La sonda descubrió la delgada exosfera de mercurio formada por átomos de hidrógeno y helio capturados por el viento solar, así como un núcleo planetario masivo rico en hierro y níquel. Se ha descubierto que las temperaturas de la superficie oscilan como un péndulo abrasador, que van desde los 750 grados Fahrenheit (400 grados Celsius) durante el día hasta los -290 grados Fahrenheit (-180 grados Celsius) por la noche. Sorprendentemente, Mariner 10 también descubrió que el mercurio tiene un campo magnético intrínseco y, aunque es cien veces más débil que el de la Tierra, protege débilmente al planeta de las partículas cargadas del viento solar.

Sin embargo, los descubrimientos más inverosímiles sobre Mercurio se produjeron después de la desaparición del Mariner 10. Por ejemplo, las observaciones de radar revelaron puntos brillantes cerca de los polos norte y sur del diminuto planeta, lo que sugiere que incluso en este lugar infernal, los depósitos de hielo de agua podrían sobrevivir en los suelos de los cráteres permanentemente sombreados de Mercurio.

Otra misión a Mercurio era deseable pero intrínsecamente difícil.

Llegar al planeta más cercano al Sol es mucho más difícil que llegar al planeta más distante. Esto se debe a que cuando una sonda cae hacia adentro, hacia el Sol, gana velocidad, lo que haría que pasara por Mercurio demasiado rápido para ser atrapada por su débil gravedad. Pero cuando un vehículo de este tipo gira una vez alrededor de la Tierra, dos veces alrededor de Venus y tres veces alrededor de Mercurio, puede usar la gravedad combinada de estos planetas para reducir la velocidad y caer suavemente en la órbita de Mercurio.

Y fue precisamente este enfoque el que MESSENGER tomó para ser la primera nave espacial en entrar en órbita alrededor de Mercurio.

MENSAJERO va a Mercurio

La NASA ha adaptado inteligentemente el nombre de esta nave espacial con la ayuda de su tecnología probada «Backronym», en la que MESSENGER significa MErcury Surface, Space, ENvironment, GEochemistry y Ranging. La sonda se lanzó el 3 de agosto de 2004 en un cohete Delta II desde Cabo Cañaveral.

MESSENGER tenía 1,8 m de altura y tenía un marco de grafito epoxi y un escudo protector de tejido cerámico. Llevaba siete instrumentos para examinar el mercurio. Sus cámaras tomarían imágenes del planeta con resoluciones de más de 250 metros por píxel. Los espectrómetros de rayos gamma, rayos X y neutrones buscarían hielo polar y estudiarían las características mineralógicas. Y otros sensores escanearían la exosfera de Mercurio, examinarían su campo magnético, medirían sus accidentes geográficos y determinarían la fuerza de su campo gravitacional.

Después de dejar la Tierra a 38.600 km / h, MESSENGER regresó a nuestro planeta en agosto de 2005 y cruzó el centro de Mongolia mientras calibraba su kit de herramientas científicas. Siguieron dos encuentros con Venus en octubre de 2006 y junio de 2007. Entre enero de 2008 y septiembre de 2009, MESSENGER barrió tres veces dentro de los 200 km de Mercurio.



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