El vehículo de lanzamiento Rocket Lab de Nueva Zelanda anunció el 23 de febrero que inauguró oficialmente una nueva plataforma de lanzamiento orbital para sus cohetes de electrones en Nueva Zelanda. Ubicada cerca de su plataforma original en el Launch Complex 1 de Rocket Lab, la nueva «Pad B» es un paso importante hacia el objetivo de Rocket Lab de convertirse en un jugador líder en el creciente mercado de lanzamiento de SmallSat.

Pad B es la tercera plataforma de lanzamiento de Rocket Lab, incluida la plataforma de lanzamiento en su Launch Complex 2 en Wallops Island en Virginia. Sin embargo, dado que este sitio está dedicado específicamente a las misiones del gobierno de EE. UU. desde suelo estadounidense, este segundo complejo no aliviará necesariamente la creciente demanda de la comunidad internacional de lanzamientos fiables y frecuentes de SmallSat. Pad B fue construido para esto.

La nueva plataforma de Rocket Lab les permite mejorar tanto su frecuencia de lanzamiento como su capacidad de respuesta. Con dos plataformas, pueden ejecutar campañas de lanzamiento simultáneas desde un solo complejo de lanzamiento, creando un ritmo de lanzamiento mucho más alto de lo que era posible anteriormente mientras (según Rocket Lab) «se adaptan a los requisitos personalizados del cliente o cambios tardíos en una nave estelar mientras se mantiene Rocket». en la fecha prevista.»

Complejo de lanzamiento de Rocket Lab New Zealand que muestra la plataforma A y la plataforma B
Complejo de lanzamiento de Rocket Lab New Zealand que muestra la plataforma A y la plataforma B (en la foto de arriba). Crédito de la foto: Rocket Lab.

Rocket Lab dijo que tener dos plataformas también elimina el tiempo de reciclaje de plataformas «para garantizar que siempre haya una plataforma de lanzamiento disponible para misiones de reacción rápida». Al construir la nueva plataforma en su complejo de lanzamiento privado, también reducen los costos al evitar las tarifas de alcance y los gastos generales asociados con los sitios de lanzamiento compartidos.

El fundador y CEO de Rocket Lab, Peter Beck, dijo en su comunicado de prensa que estas mejoras garantizarán que Rocket Lab «pueda lanzarse cuando y donde nuestros clientes lo necesiten». También dijo que Rocket Lab permitirá «misiones consecutivas en horas o días, no en semanas o meses», lo que refleja el objetivo declarado de Elon Musk de que la nave espacial de SpaceX repita sus lanzamientos también en horas o días.

Introducción a Rocket Lab Launch Complex 1 Pad B (LC-1B). Crédito de la foto: Rocket Lab.

La primera misión de lanzamiento desde la nueva plataforma tuvo lugar el 1 de marzo a las 9:37 a. m. NZST (3:47 p. m. EST del lunes 28 de febrero). Un cohete de electrones denominado «La noche del búho continuó» fue la primera de tres misiones de electrones dedicadas de 2022 a 2023 para el proveedor japonés de radar de apertura sintética (SAR) Synspective. Un Rocket Lab Electron llamado The Owls’ Night Begins lanzó el primer satélite SAR de Synspective, el StriX-α, en 2020. El lanzamiento del lunes llevó el StriX-β, y cada uno de los próximos lanzamientos también llevará un solo satélite StriX.

Synspective tiene como objetivo tener seis satélites en órbita para 2023 y tener su constelación completa de 30 satélites en órbita para fines de la década de 2020. Según la descripción de la misión de Rocket Lab, quieren usar los satélites «para recopilar datos de las áreas metropolitanas a diario para apoyar la planificación del desarrollo urbano, la construcción y el monitoreo de la infraestructura y el control de desastres».

Además del nuevo Electron Pad en Nueva Zelanda, Rocket Lab también anunció el lunes que han decidido utilizar Wallops Island como el sitio para la plataforma de lanzamiento de su nuevo cohete Neutron de tamaño mediano y complejo de fabricación y operaciones. El cohete Neutron es el vehículo de lanzamiento de compuesto de carbono reutilizable de próxima generación de Rocket Lab que levantará 8 toneladas de carga útil y «proporcionará una solución de lanzamiento personalizada para constelaciones de megasatélites». Ya recibió un contrato de $ 24 millones del Comando de Sistemas Espaciales de la Fuerza Espacial de EE. UU. para «apoyar las misiones de defensa y seguridad nacional».

Rocket Lab Representación artística del complejo de producción de neutrones en Wallops Island, Virginia.
Representación artística del complejo de producción de neutrones en Wallops Island, Virginia. Crédito de la foto: Rocket Lab.

Su comunicado establece que el «complejo de última generación estimado de 250,000 pies cuadrados» se construirá cerca de la instalación de vuelo de Wallops Island y también cerca de su plataforma de lanzamiento de electrones existente. También dijo que las instalaciones de fabricación aditiva en el complejo «podrán colocar metros de las nuevas estructuras compuestas de carbono especialmente formuladas de Neutron en minutos» y se espera que creen hasta 250 puestos de trabajo en Virginia.

Beck dijo que «la posición de Wallop Island en la costa este es el lugar ideal para soportar tanto la cadencia de lanzamiento frecuente esperada de Neutron como la capacidad del cohete de regreso a la Tierra para aterrizar en su sitio de lanzamiento después del despegue». hogar de «una fuerza laboral aeroespacial activa y experimentada que podemos atraer para apoyar el desarrollo y lanzamiento de Neutron».

El director de las instalaciones de vuelo de Wallops de la NASA, David Pierce, dijo: «La decisión de Rocket Lab traerá más empleos de alta tecnología y bien remunerados a la región de Wallops y demuestra que nuestros socios industriales apoyan el espíritu incesante de innovación de la NASA en la costa este y en el resto del mundo.» reconocido en todo el país. ”

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