La próxima misión de Rocket Lab, programada no antes del 28 de febrero, será la primera desde una nueva plataforma de lanzamiento en el puerto espacial privado de la compañía en Nueva Zelanda, una misión adicional que, según los funcionarios, podría duplicar la velocidad de vuelo de los lanzadores de electrones.

Denominada Launch Complex 1B, la nueva plataforma de lanzamiento está a 117 metros del Launch Complex 1A, la plataforma que Rocket Lab ha utilizado para las 23 misiones de cohetes de electrones hasta la fecha, según un portavoz de la compañía.

“Con dos plataformas de lanzamiento, hemos duplicado nuestra capacidad y logrado la máxima flexibilidad de lanzamiento”, dijo Shaun D’Mello, vicepresidente de lanzamiento de Rocket Lab. «Eso significa que si un cliente nos necesita, tenemos una almohadilla lista».

El fundador y director ejecutivo de Rocket Lab, Peter Beck, dijo que la compañía construyó la nueva plataforma para permitir una mayor cadencia de misiones. Dijo que el nuevo pad es «básicamente una réplica del Pad A con algunos ajustes menores».

«Ahora podemos procesar dos misiles y lanzar dos misiles al mismo tiempo», dijo.

Rocket Lab, una empresa con sede en EE. UU. que construye y lanza cohetes en Nueva Zelanda, fue la empresa más exitosa en una ola de nuevos participantes en la industria de lanzamiento de satélites pequeños, y obtuvo contratos de clientes comerciales, el ejército de EE. UU. y la NASA. Rocket Lab también ha diversificado su negocio en operaciones espaciales y fabricación de satélites.

El cohete Electron de la compañía, que tiene 18 metros de altura, está dimensionado para poner en órbita pequeños satélites. Según Rocket Lab, el electrón puede transportar hasta 200 kilogramos en una órbita polar de 500 kilómetros.

Rocket Lab comenzó a lanzar cohetes de electrones en 2017 desde su propio puerto espacial privado en la península de Mahia, en la costa este de la Isla Norte de Nueva Zelanda. Los lanzamientos desde allí pueden colocar cargas útiles en una variedad de órbitas.

Launch Complex 1B tiene sus propios tanques de almacenamiento de queroseno y oxígeno líquido utilizados por el cohete Electron. Las dos plataformas en la península de Mahia son independientes entre sí, pero las instalaciones comparten un hangar de integración de misiles y salas limpias para preparar los satélites para el lanzamiento.

Beck dijo que las dos plataformas podrían soportar dos lanzamientos de electrones en un día.

«Nuestro objetivo aquí no sería lanzarlo en cuestión de horas, pero ciertamente dentro de un día más o menos, no habría ningún problema», dijo Beck. «Pero en realidad es un problema de personal, no de infraestructura».

Un lanzamiento dedicado de Elektron cuesta alrededor de $ 7 millones, que es significativamente más barato que los cohetes más grandes. Sin embargo, los propulsores más grandes, como el Falcon 9 de SpaceX, pueden desplegar una carga mucho más pesada al consolidar numerosos satélites pequeños en una sola misión y distribuir el costo entre varios clientes.

Dos cohetes de electrones se encuentran en las plataformas de lanzamiento de Rocket Lab en Nueva Zelanda. El cohete de la derecha está en el Complejo de Lanzamiento 1B y su despegue está programado para el 28 de febrero. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab está desarrollando un cohete de próxima generación llamado Neutron que puede transportar cargas útiles más pesadas que el Electron. Está programado para debutar en 2024 con una primera etapa reutilizable para competir mejor con cohetes como el Falcon 9.

Hasta que el Neutron esté operativo, Rocket Lab continuará lanzando lanzadores de electrones desde sus dos plataformas en Nueva Zelanda, así como desde un nuevo sitio de lanzamiento en Wallops Island en Virginia.

«Es realmente importante para nosotros tener plataformas de lanzamiento en ambos hemisferios del planeta», dijo Beck. «Tenemos dos plataformas de lanzamiento en el hemisferio sur, una plataforma de lanzamiento en el hemisferio norte».

Algunos clientes del gobierno de EE. UU. pueden preferir lanzar sus misiones desde un puerto espacial de EE. UU., y la plataforma de Virginia, denominada Launch Complex 2, le da a Rocket Lab la capacidad de hacerlo.

Rocket Lab originalmente tenía la intención de lanzar la primera misión de Virginia en 2020, pero el cronograma se retrasó debido a la certificación de la NASA de un nuevo sistema de terminación de vuelo, un mecanismo de destrucción autónomo que se usaría para terminar un vuelo si el cohete sale de su curso.

En enero, la NASA anunció que había lanzado un código de software de su unidad autónoma de terminación de vuelos para la industria de lanzamiento. Esto permitió a Rocket Lab comenzar a integrar el software en su vehículo de lanzamiento.

La Unidad Autónoma de Terminación de Vuelo de la NASA se desarrolló en cooperación con el ejército de EE. UU. y la Administración Federal de Aviación. Muchas empresas de lanzamiento comercial, incluida Rocket Lab, ya utilizan sistemas de seguridad de vuelo autónomos, pero los mecanismos son patentados y están diseñados para su uso en un solo tipo de vehículo de lanzamiento.

Los sistemas de seguridad de vuelo autónomos reemplazan a los sistemas de seguridad de rango manual más antiguos que requerían que un oficial de seguridad en tierra enviara un comando para destruir cuando un misil abandonaba su corredor de vuelo.

El sistema de la NASA será adaptable para admitir diferentes tipos de cohetes que vuelen desde diferentes puertos espaciales. La NASA dijo que el desarrollo de la unidad de terminación de vuelo se ha vuelto más complicado, pero los funcionarios esperan que el esfuerzo valga la pena al permitir que todos los proveedores de lanzamiento estadounidenses emergentes lo usen sin necesidad de su propio sistema de seguridad de vuelo.

Rocket Lab será el primer vehículo de lanzamiento en utilizar la Unidad de Terminación de Vuelo de la NASA.

Las plataformas de lanzamiento de Rocket Lab en la península de Mahia en Nueva Zelanda. El complejo de lanzamiento 1A está en primer plano. El complejo de lanzamiento 1B está al fondo. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Beck dijo que Rocket Lab está pasando por un proceso para certificar el software de la unidad de terminación de vuelo de la NASA, pero es optimista de que el sistema estará listo pronto.

«Ahora vemos un camino despejado, con la certeza suficiente para comenzar a planificar el primer intento de lanzamiento desde allí», dijo. «Tenemos muchas más esperanzas de que esta plataforma se active este año dado que la NASA se encuentra con su certificación en este momento».

Debido a los retrasos, al menos dos misiones originalmente programadas para ser lanzadas desde Virginia se trasladaron al sitio de lanzamiento de Rocket Lab en Nueva Zelanda. Uno de ellos fue el lanzamiento del satélite Monolith de la Fuerza Espacial de EE. UU., que entró en órbita con éxito el año pasado. Otro motivo es el lanzamiento en los próximos meses de la misión CAPSTONE de la NASA, un CubeSat que pondrá a prueba tecnología de comunicaciones y navegación cerca de la Luna.

Beck explicó anteriormente que construir y activar el propio puerto espacial privado de Rocket Lab fue un desafío particular para poner en marcha el programa Electron. Pero resulta que la activación de Launch Complex 2 en Virginia llevará más tiempo.

«La historia dirá que pusimos en marcha el LC 1 más rápido que el LC 2», dijo Beck. “Crear su propio sitio web personal es un proceso increíblemente doloroso y creo que otros en la industria están aprendiendo lo mismo. Por lo tanto, crear su propio sitio de inicio no es un asunto trivial, privado.

«Pero creo que las decisiones aquí fueron acertadas», dijo Beck. “LC 1 tiene muchos beneficios operativos. Si lanzamos un cohete a la plataforma y miramos hacia el cielo y decimos: «Sabes qué, hoy no es el día», entonces regresaremos mañana. Y no hay planificación del área. No hay atasco de tráfico. No hay tarifas de rango. Desde esta perspectiva, es sólo una utopía. Y si luego tenemos una almohadilla adicional, tenemos aún más flexibilidad y más opciones”.

Rocket Lab no ha anunciado un sitio de lanzamiento y aterrizaje para su cohete de neutrones de próxima generación.

«Es justo decir que estamos ejecutando un proceso muy competitivo para la patria de Neutron, y lo anunciaremos muy, muy pronto», dijo Beck.

«No es solo una plataforma de lanzamiento y una plataforma de aterrizaje», dijo. «Es toda la fábrica. Tener la fábrica cerca del sitio de lanzamiento es fundamental para reducir realmente ese costo. Pero Neutron también es un vehículo con un diámetro muy grande y no es fácil transportarlo en la carretera”.

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