El vehículo de lanzamiento Electron de Rocket Lab despega del complejo de lanzamiento 1B en Nueva Zelanda. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab abrió una nueva plataforma de lanzamiento en su puerto espacial privado de Nueva Zelanda el lunes con el exitoso lanzamiento de un impulsor de electrones y un satélite comercial de imágenes de radar japonés.

El cohete Electron, que quema combustible de queroseno mezclado con oxígeno líquido súper frío, cobró vida con el encendido de nueve motores principales Rutherford. Después de un breve control de estado computarizado, las abrazaderas de sujeción se abrieron, liberando el cohete Electron para ascender desde el Complejo de lanzamiento 1B, la plataforma de lanzamiento más nueva de Rocket Lab en la península de Mahia, hogar de la base de operaciones principal de la compañía.

El lanzamiento ocurrió a las 3:37:25 p. m. EST (2037 GMT) del lunes o a las 9:37 a. m., hora de Nueva Zelanda, el martes.

El cohete de 18 metros se alejó de Mahia, en la costa este de la Isla Norte, con más de 50,000 libras de empuje. En el camino hacia el sur, el cohete de fibra de carbono totalmente negro atravesó una capa de nubes y se dirigió a través de la atmósfera superior antes de liberar su primer propulsor para volver a caer en el Océano Pacífico.

Rocket Lab, que está experimentando con la restauración de cohetes para su posible reutilización, no intentó recuperar el propulsor en la misión del lunes. La compañía planea intentar lanzar en paracaídas una etapa de refuerzo descendente con un helicóptero a finales de este año.

El motor de la segunda etapa del cohete aceleró la única carga útil de la misión, un satélite de detección remota por radar fabricado por la compañía japonesa Synspective, a una órbita preliminar. Luego, una etapa de patada se separó y voló al otro lado del mundo, encendiendo su motor de bajo empuje para maniobrar en una órbita casi circular y dejando caer la nave espacial StriX β de Synspective.

Synspective es una startup japonesa que planea una flota de 30 satélites comerciales de detección remota de radar para proporcionar imágenes de alta resolución y alta frecuencia en todo el mundo. Los satélites de imágenes de radar pueden resolver la superficie de la Tierra en la oscuridad y a través de las nubes, lo que brinda a Synspective y otras compañías con constelaciones similares una capacidad de observación en todo clima.

El satélite StriX-β pesa alrededor de 200 libras o 100 kilogramos, según Synspective. Su antena de radar de banda X desplegable de 5 metros (16 pies) de diámetro cuando se despliega puede detectar características en la superficie de la tierra tan pequeñas como 3 pies o 1 metro.

La antena del satélite y los paneles solares se guardaron para el lanzamiento de modo que cupieran dentro del carenado de carga útil del cohete de electrones. Rocket Lab usó una cápsula de carga útil ampliada para acomodar el satélite de Synspective, que está cerca del límite de la capacidad de carga de Electron.

El kickstage de Electron colocó el satélite StriX β en órbita polar a una altitud promedio de 351 millas (566 kilómetros).

«Agradecemos a los miembros de Rocket Lab y Synspective por su diligencia y trabajo en equipo para poner StriX β en órbita rápidamente, a pesar de las circunstancias imprevistas y los desafíos que surgen de la pandemia en curso», dijo Motoyuki Arai, fundador y director ejecutivo de Synspective. «Con el despliegue exitoso de nuestro segundo satélite de radar de apertura sintética (SAR), podremos mejorar nuestra tecnología para operaciones multisatélite y fortalecer nuestros servicios de datos».

El satélite de detección remota de radar Strix β de Synspective está preparado para encapsularse dentro del cono de nariz Electron de Rocket Lab. Crédito de la foto: Synspective

Synspective, con sede en Tokio, se fundó en 2018 y desarrolló su tecnología satelital con el apoyo del gobierno japonés.

Synspective es una de varias empresas que planean construir constelaciones de satélites de radar para el mapeo de la Tierra. ICEYE de Finlandia y Capella Space, con sede en California, ya han lanzado varios satélites pequeños con cargas útiles de radar sofisticadas. Umbra, otra empresa estadounidense, también lanzó recientemente su primer satélite de radar comercial.

Rocket Lab lanzó el primer satélite de Synspective en diciembre de 2020. La compañía ha encargado dos misiones especiales más para Synspective, cuyo lanzamiento está previsto para finales de este año y en 2023. Uno de estos llevará el primer satélite «prototipo comercial» de Synspective, dijo Synspective.

«Felicitaciones al equipo de Synspective por implementar con éxito el segundo satélite en su constelación», dijo Peter Beck, fundador y director ejecutivo de Rocket Lab. “Estamos orgullosos de continuar nuestra asociación con Synspective y de haber brindado flexibilidad en el momento del lanzamiento. Esperamos con ansias nuestras próximas misiones con Synspective a medida que expanden su constelación SAR”.

El lanzamiento fue el vuelo 24 de un vehículo de lanzamiento Rocket Lab Electron. Las 23 misiones Electron anteriores se lanzaron desde el Complejo de lanzamiento 1A. La nueva ubicación de la plataforma B está a 383 pies (117 metros) del complejo de lanzamiento 1A.

“Con dos plataformas de lanzamiento, hemos duplicado nuestra capacidad y logrado la máxima flexibilidad de lanzamiento”, dijo Shaun D’Mello, vicepresidente de lanzamiento de Rocket Lab. «Eso significa que si un cliente nos necesita, tenemos una almohadilla lista».

Beck dijo que la compañía construyó la nueva plataforma para permitir una mayor cadencia de misiones. Dijo que el nuevo pad es «básicamente una réplica del Pad A con algunos ajustes menores».

«Ahora podemos procesar dos misiles y lanzar dos misiles al mismo tiempo», dijo.

El vehículo Elektron de Rocket Lab está dimensionado para poner en órbita CubeSats y pequeños microsatélites. La compañía está desarrollando un cohete de elevación media reutilizable, el Neutron, que los funcionarios esperan que esté listo para volar en 2024.

Launch Complex 1B tiene sus propios tanques de almacenamiento de queroseno y oxígeno líquido utilizados por el cohete Electron. Las dos plataformas en la península de Mahia son independientes entre sí, pero las instalaciones comparten un hangar de integración de misiles y salas limpias para preparar los satélites para el lanzamiento.

Beck dijo que las dos plataformas podrían soportar dos lanzamientos de electrones en un día.

«Nuestro objetivo aquí no sería lanzarlo en cuestión de horas, pero ciertamente dentro de un día más o menos, no habría ningún problema», dijo Beck. «Pero en realidad es un problema de personal, no de infraestructura».

Dos cohetes de electrones se encuentran en las plataformas de lanzamiento de Rocket Lab en Nueva Zelanda. El cohete de la derecha está en el Complejo de Lanzamiento 1B y su despegue está programado para el 28 de febrero. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab también construyó una plataforma de lanzamiento de electrones en Wallops Island, Virginia, y la compañía tiene la intención de lanzar desde allí a finales de este año. El primer vuelo de electrones desde la plataforma de lanzamiento de Virginia se pospuso a la espera de la certificación de una nueva línea de dispositivos de seguridad de la NASA que hará su debut en la primera misión Rocket Lab de Wallops.

Con tres plataformas de lanzamiento que pronto estarán operativas, Rocket Lab tiene la intención de aumentar su frecuencia de lanzamiento a una docena de misiones para 2022, dijo Beck.

«2022 es un año muy ocupado para nosotros», dijo en una entrevista con Spaceflight Now la semana pasada. «El año pasado nos vimos realmente obstaculizados por las restricciones COVID del gobierno de Nueva Zelanda».

Rocket Lab lanzó seis misiones con cinco logros el año pasado. Un problema en el motor de la etapa superior impidió que uno de los vuelos alcanzara la órbita con dos satélites ópticos de imágenes de la Tierra BlackSky.

«Este año nuestro objetivo es al menos duplicar lo que lanzamos el año pasado».

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