Las células solares UltraFlex de la nave espacial Lucy de la NASA se despliegan durante una prueba en tierra en una instalación de prueba de Lockheed Martin en Colorado. Crédito de la foto: Lockheed Martin

Los ingenieros han avanzado en los intentos de desplegar completamente un ala de paneles solares que se enganchó en la investigadora de asteroides de la NASA Lucy poco después del lanzamiento en octubre pasado, lo que aumenta el optimismo de que la nave espacial puede completar su misión de 12 años según lo planeado.

Uno de los dos paneles solares circulares UltraFlex de Lucy se abrió en aproximadamente el 96 % de su estado de despliegue completo después de llegar al espacio en octubre pasado luego de un lanzamiento desde Cabo Cañaveral. El otro conjunto solar se desplegó por completo cuando la nave espacial comenzó una misión científica robótica para volar a través de enjambres de asteroides desconocidos que guían y rastrean a Júpiter en su órbita alrededor del sol.

Durante las últimas semanas, los equipos de tierra en un centro de control de Lockheed Martin en Colorado han estado enviando comandos de enlace ascendente para que Lucy haga funcionar los motores primario y de respaldo para acercar la matriz solar atascada al despliegue completo.

La NASA cree que un cordón utilizado para abrir la matriz solar de alguna manera perdió tensión y se cayó de un carrete durante su primer despliegue en octubre pasado, lo que impidió que la matriz se abriera por completo.

Los intentos adicionales de abrir la matriz solar han desenrollado aún más el cable de apertura. El primer intento el 9 de mayo fue hacer funcionar los motores de implementación en una serie de intervalos cortos para evitar el sobrecalentamiento. Los controladores de tierra enviaron más órdenes el 12 de mayo para avanzar aún más en el despliegue de la matriz solar y colocar la estructura bajo tensión, lo que ayudó a estabilizar la matriz.

Los ingenieros avanzaron más en dos intentos de despliegue más el 26 de mayo y el 2 de junio. «Aunque la matriz todavía está desbloqueada, los datos muestran que continuó desplegándose y endureciéndose durante todo el experimento», dijo la NASA.

Más recientemente, el 9 de junio, el equipo de tierra de Lucy envió otra orden para hacer funcionar los motores de despliegue, que tendieron a «estabilizar aún más la matriz», dijo la NASA. «Hay posibilidades futuras de repetir las órdenes de despliegue si es necesario».

Los funcionarios son cada vez más optimistas de que la misión Lucy pueda continuar sin problemas, incluso si la matriz solar no encaja en su lugar. Antes de los intentos recientes de desplegar completamente la matriz, el sistema de energía de la nave espacial producía más del 90% de los 18,000 vatios de energía esperados.

«Aunque no hay garantía de que los intentos adicionales bloqueen la matriz, existe una fuerte evidencia de que el proceso ejerce más presión sobre la matriz y la estabiliza aún más», dijo la NASA en un comunicado. «Incluso si la matriz finalmente no se rompe, la rigidez adicional puede ser suficiente para volar la misión según lo planeado».

«Estamos viendo una tensión significativa en la matriz», dijo Hal Levison, investigador principal de Lucy en el Southwest Research Institute. “Estas cosas están hechas de tela, y donde obtienes mucho poder es tensándolas. Y definitivamente estamos en un punto en el que estamos armando la matriz, lo que hace que sea probable que, incluso si no enganchamos la cosa, podremos volar la misión tal como está».

Un problema que los ingenieros han estado estudiando es el efecto de las quemaduras del motor en la matriz parcialmente desplegada. La nave espacial Lucy completó su primera maniobra de corrección de trayectoria el 7 de junio para realizar un sobrevuelo en octubre, la primera de varias ayudas gravitatorias para impulsar la sonda hacia la órbita de Júpiter en el distante Sistema Solar.

Lucy también ha ampliado la plataforma con sus instrumentos científicos y todos los sensores funcionan según lo previsto, dijo Levison.

lucy arrays1
Representación artística de la fase final del despliegue de los paneles solares en la nave espacial Lucy de la NASA. Crédito de la foto: NASA

Lucy será la nave espacial más alejada del Sol que jamás haya dependido de la energía solar, alcanzando una distancia máxima de 530 millones de millas (853 millones de kilómetros), casi seis veces más lejos que la órbita terrestre. Para cuando llegue a los asteroides troyanos, los paneles solares de Lucy solo deberían generar 500 vatios de potencia.

Esta potencia de salida es suficiente para alimentar los tres instrumentos científicos de Lucy, que solo requieren alrededor de 82 vatios de potencia para cada encuentro con un asteroide. La computadora de vuelo, el sistema de comunicaciones y otros componentes de Lucy también aprovecharán la energía generada por las matrices UltraFlex.

La misión Lucy, de 981 millones de dólares, es la primera en explorar los asteroides troyanos, que según los científicos son bloques de construcción sobrantes, como objetos que se mueven juntos hacia los planetas exteriores gigantes del sistema solar. La sonda sobrevolará ocho asteroides troyanos entre 2027 y 2033, además de un objeto en el cinturón principal de asteroides en 2025.

Ese es un asteroide más de lo que los científicos esperaban que visitara Lucy cuando se lanzó el año pasado.

Uno de los asteroides de Troya en la gira de Lucy llamado Polymele tiene un compañero. Los científicos detectaron un aparente satélite de Polymele durante una observación de ocultación en tierra en marzo, cuando Polymele pasó brevemente por una estrella, bloqueando temporalmente su luz para que no llegara a la Tierra.

Las observaciones de la oclusión deberían ayudar al equipo científico de Lucy a determinar la forma de Polymele, que solo aparece como un punto de luz en las imágenes telescópicas.

«Obtuvimos una forma proyectada realmente agradable de Polymele, y luego nos sorprendió mucho encontrar un objeto a unos 200 kilómetros (120 millas) de Polymele», dijo Levison en una presentación al Grupo Asesor de Cuerpos Pequeños de la NASA la semana pasada. «Tiene un diámetro de 5 kilómetros y se encuentra casi exactamente en el plano ecuatorial de Polymele».

El equipo científico de Lucy nombró temporalmente al objeto Shaun, en honor a «Shaun the Sheep» en el programa Wallace and Gromit.

Se necesitan más datos sobre la posición y la órbita exactas del objeto para asignar un nombre permanente al compañero de Polymele, y eso probablemente no sucederá hasta después del sobrevuelo de Lucy en 2027.

Polymele en sí tiene un «esferoide aplanado», o forma de calabaza, y mide alrededor de 27 kilómetros (17 millas) de largo y 13 kilómetros (8 millas) de ancho. La forma de Polymele sugiere que es probable que sea un remanente del joven sistema solar hace más de 4500 millones de años y puede haber evitado colisiones con otros objetos a lo largo de su historia.

«Es difícil imaginar que se pueda obtener esta forma… de un objeto que evolucionó a través de colisiones, así que en este momento estoy pensando que Polymele es probablemente un objeto primordial, lo que lo hará realmente fascinante de ver».

El compañero de Polymele no es el primer asteroide que se agrega al plan de vuelo de Lucy desde que la NASA aprobó la misión en 2017. Los astrónomos anunciaron en 2020 que las observaciones con el telescopio espacial Hubble confirmaron un objeto pequeño de menos de 1 kilómetro de diámetro que orbitaba el asteroide Eurybates, otro objetivo de Lucy en el cinturón de Troya.

enviar un correo electrónico al autor.

Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



DEJA UNA RESPUESTA

Por favor ingrese su comentario!
Por favor ingrese su nombre aquí

ocho − cinco =