NOTA DEL EDITOR: Actualizado el sábado con un retraso hasta el lunes.

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El Electron Booster de Rocket Lab está cubierto con un nuevo recubrimiento térmico para una mejor protección durante el reingreso. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab canceló su lanzamiento y recuperación planificados de un impulsor de electrones el viernes, prefiriendo esperar mejores condiciones de viento y nubosidad en unos días. La próxima oportunidad para lanzar la misión desde Nueva Zelanda es el lunes.

«Normalmente no le damos a la Madre Naturaleza tanto poder sobre el tiempo de lanzamiento, pero para nuestro primer intento de captura en helicóptero, queremos crear las mejores condiciones posibles para tener la mayor probabilidad de una captura exitosa», dijo Rocket Lab el viernes. «Con el tiempo, reduciremos esos límites».

La próxima oportunidad de lanzamiento es el lunes durante una ventana que abre a las 18:35 EDT (2235 GMT) y cierra a las 20:40 EDT (0040 GMT). La ventana se abre el martes a las 10:35 a. m. hora local en Nueva Zelanda.

La compañía dijo el sábado que se abstendría de intentar un lanzamiento el domingo.

Rocket Lab ha retrasado el lanzamiento de su próxima misión en casi dos semanas para esperar las condiciones climáticas «ideales» para el lanzamiento y la recuperación de la primera etapa de refuerzo del cohete, utilizando un helicóptero por primera vez para una captura en el aire.

“A medida que nuestras tolerancias climáticas de lanzamiento han aumentado con el tiempo, nuestra tolerancia para el clima de la zona de recuperación también aumentará”, dijo Rocket Lab. “Sin embargo, para esta primera instancia, queremos eliminar el clima como una consideración para que podamos concentrarnos únicamente en las operaciones de captura y apoyo.

Gracias a la relativa calma del mar, Rocket Lab ha cambiado su plan original y utilizará el helicóptero, después de capturar el cohete, para entregar la etapa de refuerzo de fibra de carbono de 39 pies (12 metros) de alto a un barco de recuperación para el transporte de regreso a la instalación en tierra para las inspecciones. La compañía planeó originalmente que el helicóptero llevara el cohete de regreso a tierra con el propulsor suspendido debajo.

Se espera que el cohete Electron lance 34 pequeños satélites de los operadores comerciales Alba Orbital, Astrix Astronautics, Aurora Propulsion Technologies, E-Space, Unseenlabs y Swarm Technologies.

A medida que la segunda etapa y la etapa inicial del cohete que transporta las cargas útiles comerciales continúan en órbita, el propulsor alcanzará un apogeo, o altitud máxima, y ​​luego volverá a ingresar a la atmósfera para un descenso abrasador. Rocket Lab ha agregado un nuevo revestimiento térmico brillante al fuselaje de fibra de carbono del Booster para protegerlo mejor del calentamiento durante el reingreso.

Una vez de vuelta en la atmósfera baja y densa, el propulsor despliega un paracaídas y un helicóptero se lanza en picado para atrapar el misil, con el objetivo de agarrar una línea de paracaídas con un estabilizador largo.

La misión marcará un gran paso adelante para el programa de reutilización de propulsores de Rocket Lab después de recuperar tres cohetes del Océano Pacífico. Estas salpicaduras bajo los paracaídas fueron experimentos destinados a recopilar datos sobre las tensiones estructurales, el calentamiento y la desaceleración experimentados por el propulsor de electrones durante el reingreso y el descenso.

Esto traerá la parte final del concepto de recuperación de Rocket Lab a la mezcla. Un helicóptero Sikorsky S-92 hecho a medida intentará capturar la etapa de refuerzo de fibra de carbono suspendida bajo un paracaídas a unas 170 millas (280 kilómetros) de la costa de Nueva Zelanda.

Atrapar el propulsor en el aire evita que llegue al océano, elimina el riesgo de corrosión del hardware o daños por salpicaduras de agua salada y facilita el trabajo de renovación necesario para que el cohete pueda lanzarse nuevamente.

La recuperación aerotransportada también elimina la necesidad de que el propulsor lleve una reserva de combustible para lograr un aterrizaje propulsado como el propulsor Falcon 9 de SpaceX, que sacrifica la capacidad de elevación de la carga útil por la capacidad de regresar intacto a la Tierra.

Rocket Lab quiere reutilizar los propulsores Electron, aliviando así la presión sobre las fábricas de la empresa para mantener una tasa de lanzamiento más alta. El electrón está dimensionado para llevar pequeñas cargas útiles a la órbita. Rocket Lab está trabajando en un cohete más pesado de próxima generación que también será en su mayoría reutilizable.

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