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Un cohete Soyuz despega el martes con un satélite militar ruso. Crédito de la foto: Ministerio de Defensa de Rusia

Un cohete ruso Soyuz puso en órbita un satélite militar de comunicaciones el martes, el primer lanzamiento espacial para el ejército ruso desde que las fuerzas invadieron Ucrania el mes pasado.

El vehículo de lanzamiento Soyuz despegó del cosmódromo de Plesetsk a las 8:48 a. m. EDT (12:48 GMT) del martes. El cohete voló hacia el sureste desde el puerto espacial operado por militares, ubicado a unos 800 kilómetros al norte de Moscú, dejando caer sus cuatro propulsores de queroseno de primera etapa dos minutos después de la misión.

La etapa central, o segunda etapa, del cohete Soyuz 2.1a ardió durante casi cinco minutos y una tercera etapa se encendió antes de que se desplegara una etapa superior Fregat para continuar las maniobras para lanzar un satélite de comunicaciones Meridian M.

La etapa superior de Fregat encendió su motor principal tres veces para colocar el satélite Meridian M en una órbita alargada o elíptica que va desde alrededor de 600 a 25 000 millas (alrededor de 1000 kilómetros por 39 700 kilómetros) sobre la Tierra y una inclinación de 62,8 grados en el ecuador.

El Ministerio de Defensa ruso declaró que el lanzamiento fue exitoso y los datos de ubicación independientes publicados por el ejército de los EE. UU. confirmaron que la etapa superior de Fregat había colocado su carga útil en la órbita esperada.

La sonda Meridian está siendo fabricada por ISS Reshetnev, una compañía espacial rusa, para reemplazar una generación anterior de satélites de comunicaciones Molniya. El contratista ruso dice que los satélites Meridian pesan alrededor de 2,1 toneladas, o 4.630 libras, y pueden operar en el espacio durante al menos siete años.

Gracias a sus órbitas elípticas, los satélites Meridian pueden conectar fuerzas terrestres, aeronaves, barcos y centros de mando rusos en el Ártico, Siberia y el Mar del Norte, más allá del alcance de la cobertura de comunicaciones estables de los satélites geoestacionarios sobre el ecuador.

En un ejemplo de la misión de comunicaciones de la flota Meridian, el Ministerio de Defensa de Rusia dijo que los satélites transmitían señales entre las estaciones costeras y los barcos y aviones de reconocimiento de hielo que navegaban por la Ruta del Mar del Norte en el Océano Ártico. Los satélites Meridian también sirven a usuarios en el norte de Siberia y el Lejano Oriente de Rusia, dijo el Ministerio de Defensa.

Con la misión del martes, Rusia ha lanzado 10 satélites de comunicaciones Meridian desde 2006 para comenzar a reemplazar la familia Molniya de plataformas de transmisión de datos. Uno de los satélites Meridian se perdió en un lanzamiento fallido de Soyuz en 2011, y otro se lanzó a una órbita fuera del objetivo en 2009.

El lanzamiento del jueves puso en órbita la tercera nave espacial Meridian M-class modernizada. El primero de la nueva serie de satélites Meridian M se lanzó en julio de 2019, seguido de otro en febrero de 2020.

Los satélites Meridian son parte del sistema integrado de comunicaciones por satélite de Rusia y funcionan en conjunto con los satélites de retransmisión de datos militares Raduga o Globus del ejército ruso en órbita geoestacionaria.

El lanzamiento del último satélite Meridian M marcó la primera misión de entrega de satélites para el Ministerio de Defensa ruso desde que el ejército ruso invadió Ucrania el mes pasado.

Los equipos de tierra rusos estamparon la letra «Z» en el carenado de carga útil del cohete Soyuz. La exhibición de la carta a menudo se asocia con el apoyo al ataque militar ruso contra Ucrania, y muchos vehículos militares rusos que participan en la invasión también llevan la insignia.

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