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Un helicóptero Sikorsky S-92 modificado intentará atrapar un propulsor Rocket Lab descendente en el aire durante la próxima misión de la compañía. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab está planeando el primer intento de capturar en helicóptero uno de sus pequeños impulsores de satélites que regresan después de un lanzamiento a finales de este mes, casi tres años después de que la compañía anunciara su concepto de rescate y reutilización en el aire.

La próxima misión de Rocket Lab está programada para despegar de Nueva Zelanda no antes del 19 de abril con 34 pequeños satélites de los operadores comerciales Alba Orbital, Astrix Astronautics, Aurora Propulsion Technologies, E-Space, Unseenlabs y Swarm Technologies, anunció la compañía el 5 de abril. .

La misión marcará un gran paso adelante para el programa de reutilización de propulsores de Rocket Lab después de recuperar tres cohetes del Océano Pacífico. Estas salpicaduras debajo del paracaídas fueron experimentos destinados a recopilar datos sobre las tensiones estructurales, el calentamiento y la desaceleración experimentados por el refuerzo de electrones durante el reingreso y el descenso.

La próxima misión traerá la parte final del concepto de recuperación de Rocket Lab a la mezcla. Un helicóptero Sikorsky S-92 hecho a medida intentará capturar la etapa de refuerzo de fibra de carbono suspendida bajo un paracaídas a unas 170 millas (280 kilómetros) de la costa de Nueva Zelanda.

Atrapar el propulsor en el aire evita que llegue al océano, elimina el riesgo de corrosión del hardware o daños por salpicaduras de agua salada y facilita el trabajo de renovación necesario para que el cohete pueda lanzarse nuevamente.

El refuerzo de electrones funciona con nueve motores Rutherford alimentados con queroseno. El cohete, que se encuentra a casi 18 metros de altura en la plataforma de lanzamiento, también tiene una segunda etapa de un solo motor y una tercera etapa capaz de poner en órbita pequeñas cargas útiles.

«Estamos entusiasmados de pasar a la siguiente fase del programa Electron Recovery», dijo Peter Beck, fundador y director ejecutivo de Rocket Lab, una empresa estadounidense fundada originalmente en Nueva Zelanda.

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Foto de archivo de un cohete de electrones sobre el complejo de lanzamiento 1A de Rocket Lab a principios de este año. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Rocket Lab también ha lanzado réplicas o réplicas de etapas de refuerzo desde un helicóptero. Durante estas pruebas, un segundo helicóptero se abalanzó para sujetarse a la línea de freno del paracaídas con un gancho de agarre al final de una larga pluma. A finales de este mes se utilizará un método similar con el refuerzo de electrones real.

“Durante nuestras misiones 16, 20 y 22, realizamos muchos disparos exitosos de helicópteros con etapas de réplica, realizamos pruebas exhaustivas de paracaídas y recuperamos con éxito la primera etapa de Electron del océano. Ahora es el momento de poner todo junto por primera vez y traer a Electron del cielo», dijo Beck en un comunicado.

Rocket Lab quiere recuperar y reutilizar la primera etapa de su pequeño vehículo de lanzamiento de satélites, Electron, para lograr una cadencia de lanzamiento más rápida y limitar la presión sobre las fábricas de la empresa en Auckland, Nueva Zelanda, y Long Beach, California.

«Tratar de atrapar un cohete cuando vuelve a caer a la Tierra no es tarea fácil, estamos absolutamente enhebrando la aguja aquí, pero empujar el sobre con operaciones tan complejas está en nuestro ADN», dijo Beck. «Esperamos aprender mucho de la misión a medida que trabajamos hacia el objetivo final de hacer de Electron el primer sistema de entrega de satélites pequeños orbitales reutilizables y ofrecer a nuestros clientes aún más disponibilidad de lanzamiento».

En la próxima misión, la primera etapa del cohete Electron, alimentada con queroseno, se apagará y se separará de la segunda etapa del cohete unos dos minutos y medio después del lanzamiento, rodará hasta el punto máximo de su trayectoria y luego descenderá de nuevo a la atmósfera. Los propulsores de control giran el propulsor para volar con la cola primero, similar a las boquillas utilizadas en el propulsor de cohete reutilizable Falcon 9 de SpaceX.

El Falcon 9 de SpaceX es el único otro cohete operativo con una etapa de refuerzo reutilizable. El propulsor Falcon 9 realiza aterrizajes motorizados en una plataforma en alta mar o en una plataforma de aterrizaje en tierra de SpaceX cerca del sitio de lanzamiento, según los requisitos de la misión.

Rocket Lab pretende ser la segunda empresa en lograr la reutilización de refuerzos, un objetivo que la empresa anunció en agosto de 2019. El Electron es mucho más pequeño que el Falcon 9, y con solo el 1% de la altura, es aproximadamente una cuarta parte de la altura de la capacidad de elevación de la carga útil del cohete del caballo de batalla Falcon 9 de SpaceX.

Rocket Lab dice que su propulsor de electrones tiene un escudo térmico para proteger sus nueve motores principales de temperaturas de reingreso de hasta 4350 grados Fahrenheit (2400 grados Celsius) cuando el vehículo desacelera desde su velocidad máxima de casi 5150 (8300 kilómetros por hora).

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Rocket Lab utiliza el helicóptero Sikorsky S-92 modificado para capturar un refuerzo de electrones que regresa. Crédito de la foto: Laboratorio de cohetes

Después de resistir el calor de la reentrada, el cohete despliega un paracaídas flotante antes de desplegar su paracaídas principal a una altitud de casi 20 000 pies (6000 metros). Según Rocket Lab, el deslizamiento reducirá la velocidad del cohete a unas 22,3 mph (10 metros por segundo).

Luego, el helicóptero Sikorsky S-92 se moverá para capturar la línea de paracaídas. Una vez que el cohete esté a salvo debajo del helicóptero, el Sikorsky bajará a tierra y transportará el propulsor de regreso a las instalaciones de Rocket Lab en Nueva Zelanda.

El helicóptero bimotor personalizado es un avión de alto rendimiento que normalmente se utiliza en el transporte de petróleo y gas y en operaciones de búsqueda y rescate.

La segunda etapa y la etapa de lanzamiento de Rocket Lab continuarán en órbita con los 34 satélites de la misión. Las cargas útiles incluyen picosatélites y CubeSats para demostraciones de tecnología, vigilancia marítima y servicios comerciales de retransmisión de datos.

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Siga a Stephen Clark en Twitter: @StephenClark1.



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