamente la Tierra es muy pequeña. La razón es simple: el espacio es grande. Como, muy, muy, muy grande. Y la noción de que después de décadas de búsquedas infructuosas de extraterrestres, podría haber civilizaciones extraterrestres capaces de atravesar distancias interestelares y aparecer en nuestro umbral planetario es inverosímil.

Pero transferir gigabytes de datos a través de esas vastas distancias interestelares sería comparativamente fácil. Después de todo, la gente ha estado haciendo una variación de esto durante décadas a través de lo que se conoce como mensajería activa.

En 1974, el astrónomo Frank Drake utilizó el Observatorio de Arecibo en Puerto Rico para enviar sonidos de dos tonos que duraron 168 segundos hacia el sistema estelar M13. Sonaba como un ruido, pero cualquier extraterrestre que lo escuchara podría haber notado una estructura clara y repetitiva que indica que su origen no era natural, exactamente el tipo de señal que escuchan los radiotelescopios como el Sky Eye de China aquí en la Tierra.

Tales esfuerzos de mensajería activa han sido controvertidos desde el principio. Aparte del debate sobre exactamente quién debe decidir en nombre de la Tierra cuando tratamos de saludar a los extraterrestres y cuál debería ser ese mensaje, comunicar nuestra existencia y ubicación a los habitantes desconocidos del cosmos podría ser inherentemente peligroso.

«Por lo que sabemos», escribió el entonces astrónomo real Martin Ryle poco después del mensaje de Arecibo, «todas las criaturas podrían ser viciosas y hambrientas».

Estas preocupaciones no han puesto fin a los esfuerzos para señalar activamente civilizaciones extraterrestres que son «muy probablemente más antiguas y tecnológicamente más avanzadas que nosotros», como escribió Sigal Samuel en una historia de 2019 sobre un concurso de fuentes múltiples para actualizar el mensaje de Arecibo. Pero no deberíamos estar tan seguros de que simplemente escuchar mensajes del espacio es una forma más segura de detectar extraterrestres.

malware cósmico

En un artículo de 2012, el transhumanista ruso Alexey Turchin describió lo que llamó «riesgos catastróficos globales de encontrar un mensaje de IA alienígena» durante la búsqueda de vida inteligente. El escenario se desarrolla de manera similar a la trama de A para Andrómeda. Una civilización extraterrestre está creando un faro en el espacio que es claramente de origen no natural que llama nuestra atención. Un transmisor de radio cercano envía un mensaje con instrucciones sobre cómo construir una computadora increíblemente avanzada que podría crear una IA alienígena.

El resultado es un intento de phishing de proporciones cósmicas. Al igual que un ataque de malware que se apodera de la computadora de un usuario, la IA alienígena avanzada podría apoderarse rápidamente de la infraestructura de la Tierra, y de nosotros con ella. (Otros en la comunidad de riesgo existencial más amplia han expresado preocupaciones similares de que extraterrestres hostiles puedan atacarnos con información maliciosa).

¿Qué podemos hacer para protegernos? Bueno, podríamos elegir No para construir la computadora alienígena. Pero Turchin considera que el mensaje también incluiría un «cebo» en forma de promesas de que la computadora podría, por ejemplo, resolver nuestros mayores desafíos existenciales u otorgar un poder ilimitado a quienes la controlan.

La geopolítica también jugaría un papel. Así como históricamente la competencia internacional ha llevado a las naciones a adoptar tecnologías peligrosas, como las armas nucleares, por temor a que sus adversarios lo hagan primero, lo mismo podría volver a suceder en el caso de un mensaje del espacio. ¿Cuán seguros estarían los formuladores de políticas de Washington de que China manejaría con seguridad tal señal si la recibiera primero, o viceversa?

En términos de riesgos existenciales, el malware cósmico no se parece en nada al cambio climático desbocado o las pandemias diseñadas. Alguien o algo tendría que estar ahí afuera para enviar ese mensaje malicioso, y cuantos más exoplanetas descubramos que podrían albergar vida, más extraño es que aún no hayamos visto evidencia concreta de ello.

Un día de 1950 en el Laboratorio Nacional de Los Álamos, el físico Enrico Fermi hizo una pregunta a sus compañeros de almuerzo. Dado el enorme tamaño y la edad del universo, que debería haber dejado suficiente espacio y tiempo para que surgiera la vida extraterrestre, ¿por qué no los vimos? En otras palabras, «¿Dónde están todos?»

Los científicos han encontrado docenas de respuestas a su pregunta, que se conoce como la «Paradoja de Fermi». Pero quizás la respuesta correcta sea la más simple: no hay nadie en casa. Sería una respuesta solitaria, pero al menos segura.

Una versión de esta historia se publicó originalmente en Future Perfect Newsletter. Regístrate aquí para suscribirte!

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