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El vehículo de lanzamiento de electrones de Rocket Lab durante un ensayo de cuenta regresiva a principios de esta semana. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab lanzará una misión desde Nueva Zelanda el sábado para lanzar dos pequeños satélites de imágenes ópticas más para BlackSky, la empresa de teledetección con sede en EE. UU.

Los dos satélites se lanzarán en un vehículo de lanzamiento Rocket Lab Electron y tendrán como objetivo una altitud de 430 kilómetros (267 millas) para unirse a la creciente flota de sensores remotos de BlackSky.

El lanzamiento del cohete Electron está programado para el sábado a las 8:10 a. m. EDT (12:10 GMT) o el domingo a la 1:10 a. m. hora local en Nueva Zelanda. La misión parte del Complejo de Lanzamiento 1A, una de las dos plataformas en el puerto espacial privado de Rocket Lab en la Península de Mahia en la Isla Norte de Nueva Zelanda.

El cohete Electron de 18 metros de altura, lo suficientemente grande como para transportar pequeñas cargas útiles al espacio, volará hacia el este desde la plataforma de lanzamiento y apuntará a una órbita de inclinación media con los dos satélites de imágenes BlackSky.

El lanzamiento se pospuso a pedido de BlackSky por razones desconocidas a principios de este año. Rocket Lab cambió su horario y lanzó una misión diferente el 28 de febrero. El lanzamiento del sábado será el segundo vuelo del año de Rocket Lab.

Rocket Lab y BlackSky anunciaron un acuerdo de lanzamiento múltiple el año pasado. La misión del sábado será la cuarta misión dedicada de Rocket Lab para BlackSky, cada una con dos satélites en un acuerdo alcanzado por el pequeño corredor de lanzamiento de satélites Spaceflight.

«Esperamos proporcionar una vez más a BlackSky y Spaceflight una misión Electron dedicada, brindándoles la flexibilidad que necesitan para cumplir con los requisitos únicos de la constelación de capacidad bajo demanda de BlackSky», dijo Peter Beck, fundador y director ejecutivo de Rocket Lab. «Estamos orgullosos de continuar nuestra asociación con ellos y esperamos ayudarlos a hacer crecer su constelación con esta próxima misión».

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El personal de tierra integra un satélite BlackSky en el escenario de Rocket Lab en Nueva Zelanda. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Con más de 50,000 libras de empuje, la primera etapa impulsada por queroseno del Electron dirigirá el cohete en un curso al este de la costa de Nueva Zelanda. El propulsor se apaga dos minutos y medio después del lanzamiento y se separa para caer al Océano Pacífico.

Rocket Lab no tiene planes de recuperar el Electron Booster en la misión del sábado.

Se disparará un solo propulsor Rutherford de segunda etapa para colocar los dos satélites BlackSky en una órbita de estacionamiento preliminar. Durante el encendido de la segunda etapa de seis minutos, el cohete Electron desechará su cono de nariz compuesto de fibra de carbono similar a una concha e intercambiará las baterías que alimentan las bombas del motor.

La segunda etapa del Electron activará una etapa de patada unos nueve minutos después del lanzamiento. El Kickstage volará al otro lado del mundo antes de encender su motor Curie para lanzar los satélites BlackSky en una órbita a una altitud de 267 millas con una inclinación de 53 grados con respecto al ecuador.

Las cargas útiles de BlackSky están programadas para implementarse aproximadamente una hora después del lanzamiento desde la fase de lanzamiento.

Cada satélite BlackSky pesa alrededor de 55 kilogramos. Los satélites serán construidos por LeoStella, una empresa conjunta entre BkackSky y Thales Alenia Space, un importante fabricante europeo de satélites. La planta de fabricación de LeoStella está ubicada en Tukwila, Washington, un suburbio de Seattle.

BlackSky, con oficinas en Seattle y Herndon, Virginia, despliega una flota de pequeños satélites de detección remota para proporcionar imágenes de la Tierra de alta resolución a clientes comerciales y gubernamentales.

Un cliente importante de BlackSky, con oficinas cerca de Seattle y en el área metropolitana de Washington, DC, son las agencias militares y de inteligencia de EE. UU. BlackSky tiene acuerdos para vender imágenes comerciales a la NASA, la Oficina Nacional de Reconocimiento y la Agencia Nacional de Inteligencia Geoespacial.

Al comienzo de la misión este fin de semana, BlackSky lanzó 13 satélites comerciales ópticos de observación de la Tierra desde 2018, luego de lanzar la primera nave espacial de demostración de tecnología de la compañía en 2016.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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